ОБЩЕЛИТ.COM - ПРОЗА
Международная русскоязычная литературная сеть: поэзия, проза, критика, литературоведение. Проза.
Поиск по сайту прозы: 
Авторы Произведения Отзывы ЛитФорум Конкурсы Моя страница Книжная лавка Помощь О сайте прозы
Для зарегистрированных пользователей
логин:
пароль:
тип:
регистрация забыли пароль

 

Анонсы
    StihoPhone.ru



Волшебное Королевство

Автор:
Автор оригинала:
Максим Шишов
«Волшебное Королевство»

Глава 1

Тридцать первого декабря люди как им и положено были в суматохе. Колонны автомобилей стояли в пробках водители, которых уже не выдерживали и нервно сигналили. Пешеходы с большими пакетами и разноцветными увесистыми коробками ходили по магазинам. Все они посещали либо продуктовые универмаги, либо мелкие магазинчики с подарками. В общем, новый год уже смело шагал по стране.
Атмосфера праздника, которая присутствовала буквально в каждом уголке мира в этот день, не была исключением и для семьи Ивановых. Отец семейства Евгений сидел на водительском кресле своего автомобиля и постукивал пальцами по рулю в такт рождественской музыки транслировавшейся по радио. Это был мужчина средних лет с каштановыми густыми волосами и довольно добродушным видом. Неплотная комплекция тела даже по-своему украшала его. Было отчётливо заметно, что Евгения не сильно заботит, то какие пробки на дорогах, так как он пребывал в хорошем настроении.
Однако не все в этом стареньком Шевролете универсале чувствовали себя празднично. Сын Евгения, который был самым старшим в семье изрядно нервничал от того что его заставили ехать за украшениями для ёлки. Саше исполнилось уже шестнадцать и поэтому во все новогодние чудеса, он давно перестал верить, о чём неустанно повторял. Юноша, который был в хорошей спортивной форме, так же как и его отец не высокого роста и с такими же каштановыми волосами сидя на переднем сидении, вёл себя заносчиво и высокомерно, но всё же отец знал, как урезонить его. Поэтому пока ещё в машине сохранялась идиллия. А именно Сашка не надсмехался над своими младшими сёстрами.
Две пятилетние девочки близняшки сидели сзади в абсолютно одинаковых розовых одеждах. Их ангельские детские лица были похожи как две капли воды, а чистейшие голубые глаза просто сверкали от счастья, что наступил праздник. Звали их Вера и Надя. Обе сестрёнки в отличии от своего брата глубоко верили и искренне надеялись на новогоднее чудо.
- Папа, а Дед Мороз точно получил наши письма? – спросила Вера, которая сидела справой стороны.
- Конечно, дорогая не волнуйся, - в очередной раз успокоил дочь Евгений. Однако по голосу девочки и вообще по поведению сестёр было заметно, как они беспокоятся. – Дед Мороз ещё ни разу ни про кого не забывал.
- Конечно, как можно что-то забыть, если тебя не существует, - иронически проговорил Саша с определённой долей сарказма в голосе. Он ухмыльнулся.
- Дед Мороз существует! – тут же в один голос сказали Вера и Надя. Их детские голоса прозвучали настойчиво и искренне. Девочки взглянули на брата даже не повернувшегося к ним с упорством.
- Папа, скажи ему, что он не прав! – продолжала быстро говорить ему Вера. – Ведь ты тоже веришь, что Дед Мороз существует.
- Ну, конечно девочки я верю в Деда Мороза, - сказал Отец, в очередной раз, успокаивая дочерей. – Не волнуйтесь. И Саша вскоре тоже поймёт, что он не прав и будет верить в Деда Мороза.
Довольные близняшки на заднем сидении заметно приободрились. Надя, посмотрев на брата, добавила своим детским голосочком:
- Вот так вот понял!
После девочка показала брату язык, и они с сестрой засмеялись ещё сильнее. Отец не обратил на это внимание, так же как и Саша которому всё это было адресовано. Оба они смотрели на машины, которые стояли на светофоре впереди. Пробка была не большой, но всё, же задерживала Ивановых.
Через сорок минут автомобиль Евгения припарковался на одной из плотно забитых парковок рядом с большим торговым центром. Кругом было не протолкнуться, люди носились с большими тележками забитыми различными покупками. В основном это были еда и подарки. Выйдя из машины, все четверо пошли в торговый центр. Евгений держал близняшек за руки, чтобы они не потерялись в толпе, а Саша весьма вальяжно шёл следом. По его виду было заметно, что он абсолютно равнодушен к новогоднему празднику в отличии от своих сестёр.
Когда все четверо вошли в торговый центр, то близняшки сразу же раскрыли рты от удивления. Они сверкающими глазами наблюдали за тем, как под потолком весели воздушные шары надутые гелием, рядом с ними свисала разноцветная мишура. Повсюду была слышна рождественская музыка поднимающая настроение окружающим. Торговый центр казался им просто сказкой.
Множество людей ходило с покупками и веселилось. Почти на каждом можно было заметить какие-либо рождественские одежды шапки и шарфы. Рядом с большой украшенной ёлкой сидел Дед Мороз и общался с детьми, которые подходили к нему и рассказывали стишки. За этим было интересно наблюдать, так как вдохновение при этом просто било из детей.
Заметив, что народу слишком много Евгений быстро взглянул на свои наручные часы и понял, что им надо поторопиться. Повернувшись к детям, он сказал:
- Так я думаю, чтобы нам сэкономить время лучше будет разделиться. Вы пойдёте за ёлочными украшениями, а я за всем остальным встретимся через час на этом же месте.
- Но пап Саша опять поведёт нас в другое место, - тут, же застонала Вера. По сути, она говорила чистейшую правду. Её старший брат на прошлое рождество повёл сестёр на фильм ужасов.
- Да, давай лучше ты пойдёшь с нами, - подхватила Надя. Они, снизу вверх подняв головы, умоляюще посмотрели на отца. Казалось бы, перед таким милым детским взглядом невозможно устоять, но всё, же Евгений нашёл в себе смелость.
- Послушайте девочки, - тяжело вздохнув и присев на корточки, сказал отец. Теперь он был на одном уровне со своими дочерьми. – Честно я бы очень хотел пойти с вами, но, к сожалению, у нас не так много времени. Кроме того нам ещё возвращаться.
Как бы Евгений не старался убедить детей, у него это получалось отнюдь не просто. Саша же стоявший рядом смотрел по сторонам и делал вид, что речь идёт вообще ни о нём. На самом же деле ему тоже не очень и хотелось идти с сёстрами за ёлочными игрушками.
- Пап, ну пожалуйста, - ещё более жалостливо сказала Вера.
- Хорошо давайте мы сделаем вот как, - после не большой паузы сказал отец. – Я сейчас поговорю с Сашей и попытаюсь его переубедить.
Больше ни дав ничего сказать девочкам, Евгений выпрямился и подошёл к сыну, который взглянул на него с досадой. Расстёгнутая курточка и растрёпанные волосы придавали ему вид неряшливого. Евгений на самом деле не знал, как начать, прекрасно понимая своего сына. Ведь у него с сёстрами полностью не было общих интересов из-за большой разницы в возрасте.
- Послушай Сашка ну ты же реальный пацан, - начал отец. Он решил, что лучше будет, если он пообщается с сыном как ровесник. – Не ужели тебе тяжело уделить всего лишь несколько часов в год своим родным сестрёнкам. Я прекрасно понимаю, что ты не веришь в Деда Мороза, но тем не менее. Прошу тебя просто сходи с ними и купи им ёлочные игрушки, которые я обещал.
- Но ведь это, же ты обещал, - возмущённо сказал Саша. Они говорили тихо, так чтобы стоящие рядом девочки не могли их услышать. В шуме торгового центра им это хорошо удавалось. – Почему я должен за тебя отдуваться.
- Саша не будь ребёнком, пожалуйста, - уже более серьёзно сказал отец, положив свою руку на левое плечо сына и смотря ему прямо в глаза. После чего он добавил. – Обещаю тебе, если ты сейчас с ними сходишь, я дам тебе больше карманных денег в этом месяце. – После этих слов Евгений сделал не большую паузу, чтобы Саша хорошо обдумал сказанное. Молодой человек понял что это, в общем-то, не плохая перспектива. Отец легонько тряхнул сына за плечо и добавил. – Ну, как ты согласен?
- Ладно, - ответил после не большой паузы сын, так как будто его заставили делать тяжёлую физическую работу.
- Вот и молодчина! - бодро и уже более громко сказал Евгений, ещё раз похлопав сына по плечу и убрав руку. – Только смотри не отвлекайся на девчонок.
После отец подмигнул сыну и улыбнулся. Саша ничего не ответил на это. Евгений вынув из внутреннего кармана свой кошелёк, протянул сыну деньги.
- Этого должно хватить, - сказал Евгений. После он снова повернулся к дочерям уже в более весёлом настроении. – Вот видите, девочки Саша сказал, что пойдёт с вами. А настоящий мужчина всегда должен сдерживать своё слово. – Сделав не большую паузу, он явно заметил, что сёстры сомневаются в этом, но всё, же время уже поджимало. - Ну, давайте скоро встретимся.
После Евгений быстро пошёл в отдел продуктов, оставив детей одних. Вера и Надя посмотрели на брата с подозрением, а сам Саша чувствовал себя главным и поэтому вёл себя гордо. Демонстративно убрав деньги во внутренний карман куртки, он прекрасно понимал, что потратить их на что-либо другое сегодня всё равно не удастся.
- Ну что малявки пойдём, куда вам там надо, - сказал Саша. Его голос не был грубым, но старший брат явно смаковал момент главенства.
- Нам нужны ёлочные украшения, - сказала Вера обиженным голосом. – И не обзывай нас малявками, а то я всё маме расскажу.
- А как мне вас называть, если вы меня младше? – спросил Саша, взяв сестёр за руки и, тем не менее, оглядевшись, поведя их в нужный магазин.
- По именам, - сказала Надя. – Тебе об этом мама уже не раз говорила. А ты её не слушаешь.
- Я же не вы чтобы постоянно слушаться мамочку, - усмехнувшись, высокомерно сказал Саша. Он шёл довольно быстрым шагом. Из-за этого девочкам приходилось, держась за его руку просто бежать, чтобы не отстать и не потеряться в толпе. Молодой человек делал это не специально. Просто Саша уже настолько привык ходить пешком, что разучился медленно прогуливаться. Однако и Вера с Надей проявляли большую выносливость, идя вместе с ним.
Наконец найдя нужный бутик новогодних товаров, все трое вошли в него. Когда дверь бутика за вошедшими закрылась, суетливый шум торгового центра сразу же исчез. Это было приятным ощущением спокойствия и безмятежности.
Снаружи витрина бутика была ярко украшена снежинками, гирляндами и мишурой. Создавалось впечатление, что она просто манит детей к себе, а так же всех тех, кто ждёт новогоднего чуда.
Как это было не странно, но в магазинчике полностью отсутствовали какие-либо клиенты. По крайней мере, в бутиках находящихся рядом было много народу, а здесь никого. Этот весьма странный факт ни сколько не смутил вошедших. Им даже в голову не пришло задуматься над этим.
Вера и Надя, оказавшись в новогоднем бутике, просто раскрыли рты от удивления. В их детских глазках тут же засверкал игривый огонёк. Всё кругом, куда бы они ни взглянули, блестело и сверкало. Разноцветные гирлянды и мишура на настенных прилавках казались сплошным пёстрым огнём. Такое зрелище могло поразить любого ребёнка.
Рядом на большой искусственной ёлке, стоявшей в углу, висели маски различных животных и мифических существ. У противоположной стены стояли большие автоматы со сладостями. Если бросить монету, то стеклянная колба начинала вращаться, перемешивая сладости, а после одна из них вылетала. Таким образом, выбор полностью был случайным. Над автоматами со сладостями был ещё один настенный прилавок, где стояли различные новогодние сувениры, и игрушки из стекла, фарфора и даже мрамора.
Вдоль противоположной от входа двери тянулся стеклянный прилавок, где были разложены хлопушки, бенгальские огни, а так же самые разнообразные ёлочные игрушки. Их здесь было несчётное множество.
В бутике стоял приятный мягкий запах мандаринов, сладостей и как не странно зимнего мороза. С потолка свисали разноцветные дождики, на которых держались снежинки. Тихая новогодняя музыка добавляла уюта в эту атмосферу.
- Ничего себе, - протяжно выговорила на выдохе Вера. Казалось, что её детскому удивлению не будет предела. Она впервые в своей жизни попала в подобный магазин, и он казался девочке просто сказкой.
Надя же стоявшая рядом даже боялась проронить какой-либо звук. Возможно, девочка думала, что ей всё это снится. Настолько магазинчик был не обыкновенным.
Саша же стоявший позади своих сестриц осмотрел лавку довольно равнодушным взглядом. Он явно показывал всем своим важным видом, что уже повзрослел, и его не интересуют новогодние обычаи.
- Ух, ты Вера смотри, сколько конфет! – сказала Надя спустя некоторое время. Её голос был искренне восхищён и поражён до глубины. Со стороны это выглядело весьма трогательно.
Обе близняшки, увидев автоматы с конфетами, подбежали к ним и чуть ли не прилипли к стеклу. Они трогали его руками, словно желая взять побольше хоть и прекрасно понимали, что это не возможно. Разноцветные яркие фантики привлекали их, а приятный запах предвкушал наслаждение. Саша даже не попытался остановить близняшек. Он прошёл медленно по магазину, смотря на ряд аккуратных искусственных ёлочек стоявших на полу. Молодой человек решил предоставить выбор полностью своим сёстрам. Ведь он прекрасно понимал, что стоит ему только навязать что-нибудь дешевле, а оставшиеся деньги потратить на себя об этом сразу же узнают родители. Опыт прошлых лет хорошо научил этому Сашу.
- Здравствуйте девочки, - вдруг сказал чей-то приятный ласковый женский голос рядом с правым ухом Насти. Это была продавщица, тихо подошедшая к ним и, наклонившись чтобы быть с детьми на одном уровне.
Однако близняшки даже не обратили на неё внимание и не вздрогнули в отличии от Саши находившегося неподалёку. Настолько сильно завораживало их всё, что было в этом магазинчике. Продавщица, которая была женщиной лет тридцати, не высокой, стройной, с тёмными до плеч прямыми волосами, в белоснежном свитере и голубых джинсах мило улыбнулась, наблюдая за детьми. Похоже, что она очень их любила и знала подход.
- В некоторых из них вместо конфет спрятаны сюрпризы, - тихо продолжала продавщица, боясь нарушить завороженность детей, так как будто это было хрупкое стекло. По всем её движения была заметна спокойность и тепло. Казалось, что тревога и быстрота ни как не может сочетаться с продавщицей. Она была словно само добро на всём свете. – Можете попробовать, вдруг вам повезёт.
Близняшки заворожено смотря на конфеты, слушали женщину в пол уха и даже не знали, что им ответить. Ведь они пришли сюда за ёлочными игрушками.
- Не стесняйтесь, - заботливо говорила продавщица, смотря на девочек. – В любом случае вы получите либо конфету, либо сюрприз.
Однако близняшки продолжали молчать, не отрывая глаз от ярких разноцветных конфет. Но всё, же они смогли переглянуться друг с другом, а после чего Вера, повернувшись в сторону брата, спросила:
- Саша можно нам с Надей по одной конфетке?
Продавщица вместе с близняшками повернула голову в сторону молодого человека и, посмотрев на него, поняла от кого всё зависит. Саша же услышав, что его зовут сёстры, лениво обратил на них внимание, но всё же красота продавщицы смотревшей на него ввела молодого человека в смущение.
- Чего вам надо? – всё же спросил Саша, всем своим видом показывая явное безразличие и уверенность в себе под взглядом женщины. И надо сказать у него это хорошо получалось. Однако мудрая и рассудительная женщина сделала вид, что ничего не заметила и вела себя как обычно.
- Можно нам этих конфет? – снова повторила свой вопрос Надя, но только уже более жалостливо. Своим милым видом близняшки казалось, могли растопить любое сердце, когда о чём-нибудь просили, и им было сложно отказать. После не большой паузы Надя добавила всего лишь два слова, которые даже равнодушного брата заставили всё-таки подойти к ним. – Ну, пожалуйста.
- Ладно, давайте возьмём, – всё так же равнодушно сказал Саша, подойдя к близняшкам и встав позади них. Обе девочки были ему по пояс. Они явно обрадовались тому, что смогли уговорить брата потому что, быстро отодвинувшись от автомата, подпустили его к нему. – Как их оттуда доставать?
- Бросайте монету, и колба сама закружится, - сказала продавщица всё тем же спокойным и рассудительным голосом. Она выпрямилась во весь рост, великолепно держа осанку на каблуках, и отошла, чтобы не мешать. Близняшки, стоявшие позади брата, заворожено заглядывали ему за плечо с раскрытыми от удивления ртами и блестящими глазами. Продавщица, заметив это, тихонько шепнула им. – А вы успевайте ловить, когда конфеты будут вылетать.
Но только Надя смогла, не отрываясь в ответ кивнуть головой. Вера же просто ощущала себя в сказке.
Тем временем Саша бросил пару монет в специальные отверстия в автомате и те со звонким звяканьем упали вовнутрь. После чего обе стеклянные колбы в автоматах начали вращаться, постепенно ускоряясь и издавая приглушённое гудение. Саша, быстро встав, отошёл, чтобы подпустить сестёр поближе, но те теперь завороженные ещё больше даже не могли сдвинуться с места.
Под колбами горели разноцветные огни, которые освещали вращение конфет и придавали всему этому ещё более сказочный вид. Когда конфеты уже довольно быстро летали в колбе они, наконец, вылетели высоко вверх. Это произошло настолько быстро, что даже Саша вздрогнул от неожиданности. Вера и Надя, видимо только сейчас поняв, то о чём им говорила продавщица быстро побежали ловить их.
Обе девочки чуть ли не упали когда прыгали, вверх стараясь схватить каждая свою пока те ещё висят в воздухе. Саша даже удивился реакции своих сестёр, и это было хорошо видно по выражению его лица.
- Ничего себе! – на выдохе поражённо сказал он. – Такого я от вас не ожидал. Тихони.
Но близняшки его не слушали. Они, схватив свои конфеты, сверкая глазами, развернули их и положили в рот. Сюрпризов у них хоть и не оказалось, но вот положительных эмоций было хоть отбавляй.
- Ммм… как вкусно, - наслаждаясь и растягивая слова, говорила Вера, посасывая свою конфету. Девочка тут же с большим любопытством поинтересовалась, какая конфета досталась её сестре и повернула голову в её сторону. – Надя с чем у тебя?! Моя клубничная!
- Мандаринная, - блаженно ответила Надя, закрыв глаза. По её виду можно было предположить, что она настоящая гурманка сладостей.
- Да, немного детям нужно для счастья, - усмехнувшись, сказал Саша, наблюдая за тем, с каким наслаждением близняшки едят конфеты. – В отличии от нас.
- А всё, потому что люди просто перестают верить в чудеса, - сказала продавщица, стоя рядом и с милой улыбкой наблюдая за девочками. Саша даже перестал смущаться от присутствия женщины, находясь под впечатлением. Он не мог понять её слов. Продавщица, дождавшись, когда сёстры закончат, продолжила разговор, обратившись к ним. – И так отведали сладости, теперь рассказывайте что вам нужно?
Саша, стоявший теперь снова за спиной женщины, удивлялся тому, насколько она мило общается с детьми, словно это ангелы. Было хорошо видно, что ей нравится это делать. Молодого человека всегда удивляли люди, которые безумно любили детей. Ведь он сам относился к своим сёстрам отнюдь не любя хоть и был их братом.
Когда стеклянная колба, наконец, остановилась и сладости в ней прекратили перемешиваться гул издаваемый автоматом стих. Рождественскую музыку, игравшую по радио, теперь ничего не заглушало. В новогодней лавке снова воцарилась прежняя атмосфера, словно ничего не обычного не происходило.
- Нам нужны ёлочные игрушки, - сказала Вера, съев конфету. – Что вы можете нам предложить?
- А что именно вы хотите из ёлочных игрушек? – продолжала спрашивать продавщица, заходя за стеклянный прилавок, в котором лежали ёлочные украшения, хлопушки, гирлянды и прочие вещи. Этот самый заполненный прилавок хоть и находился сразу напротив входа у противоположной стены, но всё, же не бросался детям в глаза, так как их успевало отвлечь другое изобилие товара этой лавки. Встав посередине прилавка, женщина развела руками, явно демонстрирую её изобилие. – У нас есть различные шары, мишура, есть так же и специальные наборы со зверьками и символами праздника. Так что выбирайте.
Вера и Надя, подойдя к стеклянному прилавку, с явным восхищением никак не угасавшим в их глазах любовались на ёлочные украшения. Они как раз находились на уровне глаз девочек и поэтому близняшки всё хорошо разглядели, вновь задевая руками стекло и словно пытаясь их оттуда достать.
Продавщица действительно не лукавила. У близняшек просто разбегались глаза. Они не знали, чего хотят, но всё, же нужно было выбрать, а ведь порой выбор действительно бывает так труден.
- И что нам взять Вера? – спросила наконец Надя после того как девочки в течении минуты восхищённо переговаривались.
- Я не знаю Надя, - ответила сестра. – Мне лично всё нравится.
- Мне тоже, - сказала Надя. Продавщица, послушав их, поняла, что необходимо помочь, но Надя её опередила своим предложением. – Может, спросим у Саши?
- Давай, - согласилась Вера, не отрывая взгляд от прилавка с игрушками.
- Саша как ты думаешь, что нам лучше взять? – громко спросила Надя, повернувшись в сторону брата стоявшего сзади и разглядывавшего теперь уже сувениры. – Помоги нам, мы не можем определиться.
- Это же вам надо, зачем вы меня спрашивайте, - только и сказал им в ответ брат, даже не поворачивая голову. – Мне вообще без разницы.
- Ну, вот как всегда всё делать самим, - повернувшись обратно к прилавку и тяжело вздохнув, сказала Надя. – Ни какой помощи от этих старших братьев. Хоть умирай, не помогут.
- Может мне вам посоветовать? - предложила продавщица, понимая, что необходимо помочь. Она снова говорила всё тем же заботливым милым голосом.
- Да, давайте, - тут же сказала Надя. Обе девочки с большой надеждой посмотрели на продавщицу.
- Скажите мне девочки, а вы по-настоящему верите в чудеса? – спросила женщина, смотря им прямо в глаза.
- Конечно! – тут же в один голос ответили Вера и Надя. – А как же ещё?!
- И никогда не сомневались в своей вере? – продолжала продавщица, словно хотела окончательно убедиться, что перед ней честные люди.
- Никогда, - снова в один голос ответили близняшки, смотря снизу вверх на продавщицу.
- Значит, вы искренне надеетесь и ждёте его на новый год? – спросила продавщица.
- Да, - в третий раз ответили близняшки в один голос. Саша хоть и был занят своим делом, всё же ухмыльнулся. Ему казалось, что продавщица просто запудривает мозги детям и получает за это деньги.
- Хорошо тогда у меня есть кое-что специальное для вас, - наконец сказала продавщица. При этом она была чрезвычайно серьёзна в своих словах. Наклонившись под прилавок, женщина с небольшим шумом достала из-под него не большую прямоугольную синюю коробку со стеклянной крышкой. Внутри можно было увидеть двенадцать синих шаров среднего размера расписанных различными узорами, каждый из которых не походил друг на друга. Однако тематика рисунка везде была новогодняя. Женщина, повернув коробку стеклянной стороной к девочкам, показала им, что там внутри. Обе близняшки от удивления лишь синхронно раскрыли рты. По сравнению со всем остальным товаром в магазине эти шары не были чем-то особенным, но всё, же притягивали к себе и заставляли любоваться собой. – Нравится?
- Ага, - только лишь смогли произнести Вера и Надя. По их интонации было заметно, что они сильно поражены.
- Эти шары настоящая редкость, - продолжала продавщица, словно специально создавая сказочную атмосферу для близняшек. – Их не делают на фабриках и именно поэтому они ценятся.
- А где же их делают? – спросила Вера завороженным голосом, не отрывая взгляд от шаров.
- О, это большой секрет, - растягивая слова, сказала продавщица, ещё больше заинтриговывая детей. – Но вам тем, кто по-настоящему верит в чудо, я скажу. – Здесь продавщица специально сделала пауза и наконец, сказала. – Их делает сам Дед Мороз в то самое свободное время в-течении года, когда ему не надо ездить на сонях запряжённых оленями и дарить детям подарки.
- Их делает Дед Мороз?! – поражённо спросили в один голос близняшки.
- Именно сам лично, - вдохновлено продолжала продавщица. Ей нравилось наблюдать за тем, как радуются дети. – Ведь у Деда Мороза тоже есть хобби. Так же как и у всех людей в мире. Вот он и делает один экземпляр уникальных игрушек.
- Ничего себе! – на выдохе сказала Вера.
- Да и в этом нет ничего удивительного ведь он тоже живой от того что такие дети как вы верят в новогодние чудеса и нуждаются в нём, - убеждая сказала продавщица сама прекрасно понимая что Дед Мороз и есть новогодние чудо.
После последних слов близняшки явно почувствовали себя не уютно. Словно что-то было не так. Женщина, заметив, даже удивилась и взволновалась этому, но не смела, сказать вслух. Однако Вера избавила её от этой нужды.
- А вы знаете, - тихим шёпотом сказала девочка, подавшись как можно ближе к продавщице, так чтобы их никто не услышал. При этом девочка взволнованно косила взглядом в сторону брата хоть и не могла увидеть его. Продавщица уже более серьёзно смотрела на девочку. Ей показалось, что она взболтнула лишнего. – Саша не верит в чудеса.
После последних слов произнесённых настолько тихо, что их можно было прочитать только по губам, женщина почувствовала облегчение и вновь вернулась к своему образу продавщицы чудес. Она, приняв к сведению слова Веры, оценивающе взглянула на Сашу.
- Да, - уже нормальным голосом растягивая слова, сказала женщина, положив коробку с шарами на прилавок, так что теперь близняшки не могли их видеть. Она явно обращалась сейчас к юноше. – Значит, Саша не верит в чудеса. А что же так Александр?
- Ой! – тихо сказала Вера испуганным голосом. Она понимала, что брат сейчас может на неё сильно разозлиться.
Услышав, что его зовут, Саша, в это время внимательно рассматривавший очередной сувенир всё же обратил своё внимание на продавщицу и близняшек.
- Что? – спросил молодой человек снова равнодушным тоном.
- Да вот ваши сёстры говорят, что вы не верите в новогодние чудеса, - сказала продавщица. При этом она смотрела Саше прямо в глаза, и тому даже на мгновение показалось, что очаровательный взгляд видит его насквозь. Женщина говорила всё так же рассудительно. – Скажите это что, правда?
- Конечно, не верю, - фыркнув от удивления, сказал Саша. Этот вопрос показался ему наиглупейшим. – Я же не маленький.
- А, по-вашему, только маленькие должны верить в новогодние чудеса? - продолжала всё так же расспрашивать продавщица, но делая это аккуратно, чтобы не быть назойливой.
- Разумеется, - ещё более удивлённо сказал Саша. Теперь он смотрел на продавщицу так, словно считал её ненормальной. – Кто же ещё? Они всё равно не сбываются.
Продавщица, посмотрев на юношу, более внимательно решила уйти от темы, прекрасно понимая, что убеждать молодого человека абсолютно бесполезно.
- Ясно, - только лишь сказала женщина. После она обратилась к близняшкам, снова вернувшись в образ. – Ну, а тем, кто всё же верит в новогодние чудеса, я советую обязательно повесить эти шары на ёлку. Договорились? - Продавщица подмигнула близняшкам, и те засверкали от счастья ещё больше. – Берёте?
- Да, - в один голос на выдохе сказали Вера и Надя.
- Ну, вот и отлично, - сказала продавщица, делая как бы заключения. – Главное верьте и надейтесь и тогда чудеса обязательно сбудутся.
- А что у Саши разве не будет новогоднего чуда? – вдруг спросила Надя после не большого молчания, когда продавщица уже собиралась отбить товар на кассе.
Эти слова на самом деле затронули женщину до глубины души, но она упорно продолжала держать свой образ. Хотя это было не просто под жалостливым детским взглядом, смотрящим на тебя снизу вверх и любящим искренне.
- Вы знаете, - наконец сказала продавщица, смотря на близняшек, но так чтобы и Саша тоже её услышал. – Чудеса бывают у всех, но они могут быть совершенно разными. Фантастическими и реальными. – После продавщица взглянула на подходящего к ним Сашу, который понял, что надо расплатиться, чтобы побыстрей отсюда уйти. – И мне почему-то кажется, что ваш брат девочки найдёт своё счастье очень скоро. Хоть он этого и не осознаёт.
Молодой человек, доставая деньги из кармана, явно показывал, что его эти слова не волнуют. Саша лишь молча, расплатился, забрал сдачу с чеком и коробку с шарами.
- Пойдёмте отсюда, - сказал Саша спокойным голосом, который уже скрывал внутренне раздражение. Близняшки, заметив, что брат рассержен, побоялись ему перечить.
- До свидания, - сказали Надя и Вера по очереди продавщице и, помахав рукой, поспешили за братом, который быстрым темпом двигался к выходу. Сестрички не хотели выходить из этого чудесного магазинчика, но всё, же страх потеряться в торговом центре одним заставил их ускориться.
- До свидания, - только и сказала им в спину продавщица, скрестив руки. Она проводила всех троих каким-то философским, но в тоже время, заботливым взглядом успев лишь добавить обращение к Саше, когда тот собирался закрыть дверь, выходя последним и пропуская сестёр вперёд. – Верь в чудо Саша.
Но молодой человек лишь взглянув на неё явно уже не добрым взглядом, вышел из магазинчика и дверь за ним захлопнулась. Продавщица снова осталась одна в своём необычайном магазине новогодних чудес.

Глава 2

Через несколько минут быстрой ходьбы в торговом центре, где каждый человек, казалось бы, мешал другому пройти, все трое вернулись в указанное место встречи. Саша выглядел очень серьёзным, так словно его сильно оскорбили, а близняшки смотря по сторонам, явно с нетерпением ждали отца. Евгений не заставив себя долго, ждать вскоре появился. Он вёз перед собой тележку, в которой стояло несколько забитых едой и прочими мелочами пакетов.
- Ну, что всё успели? – бодро спросил отец, остановившись перед детьми. Вид забитой до отказа тележки явно поразил близняшек. Они удивлённо всё рассматривали.
- Пап куда нам столько всего? - спросила Вера, не сдержавшись. – Мы же не позвали гостей.
- Ой, дочка лучше не спрашивай я и сам не знаю, - отмахнулся рукой Евгений. – Я лишь купил всё то, что было в списке. – Отец сказал последние слова с горделивостью при этом показывая детям большой список на листочке, который составила их мама вчера вечером. Евгений словно хотел доказать детям что вот кто настоящий отец в семье. – Вы не представляете, какие на кассах очереди. Люди как ошалелые сметают всё на своём пути. – И действительно Евгений был весь вымотанный и уставший от суеты. – Такое ощущение как будто последний день живём!
- Просто не надо откладывать всё на последний день, - весьма угрюмо ответил ему сын, кладя шары которые они купили в корзину на пакеты.
- А это что вы купили?! - заинтересованно спросил Евгений взяв в руки коробку с шарами и внимательно рассматривая её. Отец явно пропустил мимо ушей слова сына и даже не сделал ему замечания по поводу дерзости. Мудрому мужчине просто не хотелось в этой счастливой пускай даже утомительной обстановки портить праздничное настроение всем. Саша же не чувствуя себя виноватым хотел поскорее поехать домой.
- Это шарики для ёлки! – начали наперебой говорить Вера и Надя приблизившись к отцу, которого они и ждали. Евгений специально наклонился к девочкам поближе держа коробку в руках и внимательно слушая дочерей. – Но они не обычные.
- Да и что же в них не обычного? - заинтересованно спросил Евгений, которому доставляло огромное удовольствие общаться с дочерьми. Он видел в них себя в детстве.
- Продавщица сказала нам, что их делает сам Дед Мороз, - слегка взволнованно сказала Надя смотря на шары.
- Это его хобби, - тут же поспешила дополнить Вера тоже не упускавшая момент взглянуть на шары. – Продавщица сказала, что такие существуют в единственном экземпляре.
- Да, Дед Мороз каждый год делает новые, - добавила Надя. – Видишь они ручной работы и там разные рисунки.
- Действительно, - сказал Евгений вглядевшись в рисунки, нанесённые на шары. В основном там была изображена зима. Но везде присутствовала ясная ночь, полумесяц и небо усыпанное звёздами. Под ними на одном шаре изображался зимний лес, на другом вдаль мчались запряжённые олени, вёзшие большие сани с подарками и Дед Морозом, на третьем была маленькая деревянная избушка, в которой горел свет, а из трубы шёл дым. Она стояла опушке леса одна одинёшенька. На остальных шарах присутствовала подобная тематика ожидания чуда перед новым годом. В каждом шаре был сюжет ожидания праздника. Так как они были разрисованным красками, то их поверхность была шершавой, а при определённом освещении гирлянды изображение могло показаться объёмным. - Великолепные! Просто супер! – не продолжал удивляться Евгений. - Где вы их нашли?
- В магазине чудес! – тут же хором ответили близняшки. Этот ответ, конечно же, не дал Евгению никакого чёткого объяснения, но для него это было не важно. Он был счастлив от того что видел восторг на лицах своих детей.
- Продавщица сказала, что мы должны обязательно повесить их на нашу ёлку и сильно-сильно верить в новогоднее чудо! – быстро и взволновано сказала Вера.
- Повесим, обязательно повесим, - заверил близняшек отец кладя коробку снова в тележку.
- Пап они тебе и вправду нравятся? – спросила Надя, словно хотевшая ещё раз убедиться.
- Конечно! – подтверждая свои слова воскликнул Евгений. – Они просто великолепные! Отличный выбор! – После Евгений взглянул на часы и понял, что пора ехать ведь было ещё много дел. – Ну, что всё купили. Теперь можем ехать домой.
- Слава богу, - уже весьма раздражённо сказал Саша подняв глаза в кучу. Ему были совершенно не интересны впечатления сестёр. Однако Евгений всю дорогу, что они шли до машины заинтересованно слушал близняшек. Вера и Надя рассказали о том, что эти шары им предложила продавщица, а не они их сами нашли. Так же не остался без внимания и автомат с конфетами и, конечно же, то, что Саша не верит в новогоднее чудо, но это отца не расстраивало, на самом деле он прекрасно понимал сына и знал, что в жизни чудес не бывает просто об этом не нужно говорить детям.
Уже через час автомобиль Ивановых завернул к дому и остановился. Евгений заглушил двигатель и все четверо стали вылезать из машины. На улице было по-зимнему свежо, а лёгкий морозец не создавал дискомфорта. Саша поспешил открыть багажник и, взяв несколько пакетов с едой, отправился к двери. Видимо его вымотали поездки за покупками.
Вера и Надя остались вместе с отцом, и ждали пока он, заберёт оставшееся и закроет машину. В это время близняшки с интересом рассматривали то, как была украшена их улица. Вообще частный сектор, где был дом Ивановых, находился за городом. Прелесть этого места заключалась в том, что кругом был лес и чистый свежий воздух, а летом до реки было всего несколько шагов. Но и сейчас в предновогодние праздники улицы освещали не только одинокие жёлтые фонари, но и гирлянды, развешанные на домах и деревьях. У некоторых жителей живые ёлки росли даже перед домом и сейчас были украшены.
Перед домом Ивановых тоже росла маленькая ёлочка, которую ещё несколько дней назад Евгений украшал вместе с дочерьми. На их доме тоже горели огни создававшие атмосферу праздника. На входных дверях висел рождественский венок.
Когда Вера, Надя и Евгений, наконец, подошли к Саше, дверь им уже открыла Татьяна. Это была женщина лет сорока, с длинными русыми волосами которые слегка вились. Она была не высокого роста и обычного телосложения. Милые черты лица были такими же, как и у близняшек. Ведь они были копией мамы. И даже у Саши на лице присутствовали схожие черты. Татьяна была не просто матерью троих детей и красивой женщиной, но ещё и очень заботливой и любящей. В своих детях она просто души не чаяла, но вполне могла общаться с ними и строго.
- Мама! – радостно воскликнули, чуть ли не в один голос Вера и Надя когда увидели перед собой Татьяну в домашней одежде.
- Привет мои дорогие, - раскрывая объятья, сказала Татьяна от всей души. Она отошла немного в сторону, чтобы в прихожую вошли все. Последним был Евгений дверь, за которым сразу же захлопнули, так как не хотели выстужать дом.
Внутри было так тепло и уютно, что было приятно здесь оказаться после суматошного торгового центра. Из кухни уже доносились вкусные ароматы, а это обозначало лишь то, что Татьяна начала готовить, а в этом ей не было равных.
- Давайте проходите, - продолжала заботливо Татьяна, помогая близняшкам раздеваться, принимая у них одежду. – Как съездили? Интересно было?
- Да, мам ты не представляешь, в каком магазине мы сегодня побывали, - тут же вдохновлено наперебой начали рассказывать Вера и Надя.
- И в каком же? – так же заинтересованно, как и отец спросила Татьяна. Она помогала близняшкам развязывать шапки и снимать их. У обеих девочек, как и у мамы, были русые волнистые волосы до плеч. Теперь, когда шапки не скрывали их причёски, их было просто не отличить, но не для Татьяны. Женщина хорошо знала манеры своих детей и могла без труда их отличить. Например, Надины движения всегда были остры в конце, и это бросалось, матери в глаза. Хотя, наверное, никто больше этого не замечал.
- В магазине новогодних чудес, - тут же сказала Вера, снимая комбинезон.
- Мы там купили шары для ёлки, - тут же перебила сестру Надя. – Продавщица сказала, что их сделал сам Дед Мороз. Представляешь, как нам повезло!
- Они одни такие больше ни у кого нет! – поспешила добавить Вера.
- Здорово, - искренне сказала мама. Татьяне доставляло радость наблюдать неописуемый детский восторг на лицах своих детей, но почему-то её глаза не были сияющими от радости, а сама улыбка казалось надетой. Кроме того Евгений который молча раздевался поставив пакеты на пол тоже уже не был таким жизнерадостным как в машине. Казалось, что оба родителя думают о чём-то совершенно другом и их маскировки никто не замечает даже Саша. Хотя, похоже, его это не заботило. Юноша, спешно раздевшись, пошёл на кухню, так как был голодный. Мать даже не успела его поприветствовать и обменяться несколькими словами. Видимо продавщица в магазине сильно оскорбила Сашу, раз его настроение резко ухудшилось.
- Ну, всё дальше раздевайтесь сами, мойте ручки, и марш обедать за стол пока я всё приготовила, - наконец сказала Татьяна, поторопив близняшек. Ей на самом деле очень хотелось ещё с ними поговорить, но что-то не позволяло женщине этого делать.
Оставшись на едине, Евгений и Татьяна не обмолвились ни словом. Женщина просто взяла пакеты и понесла их на кухню.
- Погоди, я помогу, они тяжёлые, - поспешно спохватился Евгений, увидев, какие тяжести, поднимает жена.
- Ни стоит перетруждаться, - ответила ему через плечо Татьяна, и пошла на кухню, оставив Евгения одного в прихожей.
По интонации женщины, да и вообще по поведению взрослых в целом можно было понять, что они в соре. Однако никто из детей об этом не знал. Их психику родители решили раньше времени не травмировать.
На самом деле Евгений и Татьяна собирались развестись сразу же после нового года. Родителям не хотелось портить детский праздник и поэтому они решили подождать. Но вот после праздника приговор был окончательным. Хотя на самом деле Евгений мог и хотел идти на перемирие, но Татьяна твёрдо стала на своём и говорила, что о сохранении семьи не может быть и речи. Именно ещё и поэтому Евгений так заботливо общался с дочерьми, надеясь, что они не позволят матери и лишить их отца. Хотя на самом деле Татьяна не была против, чтобы Евгений встречался с детьми после развода.
Причина их конфликта возникла из-за того что Евгений потерял свою должность на работе и теперь их семья жила в долг. Такое положение длилось уже несколько месяцев, и Татьяна не выдержав бездействия мужа, решила уйти, забрав детей. Ведь если Евгений до конца января не вернёт долг, у него заберут дом, в котором они сейчас живут.
Обо всём этом Евгений думал, раздеваясь в прихожей. Теперь приходя домой и, видя свою семью каждый раз, он думал о своей проблеме, но, ни как, не мог её решить и сам считал, что жена поступает предательски по отношении к нему. Однако он ни высказывал ей это в лицо.
Посмотрев на своё, казалось бы, весьма обычное отражение в висевшем на стене зеркале Евгений заметил, что его собственный взгляд был потухшим. Он действительно сгорел от пережитых проблем и сейчас, по сути, представляет собой лишь тело, надеющееся не более чем на чудо, но, как известно чудес в реальном мире не бывает.
Пройдя на кухню Евгений, заметил, что на столе было накрыто только детям. Сама же Татьяна видимо уже поела, а мужчине пришлось самому доставать борщ из холодильника и ещё ждать пока он согреется. При этом мама оживлённо общалась со своими детьми, совершенно не обращая внимания на мужа. Однако Саша не очень подключался к беседе, напротив он увлечённо смотрел фантастический сериал по телевизору и слишком быстро ел. Видимо молодой человек поскорее хотел забыть то, что ему сказала продавщица.
Евгений, наконец, разогрев суп сел за стол и хотел поговорить с сыном, чтобы вернуть ему праздничное настроение, но тот уже закончил и вышел из-за стола. Отцу ничего не оставалось, как печально начать есть.
После обеда Татьяна попросила всех удалиться с кухни и не мешать, ей готовить. Близняшки торопили отца поставить ёлку, но тот, попросив их немного подождать, позвал сына кое в чём ему помочь. Саша с большой не охотой пошёл вслед за отцом на улицу.
Выйдя Евгений, направился за лестницей, чтобы залезть под крышу и достать оттуда искусственную ёлку. Саша, молча, шёл за ним. Когда они обходили дом, проходя на задний двор снег под их ногами похрустывал.
- Я сейчас полезу на чердак за ёлкой, а ты примешь её у меня внизу, - сказал отец, когда он устанавливал лестницу перед закрытым люком. – А то Вера и Надя нам с тобой покоя не дадут, пока мы её не установим.
Евгений усмехнулся, но глаза его по-прежнему были потухшими. Саша вообще не проявил никаких эмоций. Он стоял, слегка поникнув головой, и просто ждал, когда ему подадут ёлку. Вообще юноша был сильно обидчивым, про что хорошо знал отец.
Наконец когда большая коробка с искусственной ёлкой была спущена вниз Евгений слез и, сложив лестницу, внимательно посмотрел на сына, чему Саша даже удивился.
- Что? – недоумённо спросил юноша.
- Послушай, - вдруг начал отец, решив, что всё-таки надо приободрить сына. Он говорил с ним по-доброму как ровесник. – Саша я же вижу, что что-то тебя тревожит. Ты был более весёлым, когда мы поехали за покупками. В чём дело скажи?
- Да это всё продавщица, - озлобленно сказал Саша. В его интонации и голосе чувствовалась неприязнь к той женщине. – Докопалась до меня по поводу новогоднего чуда. Я что ей ребёнок что ли. Видно же что я пришёл в магазин из-за сестёр. Нет же, надо всё настроение испортить. Самому обидно.
Поняв в чём дело, Евгений даже усмехнулся. Не смотря на то, что его сын уже казался таким взрослым, отчасти он был ещё ребёнком и многого не понимал.
- Послушай Саня, - по-отечески сказал Евгений, потрепав сына по плечу. Юноша даже поднял свой взгляд. – Ну, ты же у меня вроде взрослый умный парень, неужели ты не понял, что продавщица это делала специально, чтобы завлечь близняшек. Она просто думала, что ты это поймёшь и подыграешь ей. Конечно же, её саму интересовало в первую очередь заработать деньги. Вот она и делала это всеми возможными способами. А ты повёл себя как маленький ребёнок.
Саша, внимательно выслушав объяснения отца, уже хотел с ними согласиться и признать собственную глупость, но последние слова женщины, ни как не выходили у него из головы.
- А как на счёт того, что она сказала мне верить в чудеса? – спросил Саша. – Когда мы выходили из магазина.
- Возможно, таким образом, она пожелала тебе удачи, - после не большой паузы сказала отец, пожав плечами. – Так что давай прекращай дуться. Праздник через несколько часов и мы все должны быть весёлыми! Пошли ставить ёлку!
Евгений взяв лестницу, потащил её на место, а Саша, подняв большую прямоугольную коробку, последовал за ним. Юноша и в самом деле стал снова веселеть после разговора с отцом. Саша даже почувствовал, что ему стало легче.
Вернувшись, домой уже с ёлкой и навеселе Евгений и Саша вместе с близняшками начали устанавливать её в гостиной. Точнее сказать девочки лишь сидели на мягком диване в гостиной и наблюдали за всем со стороны. Их лица были невероятно счастливые.
Искусственную ёлку каждый новый год Ивановы ставили именно в углу гостиной рядом с небольшим камином и лестницей ведущей вдоль стены, на чердак где был второй этаж. На втором этаже находились только спальни и детская, поэтому днём там редко кто был.
В канун праздника и в рождество было приятно погреться у огня и смотреть на ёлку. Искусственное зелёное дерево было настолько большим, что макушка его упиралась в потолок. И хоть гостиная и была просторной и уютной, но в новогодние праздники она становилась просто сказочной. В принципе, как и весь дом. Атмосферу нового года так же придавал телевизор, висевший на стене и показывавший новогодние фильмы.
Собрав ёлку и повесив на неё гирлянду, Саша и Евгений распаковали ёлочные игрушки, и теперь можно было приступать к украшению.
- Ну что девочки давайте посмотрим, что вы там купили, - хлопнув в ладоши, жизнерадостно сказал отец, привлекая внимание дочерей. Вера и Надя моментально подошли к коробкам, лежавшим на стеклянном журнальном столике возле дивана и стали смотреть, как Евгений вскрывает коробку. Саша тем временем взялся за другую гирлянду и стал обматывать ею перлину лестницы ведущей на второй этаж. Таким образом, когда выключали люстру, огоньки светились повсюду. – Так что у нас тут?
Евгений открыв коробку с шарами, аккуратно поставил её на столик и, взяв один шар, повертел его в руке. При этом Евгений сделал весьма удивлённое лицо.
- Гм… Странно, - удивлённо сказал Евгений, покачивая расписной шар в руке вверх вниз, словно что-то сравнивая. Было такое странное ощущение, что там внутри что-то есть, однако, какие либо отверстия кроме крепежа для шёлковой петельки отсутствовали. - Увесистые они. Обычно игрушки делают наоборот лёгкими. Ну, да ладно. И так сойдёт.
- Вау посмотри, какие они красивые! – растягивая слова, сказала Вера, взяв один шар и повертев его в руках. Надя тоже последовала их примеру.
- Да они действительно тяжёлые, - сказала девочка. Тоже, как и отец, потряхивая шар в руке. – В коробке этого не чувствовалось.
- Продавщица же сказала, что их делал Дед Мороз, а это значит, что они и должны быть не обычными, - сказала сестре Вера. Она разглядывала рисунок на шаре нанесённый краской. Он был шершавым и объёмным.
- Надо развешать их равномерно по ёлке, чтобы она не скосилась на бок, - сказал Евгений и пошёл начинать. Он залез на табуретку и весил игрушки там, где не могли достать близняшки. Девочки же внизу только подавали ему шары и другие украшения наперебой. Кроме того они даже успевали сами повесить несколько игрушек пока Евгений всё равномерно развешивал.
- Ну, вот и готово, - сказал отец, наконец, спустившись с табуретки и посмотрев со стороны на ёлку. Вера и Надя отошли вместе с ним и полюбовались собственным творением. – По-моему очень даже не плохо. Вы как считаете?!
- Здорово, - в один голос сказали близняшки. Они сверкающими глазами рассматривали блестящие игрушки, от которых отражался свет гирлянды.
- А представляете вечером, когда стемнеет, и мы всё это зажжём, - загадочно проговорил Евгений, стоя позади близняшек.
- Это будет чудо, - тихо сказала Вера.
- А завтра утром Дед Мороз принесёт нам подарки под ёлку, - таким же голосом добавила Надя. После чего она вдруг вспомнила что-то очень важное и воскликнула. – Папа мы же хотели в этом году оставить Деду Морозу гостинцы! Ты помнишь об этом?!
- Конечно, дорогая мы всё сделаем, - сказал, усмехнувшись взволнованности ребёнка, сказал Евгений.
Тем временем Саша закончил вешать гирлянду на перилах и принялся за другую. В-течении ещё двух часов все четверо украшали дом всем, что осталось из украшений. Это был весьма увлекательный процесс, превращавший обыденную жизнь, в сказку, бывающую лишь раз в году.
В итоге весь дом Ивановых просто сиял.

Глава 3

В одиннадцать, когда абсолютно всё было, готово включая даже макияж Татьяны, вся семья собралась за рождественским столом в гостиной. Не смотря на то, что в доме был скандал, стол всё же просто ломился от яств, а аппетитные запахи так и манили к духовке. Хотя близняшки уже давно всё выглядели через стекло. Там готовились куриные ножки под майонезом с картофелем. Выглядело это, конечно же, аппетитно.
Но сидя за шикарным столом все впятером, почему, то особо не веселились. А точнее сказать радостные были только близняшки, так как праздник, наконец, наступил. Они сидели в своих блестящих нарядах и за обе щёки уплетали самый любимый детский салат оливье. Похоже, что девочек в это время даже не интересовали подарки, а точнее их это отвлекало. Ведь близняшки за целый день уже, наверное, тысячу раз спросили, придёт ли к ним Дед Мороз? Чем успели всех слегка достать. Особенно брата.
Саша же сгорбившись над тарелкой, не удосужился даже переодеться и расчесаться, за что немедленно получил от матери строгий выговор, но всё же ничего не исправил. Он как сидел за компьютером, так и спустился на новогодний ужин. Новогодние передачи, которые транслировали целый день по телевизору, его не привлекали и поэтому Саша хотел, чтобы куранты быстрее отбили, и он пошёл, обратно к себе в комнату.
Евгений и Татьяна молча ели всё то, что им хотелось, и даже не переговаривались, словно между ними ничего и не было. На самом деле Татьяна хоть и нарядилась в красивое вечернее платье, но отнюдь не для своего мужа. Она лишь поглядывала на близняшек и время от времени уставшим голосом говорила девочкам, чтобы они ели аккуратней. Сам Евгений не хотел поднимать больную тему при детях хоть ему и очень хотелось. Однако он весьма правдоподобно делал вид, что увлечённо смотрит телевизор и посмеивался над шутками с экрана. Странным так же было и, то, что он тоже красиво вырядился в свой светлый костюм и причесал волосы.
В этой сверкающей огнями и тёплой атмосфере гостиной хоть и звучали шутки с экрана, но вот смеха и душевной радости больше чем у половины не было. Праздник выглядел вымученно. Создавалось впечатление, что всех кроме близняшек заставляли на нём присутствовать. Хотя так оно, в общем-то, и было.
Наконец после того как президент поздравил всю страну со счастливым новым годом, а куранты отбили двенадцать. Татьяна с Евгением выпели шампанского предварительно разлив детям соки и отправили близняшек спать. Девочки упорно не хотели и даже собирались устроить капризы, поэтому поводу, но против твёрдого слова мамы они пока ещё не смели перечить. Поэтому Татьяна быстренько отправила их в детскую.
Когда женщина вернулась, она заметила, что Саша уже тоже ушёл к себе, доев вторую порцию горячего. Молодой человек снова отправился в виртуальный мир общаться с виртуальными друзьями.
Евгений сидел один, абсолютно трезв и полусонным взглядом смотрел в телевизор, где пели песни, которые он терпеть не мог. Татьяна, молча сев, рядом положила себе горячего. Она осталась единственной кто его ещё не попробовал. Как оказалось блюдо уже остыло, и было не таким вкусным. Давящие молчание между двумя людьми, которых как минимум объединяет трое, детей создавало сильный дискомфорт для Евгения.
- Может, поговорим хотя бы? – всё же предложил первым Евгений, не выдерживая ужасной атмосферы. Он немного сбавил звук у телевизора, чтобы не мешал и говорил весьма тихо.
- О чём? – спросила Татьяна, доедая свою порцию. Она демонстративно не собиралась идти на контакт. Со стороны могло даже показаться, что она вовсе и не любила мужа по настоящему, а жила с ним из-за детей.
- Ну, не знаю, может быть о трёх детях, что у нас есть? – иронично заметил Евгений, рассматривая свои пальцы. По правде его уже выводила из себя излишняя самоуверенность своей жены. Она даже стала казаться ему менее привлекательной и не ласковой.
- Что о них та говорить? – продолжала отвечать вопросом на вопрос Татьяна перестав, есть от злобы и подняв сверлящий взгляд на мужа. – С ними всё в порядке в отличие от тебя. Того кто должен достойно их содержать.
Последние слова были сказаны с особой ярость, но всё, же пока тихо так чтобы никто не слышал. Видимо всё это кипело в женщине уже достаточно сильно, и она еле себя сдерживало. У Татьяны даже покраснело лицо.
Евгений после этих слов резко встал со своего места, махнув рукой. Стул, на котором он сидел, скребнул о пол. Это наверняка слышали все в доме. Мужчина от злобы расстегнул верхние пуговицы на своей рубашке. Ему было тяжело на душе и очень больно в сердце. Запустив руки в волосы, он начал ходить по комнате, словно тигр в клетке и даже казался рассвирепевшим, но Татьяну это нисколько не страшило. Напротив она продолжала, молча, есть, словно ничего и не было.
- Ты, - вдруг тихо, но уже раздражённо сказал Евгений, встав с другой стороны стола и облокотившись на руки. Он смотрел женщине в глаза. – Ты, та кто обещала быть со мной и в горе и в радости, но ты солгала. Теперь, когда мой бизнес потерпел крах, ты решаешь бросить меня… - Голос мужчины уже срывался от напряжения и начинал попискивать сквозь шёпот. Однако, не сдержавшись, Евгений всё же громко кашлянул. – Предательница! Бездушный монстр! Правду говорят все вы такие алчные!..
Последние слова Евгений всё же произнёс достаточно громко, чтобы их услышали на весь дом. Однако никто из детей не появился. По-видимому, они думали, что это очередная бытовая ссора.
- Ну, давай, давай хочешь позвать сюда детей и устроить развод прямо сейчас?! – наконец тоже не выдержала Татьяна и, поднявшись со стула, громко спросила. Их голоса уверенно заглушали телевизор, но Саша, сидевший в своей комнате за компьютером в больших наушниках и как всегда громко слушая музыку ничего, не слышал. – Сам не можешь признать свои ошибки! Хочешь сломать детям психику, давя на жалость?! Давай зови их?
- Нет, безмозглая я хочу, чтобы ты посмотрела им в глаза, всем троим и вспомнила что такое священная клятва и семейные обязанности! – всё так же громко ответил Евгений, размахивая руками. Он был очень импульсивным человеком. Муж и жена стояли в паре метров друг от друга и просто сверлили друг друга взглядами. – Или ты забыла, что их нужно выполнять всегда, а не только тогда когда всё хорошо?!
- Послушай ты! – вдруг неожиданно громко и серьёзно сказала Татьяна, тыча пальцем в грудь Евгения. После она сделала тон помягче, но под конец всё, же снова завелась. – Не смей впутывать сюда детей они не причём. У тебя Женя был шанс, и было слишком много времени всё исправить, но ты, ни чего, ни сделал!
- Я же говорил тебе уже тысячу раз, что нужно ещё подождать! – теперь уже защищаясь аргументами, говорил Евгений, но не с меньшей защитой в голосе.
- Сколько ждать?! – перебила его Татьяна. – Очнись, мы живём в реальном жестоком мире! Семья полгода без денег! Если до конца января у тебя не появятся деньги, нас выселят, а им неоткуда взяться! – После Татьяна замолчала. Евгений не знал, что ещё ему говорить. Он лишь разъярённо опустил взгляд. Женщина, посмотрев на мужа уже жалким взглядом, добавила более спокойно, так чтобы их никто не слышал. – Заниматься воспитанием детей это хорошо, но это, ни есть твоя главная обязанность Женя. Прости, но ты просто жалкий.
Последние слова глубоко оскорбили Евгения. Подняв свой уже угрожающий взгляд на жену, он отчётливо показал ей это. Однако мудрость и мужество лет позволило ему сдержать себя и молча развернувшись выйти из гостиной. Возможно, это и было признания или проявление собственной слабости и не желания бороться с жизнью, но так, же это было высокой моральной воспитанностью.
Было слышно, как Евгений пройдя в прихожую, стал тихо одеваться и вышел на улицу, аккуратно закрыв за собой дверь, чтобы никто не слышал. Мужчине просто хотелось прогуляться одному и попытаться прийти в себя.
Но в новогоднюю ночь ему это не удалось. Даже в их частном секторе на окраине города было шумно и весело. В небо уже давно запускали яркий салют, все люди кругом гуляли и веселились, катаясь с построенных горок на детской площадке.
Счастливые люди подходили к Евгению и весело поздравляли его с новым годом, но мужчина лишь мог изобразить слабенькую кривую улыбку. Евгению было тяжело на душе и больно от того что они сейчас не здесь всей семьёй и не веселятся так же как все люди. Возможно, в этом есть и его вина.
Татьяна же хоть и старалась изобразить из себя железную леди, но всё же у неё это не получилось. Как только дверь за ушедшим мужем захлопнулась она села на стул и тихо пустила солёные слёзы, скатывавшиеся по щекам. Женщине тоже было больно на душе от всего случившегося, но она не могла позволить детям жить на такой грани риска оказаться на улице. Татьяна собиралась отправиться жить к матери на первое время.
Тем временем в доме Ивановых ко всему случившемуся отнёсся с самым сильным волнением только один человек. Это была Вера. Она, лёжа в пижаме и полной темноте отчётливо слышала крики родителей. На самом деле этот скандал был отнюдь не первым, но даже для маленькой девочки, которая казалось бы, ещё ничего не понимает, он казался серьёзным.
- Надя ты тоже думаешь, что родители разведутся? – тихим шёпотом спросила Вера, смотря сквозь темноту в ту сторону, где у противоположной стены стояла кровать сестры. Однако в ответ девочка услышала лишь отчётливое сопение своей сестры, которая давно заснула и ничего не слышала.
Вера думала, что раз и Саша не спустился вниз к родителям, значит, и он ничего не слышал. Ни ужели девочка одна всё слышала. Нет, этого не могло быть. Вера, тихо повернувшись на спину, посмотрела на большую луну, светящую прямо в её окно.
- Хотя я тоже боюсь спуститься, - подумала про себя Вера, и заснула своим непробудным сном, окунувшись в сны детской непосредственности.
Вера, спя непробудным сном, вскоре почувствовала, что ей назойливо откуда-то прямо в ухо дует холодным воздухом. По аромату он напоминал девочке зимнюю свежесть и даже бодрил, но та всё ровно не открывала глаза. Вере хотелось поспать, и она думала, что всё это ей просто снится.
Так прошло уже несколько минут, а холод всё усиливался и уже окончательно заставлял девочку просыпаться.
- Наверное, окно распахнулось от разгулявшегося ветра, - подумала Вера. Хотя на самом деле это было глупое предположение ведь в доме Ивановых уже давно стояли пластиковые окна, а они, как известно, закрываются очень крепко. Но всё, же детская логика и усиливающийся холод заставили Веру открыть глаза и сесть на кровати.
- Привет! – вдруг весьма бодро и громко сказал чей-то весёлый и не знакомый голос в темноте. Вера даже вздрогнула от неожиданности, так как голос исходил практически рядом с ней. – Давай просыпайся! Скорее нас ждут дела!
После этих слов послышался щелчок выключателя на лампе, стоявшей на тумбочке рядом с кроватью, и полутёмный тусклый свет осветил спальню девочек. Вера, зажмурив глаза от внезапно включившегося света, прикрыла их руками.
- Ааа! Что вы делайте?! Не надо, мне больно глаза! – быстро заговорила Вера своим писклявым детским голосом. Надя, которая, похоже, проснулась от наделанного своей сестрой шума, ничего не понимая, сонно спросила, подняв голову с подушки:
- Что происходит? Вера, зачем ты шумишь ещё ведь слишком рано вставать.
Надя вновь легла на подушку и уже хотела снова погрузиться в сон, но теперь холодный зимний ветер дул в ухо ей. В комнате раздавалось его гудение. Надя, отмахнувшись, перевернулась на другой бок и сонно пробурчала:
- Закрой окно холодно ведь.
- Я его не открывала, - оправдываясь, более бодро ответила Вера. Девочка, наконец, смогла открыть глаза, которые привыкли к свету и осмотреться. Взглянув в ту сторону, где находиться кровать сестры, Вера вдруг замерла на месте с изумлённым выражением лица. Она не знала, что ей делать кричать, бояться и звать на помощь или всё же удивляться и дружиться. Но к счастью более правильный ответ был ей подсказан тем, кого она увидела.
Примерно метрового роста, слегка полноват, плотного телосложения и с русыми волнистыми волосами юнец стоял перед Верой в сером дорожном плаще и затёртом колпаке похожим больше на те, что носят сказочные гномы. На макушке у него болталась балабошка, которая во время движений была словно хвост. В милом выражении пухлого лица юноши-карлика ясно читалась ребячество, азарт и приключения. Глаза просто блестели задорным огоньком, а улыбка казалось, была до ушей, которые были торчком. В общем, юнец имел явно не серьёзный вид.
Заметив вызванную им замешанную реакцию на лице Веры, юнец понял, что ему вначале придётся всё объяснить. Однако близняшка его уже опередила.
- Простите, но кто вы такой и как сюда попали? – наконец найдя в себе силы, спокойно спросила Вера, но, всё, же продолжая быть начеку в отличие от Нади, которая вновь засопела.
- Меня зовут Моисей я обыкновенный гном житель волшебного королевства, - начал юнец, повернувшись полностью к Вере и приняв самый добродушный вид. Он явно хотел чувствовать себя здесь как хороший друг, но любое слово гнома всё, же звучало странно.
- Какого королевства? – не веря своим ушам, заворожено спросила Вера. Похоже, страх её окончательно покинул, и теперь она уже просто пожирала глазами гнома, желая всё узнать. – Волшебного?
- Да, да ты не ослышалась, - подтверждая, сказал Моисей. Он стал подходить к девочке ближе, пытаясь окончательно войти в доверие. – Именно волшебного, и я там живу. И я пришёл сегодня именно за вами.
- За нами? – ещё более удивлённо спросила Вера. При этих словах она всё же слегка отстранилась от гнома хоть тот, и выглядел абсолютно безобидным.
- Ну да вы же верите в чудо, так вот я и пришёл вам его подарить, - сказал Моисей более быстро. Похоже, он боялся запугать девочек и поэтому не знал как себя вести. Любая реакция его пугала. – Только мне кажется, твоя сестра не хочет его заполучить.
- Что? – не поняв, спросила Вера. Но Моисей уже подошёл к спящей девочке и, забравшись на тумбочку, наклонился вперёд. После чего он стал, дут ей в ухо и снова послышался гул холодного ветра.
Вера даже со своей кровати почувствовала зимнюю морозную свежесть. Девочка аккуратно вылезла из своей постели и с интересом наблюдая, подошла тихо сзади. Моисей дул Наде в ухо холодным воздухом и та уже начинала ворочаться.
– Зачем ты это делаешь?! – спросила всё-таки Вера, которая стоя рядом даже в пижаме начала мёрзнуть. – Ей же холодно!
- Но как тогда её разбудить? – не понимая, спросил Моисей, прекратив дуть и вопросительно взглянув на Веру. – Я ведь общаюсь с людьми впервые и совершенно не знаю как себя вести.
- Ну, точно не так, - обиженно за сестру сказала Вера, подойдя к спящей Наде. Она, похоже, совсем не боялась нежданного гостя. – Разве твоя мама тебя так будит?
- Да, а что у нас снежных гномов это считается абсолютно нормально, - удивлённо сказал Моисей, отходя в сторону и уступая место Вере. – А как иначе можно разбудить гнома, чей сон самый крепкий из волшебных существ?
- Ты хочешь сказать, что это ваш будильник? – удивлённо спросила Вера, даже на мгновение, остановившись на месте и смотря на ничего не понимающего гнома.
- А что такое будильник? – спросил в ответ Моисей после не большой паузы.
- Ну, это такие специальные часы, которые заводят и они, потом звенят в нужное тебе время, чтобы не проспать, - пояснила Вера слегка изумлённым голосом. – Ты что не знаешь, ими все пользуются?
- Но, не в нашем королевстве, - напомнил девочке гном, возвращаясь к сути. Хотя ему было очень интересно послушать про жизнь простых людей. После не большой паузы Моисей добавил. – Давай всё же разбудим твою сестру, а то ведь она тоже ждала чуда.
Вера, наконец, выйдя из оцепенения, в котором она находилась несколько секунд, теперь лишь смогла сесть на кровать Нади, и потолкать её рукой не сводя взгляд с Моисея. Девочка в ответ замахала руками, чтобы её оставили в покое.
- Надя проснись сейчас же, ты должна это увидеть, - слова Веры были не громкие, но настойчивые. Похоже, что девочка только сейчас поняла, что в действительности происходит и пока ещё даже не могла поверить в это.
- Надя отстань, я хочу спать, - сквозь сон пробурчала Надя, но Вера была настойчива как никогда.
- Вставай сейчас же у нас гости! – при этих словах Вера стащила с сестры одеяло и та, наконец, открыв заспанные глаза села на кровати. – Просыпайся!
- Ну, что? – раздражённо спросила Надя, протирая слипающие глаза. – Зачем ты меня будишь?
- Посмотри скорее у нас гости! – всё так же бодро продолжала Вера, бросив стащенное одеяло на пол и сев рядом с сестрой. Гном стоял прямо напротив них. – Это снежный гном Моисей из Волшебного Королевства. И он пришёл к нам, потому что мы с тобой верим в чудо!
От такого потока информации, который Вера выдавала слишком быстро, Надя, похоже, не сразу всё поняла. Поначалу она, как и её сестра, молча, рассматривала маленького человечка, не зная, что ей делать бояться его или нет. Но, всё, же поняв, что опасаться нечего она, наконец, заговорила.
- Простите, кто вы? – спросила Надя всё же удивлённым голосом, но уже ясным и чётким без тени сна. – Снежный гном Моисей?
- Да, - качнув головой, всё так же бодро подтвердил снежный гном. – Тебе не обязательно общаться со мной на вы, я ведь тоже пока ещё молод хоть уже и не ребёнок.
Последние слова Моисей казалось, произнёс с особым удовлетворением. Словно он уже давно мечтал стать взрослым.
- А сколько тебе лет? – всё же наконец решилась осторожно спросить Вера. В её голосе всё же по-прежнему оставалась осторожность, но любопытство уже начинало пересиливать.
- Сто, - как, само собой, разумеется, ответил Моисей, чем вызвал у близняшек невиданное доселе удивление.
- Но, столько, же не живут, - не веря словам гнома, сказала Надя подозрительным голосом. – Или тогда ты уже старик, но никак не молодой.
- Я юн как никогда ведь за каждый год я не пропустил ни одного своего дня рождения, - настойчиво сказал Моисей.
- Ни одного? – удивлённо переспросила Вера, вытаращив глаза. – Подожди, то есть ты хочешь сказать в год у тебя несколько дней рождений.
- Ну, да, - удивлённо сказал Моисей. – Через каждые семьдесят три дня. Получается, что за год мне успевает исполниться пять лет.
- Значит на самом деле тебе всего двадцать, - быстро посчитав, сказала Надя. Она с раннего возраста уже блистала математическими знаниями.
- Что значит на самом деле? – не понимая, спросил Моисей.
- Просто понимаешь, у нас у людей день рождения бывает только раз в году, - объяснила, наконец, Вера.
- Только раз в году?! – поражённо воскликнул Моисей. Казалось, он не верил своим ушам. – Но это, же не правильно.
- Почему? – удивлённо спросили в один голос Вера и Надя.
- Ведь каждый семьдесят третий день проходит год по нашим гномовским меркам времени, - пояснил Моисей всё так же изумлённо. – Соответственно и день рождение должен быть в каждом году.
- Всё ясно, - сказала Надя слегка деловым тоном. – Нам с Верой однажды мама тоже читала сказку на ночь, и там было другое измерение времени, а на самом деле промежуток у всех часов одинаков.
- Может быть, - только и смог ответить Моисей, который опять заметил, что сбился с толку. Ведь с ним это слишком часто случалось из-за рассеянности. Наступила напряжённая пауза.
- Ты что-то хотел нам подарить? - напомнила, наконец, Вера первая решившая прервать звенящую тишину. Видимо на улице уже приближалось утро, раз никто не шумел.
- Да точно вы же меня отвлекли! – опомнившись, вновь бодро сказал Моисей, легонько стукнув себя ладонью в лоб. Гном резво забрался на кровать Веры и уселся напротив близняшек, не сводящих с него взгляд. Возможно, подобное самоуверенное поведение и не выглядело прилично и красиво со стороны, но, по крайней мере, точно не было, ни кем замечено. – Так вот вернусь к началу. Надеюсь, вы больше не удивляетесь тому, что я из Волшебного Королевства? – Близняшки лишь синхронно качнули головой в знак подтверждения. – Отлично. Тогда слушайте внимательно. Я здесь для того чтобы забрать вас с собой и подарить вам новогоднее чудо которого вы так давно хотели.
- Новогоднее чудо? – завороженным шёпотом спросила Надя. При этом её глаза засверкали настоящим детским счастливым огоньком.
- Да, - нетерпеливо подтвердил Моисей. Близняшки, похоже, не могли поверить в то, что слышат. Однако всё же Вера задала подозрительный вопрос:
- Подожди, а откуда ты знаешь, что мы хотим новогоднее чудо?
- Ну, как вы же купили ёлочные шары, сделанные самим Дедом Морозом, а, следовательно, значит, вы поверили словам продавщицы, - как, само собой, разумеется, пояснил Моисей. – Это же так просто.
- А про это ты откуда знаешь? – вдруг ещё подозрительнее спросила Вера.
- Ну, вы даёте! – удивлённо воскликнул Моисей. – Я же пришёл к вам именно с эти шаров, а точнее с одного из них. Шар, который является проходом в Волшебное Королевство. Каждый год это обычно бывает разный шар. Видимо для того чтобы один и тот же ребёнок не мог постоянно когда ему вздумается проходить в Волшебное Королевство.
- Но как ты мог выйти из шара?! - поражённо спросила Надя, ничего не понимая. – Ведь это всего на всего маленькая игрушка и даже ты в неё не поместишься.
- А мне и не зачем в неё помещаться, - усмехнувшись, сказал Моисей. Для него эти слова показались глупостью. – Я просто вхожу и выхожу как в воротах.
- Как в воротах? – шёпотом повторила Надя. Пытаясь видимо себе это представить, что удавалось с трудом.
- Всё равно не понятно, - после не большой паузы сказала Вера, помотав головой.
- Зачем понимать когда вы всё можете увидеть своими глазами только пойдёмте со мной и я всё покажу, - сказал Моисей, призывая близняшек собираться, но те явно не торопились.
- Подожди, но как мы пойдём ведь мы ещё маленькие, а тебя мы хорошо не знаем? – вдруг встревожено спросила Надя. Вера, похоже, тоже задумалась над этим.
- Нам мама всегда запрещает ходить куда-либо и даже разговаривать с не знакомыми, - сказала она.
- Но ведь мы с вами уже познакомились и вы знаете кто я такой, - напомнил Моисей. – Разве нет?
- Всё равно мы ещё слишком маленькие чтобы куда-то отправляться одним, - возразила настойчиво Надя.
- Да вы, безусловно, правы, - немного подумав и почесав подбородок, сказал Моисей. – Но ведь вы верили в чудо и ждали его. Я пришёл чтобы подарить его вам, а получается что? – Здесь Моисей сделал многозначительную паузу и добавил как бы заключая. – Получается что оно вам не нужно на самом деле?
- Нужно! – тут же в один голос, спохватившись, сказали Вера и Надя.
- Тогда давайте думать как нам поступить! – не менее взбудоражено сказал Моисей, смотря на близняшек. – Не могу же я вас оставить без чуда.
- Может мы возьмём с собой родителей? – предложила первая Надя. – Они должны согласиться.
- Конечно, - подхватила идею сестры Вера. – Тем более они опять поссорились вечером, а мы их помирим.
- Откуда ты знаешь что они поссорились? – удивлённо спросила Надя, взглянув на сестру.
- Я слышала их ругань пока пыталась уснуть, - быстро ответила Вера, не заостряя на этом внимание, но гном призвал их жестом руки послушать его.
- Это всё хорошо и благородно с вашей стороны девочки, что вы пытаетесь помирить родителей, но, видите ли, в чём дело в Волшебное Королевство могут пройти только те кто искренне как вы верит в новогоднее чудо, - тяжело вздохнув, сказал Моисей. – Увы, ваши родители, как и все взрослые, лишены этой прекрасной веры. Поэтому взять их с собой не получится. – Эта новость огорчила девочек, но они ни хотели упускать выпавший им в первый раз в жизни шанс. Моисей, переминавшийся с ноги на ногу, видимо долго решался кое-что сказать, но видимо чего-то опасался. – Кроме того я должен поставить вас в известность что время в данный момент остановлено и не пойдёт пока мы не вернёмся обратно. То есть все те кто не верят в чудо замерли в тех положениях в которых они были когда наступил настоящий новый год. И мало того они даже ничего не заметят с их точки зрения ничего не произойдёт.
- То есть, - медленно и осторожно спросила Надя. – Мама с папой сейчас не могут пошевелиться?
Моисей лишь смог легонько качнуть головой в знак подтверждения. Он слышал, какой испуг присутствовал при этих словах в голосе Нади, и от этого гному даже стало не по себе.
- Подожди, - вдруг слегка разрядив обстановку сказала Вера. – Что это значит «настоящий новый год»? – Спросила девочка с неподдельным любопытством. – Их разве бывает несколько?
- Да, нет, - махнув рукой, пояснил терпеливо Моисей. – На самом деле вы просто этого ещё не знали, но новый год всегда наступает в шесть утра и двадцать три минуты. Как раз тогда когда наша земля совершает полный оборот вокруг солнца. А мы люди для удобства просто привыкли отмечать новый год ровно в двенадцать.
- То есть новый год наступил, когда ты пришёл к нам? – спросила Вера всё так же с любопытством.
- Да, - подтвердил Моисей. – Именно при наступлении настоящего нового года открывается проход из Волшебного Королевства в ваш людской мир. Именно в этом и заключается ручная работа Деда Мороза с шарами. Он делает их, по сути, волшебными воротами.
После этих слов наступило молчание. Никто не знал, что нужно говорить дальше. Ведь вопрос оставался не решённым с кем отправиться в Волшебное Королевство.
- Ну, так вы идёте или в этот праздник чудо ни для кого не произойдёт? – наконец после небольшой паузы спросил Моисей, смотря на слегка растерянные лица близняшек, которые теперь уже очень хотели попасть в Волшебное Королевство.
- Скажи, а Дед Мороз там живёт? - наконец, немного, неуверенно задала вопрос Надя, но всё с тем, же не поддельным любопытством.
Моисей, прямо взглянув в глаза близняшкам, проговорил очень серьёзным голосом:
- Там есть не только Дед Мороз, но и многие другие волшебные жители, о которых вы даже не подозревали. – Здесь как бы смакуя слова, Моисей сделал вдохновлённую паузу. – Можете не сомневаться, там есть на что посмотреть.
Близняшки снова переглянулись, не зная, что им делать.
- А можно нам взять с собой хотя бы Сашу? – наконец спросила Вера. Она всё же не хотела, чтобы они отправлялись одни.
- А кто это? – спросил Моисей заинтересованно.
- Да это наш старший брат, - безнадёжно махнув рукой, сказала Надя. Похоже, что она не верила в то, что он с ними отправиться. – Во-первых, он не верит в чудо, а значит, он тоже застыл, а во-вторых, даже если бы он смог пойти с нами, то точно бы отказался, назвав всё это бредовой идеей.
- Сколько ему лет? – немного поразмыслив, спросил Моисей, почесав подбородок.
- Шестнадцать, но это сути не меняет, - сказала Надя. – Он всем своим видом показывает, что уже взрослый.
- Возможно это и так, - сказал Моисей с какой-то долей надежды в голосе. Похоже, он был на стороне Веры. – Но всё, же он ещё не взрослый хотя и не ребёнок, а это считается самый странный возраст, поэтому мне кажется, стоит проверить. Если он сейчас не застыл, то значит где-то в глубине души в нём по-прежнему сидит частичка чуда.
- Ты предлагаешь пойти к нему?! – удивлённо спросила Надя, так как будто ей только что сказали какую-то глупость.
- Да, - уверенно подтвердил Моисей. - А почему бы и нет? Надя иногда нужно помочь людям поверить в настоящего себя и тогда они раскроются как красивые цветы.
- Но проблема даже заключается в том, что Саша запрещает нам заходить к нему в комнату, - с сожалением сказала Надя. Похоже она на самом деле не считала своего брата абсолютно чёрствым. Возможно, просто не могла найти с ним общий язык.
- Но сейчас та с вами я, - задорно подмигнув, сказал Моисей. – А мне та он не запрещал заходить в его комнату. Так что пойдёмте, мне понадобится ваша помощь.
Выйдя в абсолютно тёмный коридор, все трое на цыпочках пошли к комнате Саши. Они старались не шуметь специально, чтобы молодой человек в случае чего их не услышал. Когда все трое, наконец, встали возле его двери, Моисей аккуратно достал какой-то металлический маленький прибор из внутреннего кармана больше похожий на воронку для узких горлышек, но только за место трубочки у неё был как бы замочный ключ. Моисей, почти на ощупь, стараясь не шуметь, засунул свой странный аппарат в замочную скважину и приложил ухо к расширенному горлышку.
Близняшки смотрели за всем этим с большим интересом. Их распирало любопытство узнать, что это такое, но они не произносили, ни звука смирно стоя на месте, так как гном призвал их прижатым к губам пальцем к тишине.
- Моисей, а что это такое? – всё же не сдержавшись, некоторое время спустя спросила Вера чуть слышным шёпотом.
- Это ухоключ, - ответил Моисей, после небольшой паузы оторвав своё ухо от воронки.
- Ухоключ? – удивлённым шёпотом переспросила Надя, которая, как и Вера, никогда раньше не видела ничего подобного.
- Да, - тихо пояснил Моисей. – Их изобрели уже очень давно в Волшебном Королевстве. Благодаря чему стало возможным подслушивать сквозь замочную скважину разговоры других людей. Вещь бесспорно полезная и в темницах королевства стражи ими активно пользуются, а так как это нарушает неприкосновенность, то это запрещено королевскими законами и карается весьма серьёзно. Говорят, что кому-то даже отрезали уши. – После этих слов Моисей сделал многозначительную паузу и продолжил. – Так что лучше ни кому не рассказывать, что она у тебя есть и уж, тем более что ты ей пользуешься.
Такое разъяснение явно насторожило близняшек. По их лицам было даже заметно, что они испугались. Теперь на языке у обоих вертелся один и тот же вопрос.
- Моисей, - все же осмелилась спросить Вера осторожным голосом. – А откуда у тебя взялся ухоключ?
- А, это долгая история, - отмахнувшись, сказал Моисей весьма беззаботно. – Но если вкратце, то когда я был ребёнком, то вместе со своими друзьями лазил, где попало. В общем, я нашёл его на улице. Видимо кто-то его потерял.
- Не боишься, что об этом узнают? – спросила Надя с определённой долей любопытства.
- И отрежут мне уши? – усмехнулся Моисей, так как будто говорил о пустяке. Вера и Надя почему-то не разделяли его оптимизма. – Во-первых, я пользуюсь им только в самых необходимых случаях, а во вторых все конечности у снежных гномов вырастают заново если их отрезать.
Похоже, эти аргументы оказались весьма весомыми. Близняшки поняли, что Моисей просчитывает всё наперёд и поэтому возможно уверен в своей безнаказанности.
- Ну, да ладно, а то мы с вами снова отвлеклись, - напоминая сёстрам, зачем они здесь собрались, сказал Моисей. – Судя потому, что я слышал отчётливое сопение, могу предположить, что ваш брат всё же спит. А это значит, вы можете попробовать его уговорить пойти с вами или он проспит до тех пор, пока вы не вернётесь.
- Тогда пойдёмте скорее его будить, - сказала Вера и, опустив дверную ручку, вниз тихо открыла дверь. Однако та издала протяжный громкий скрип, но всё, же Саша не проснулся. Это напугало тихо вошедшую троицу.
В полной темноте на ощупь они подошли к Саше, укутавшимся в одеяло на своей кровати. Создавалось впечатление, что он замёрз во сне, хотя на самом деле дома было очень жарко, особенно в его маленькой комнате, где помимо письменного стола и компьютера больше ничего не было. Сопение, которое он издавал вовремя сна, теперь слышалось более отчётливо, но всё, же слегка приглушённо одеялом.
- Он всегда так с головой укутывается? – с любопытством спросил Моисей, взглянув на молодого человека, а точнее на ту форму, которую приняло одеяло, накрыв его.
- Не знаю, - пожав плечами, тихо сказала Надя, стоя рядом и тоже смотря на брата. – Мы с Верой почти никогда здесь не были. Саша запрещал нам заходить в его комнату.
- Ясно, - сказал Моисей. После чего он тихо на цыпочках подошёл к голове Саши и стал аккуратно залезать на кровать, чтобы вновь дуть в ухо холодным воздухом.
- Что ты делаешь?! – тихо, но резко остановила его Вера. Моисей застыл с занесённой ногой, чтобы залезть и взглянул на близняшек. – Ему же тоже будет холодно.
- Ай! Я совсем забыл, - хлопнув себя ладонью по лбу, тихо воскликнул Моисей. Он отошёл в сторону, уступая место Вере.
Девочка, заботливо подражая своей маме, подошла сперва к письменному столу и включила настольную лампу, которая осветила комнату полу мрачным светом. После она подошла к Саше и, начав тихо раскачивать его из стороны в сторону, говорила:
- Саша вставай быстрее. Нам нужна твоя помощь. Давай поднимайся.
Молодой человек сразу же перестал сопеть и проснулся, но не подал виду. Однако когда Вера продолжила назойливо расталкивать брата и призывать подниматься, претворяться было бессмысленно. Саша, развернувшись, резко, но не больно схватил Веру за руку и сонным ворчливым голосом спросил, слегка приоткрыв слипающиеся глаза:
- Тебе кто разрешил сюда заходить малявка? Быстро выметайся, а не то скажу родителям, что ты не спишь.
После Саша отпустил сестру, и как ни в чём не бывало, отвернулся обратно. Такое весьма грубое общение было уже привычным делом, и поэтому никто кроме Моисея ничему не удивился, но гном решил пока не вмешиваться.
- А вот и ничего не выйдет! – довольным голосом сказала Надя. Она словно получила удовольствие от того что Саше придётся проснуться. – Родители сейчас замерли, и не начнут шевелиться, пока ты не сходишь с нами и Моисеем в Волшебное Королевство. Так что быстро поднимайся.
- Что за ерунду ты несёшь?! – раздражённо спросил Саша, вновь развернувшись и сев, на кровати протирая глаза.
- Ну, вообще-то это не ерунда, а чистой воды, правда, - весьма спокойным тоном подметил Моисей, подойдя ближе. Услышав незнакомый голос, Саша вздрогнул от неожиданности и инстинктивно обратил свой взгляд в ту сторону, откуда доносился голос.
Вид маленького снежного гнома в сером плаще и колпаке явно привёл в такое же изумление молодого человека, как и его сестёр. Саша тоже не знал, что ему делать опасаться этого карлика или же нет, но ответ пришёл к нему быстро. Саша смог сообразить, что раз близняшки его не бояться значит, ему и подавно не стоит паниковать.
- Кто ты такой, чёрт возьми? - прищурив взгляд, выругался Саша. В его голосе стали проявляться так привычные для сестёр нотки высокомерия.
- Я снежный гном Моисей из Волшебного Королевства, - представился гном специально для юноши.
Саша, похоже, подумав, что ему уже мерещиться протёр глаза и вновь взглянул на гнома. Однако это не помогло и гном и сёстры стояли перед ним. Молодой человек, недолго думая сильно ущипнул себя за руку, от чего даже вскрикнул.
- Значит, вы мне не снитесь, - тихо сказал Саша самому себе.
- Нет, мы тебя уже разбудили, - напомнила брату Надя.
- А что же это получается, я в компьютерные игры переиграл? – спросил Саша вновь самого себя тихим голосом после небольшой паузы.
- Возможно Александр это и так, - сказал Моисей, подходя ближе к молодому человеку.
- Тебе, то откуда знать, что такое компьютер?! – опять высокомерно спросил Саша, взглянув на гнома презрительно, сверху вниз.
- Да ты прав я не знаю что это такое, - продолжал бодрый Моисей как ни в чём не бывало. Гном начал расхаживать перед кроватью Саши из стороны в сторону. Молодой человек пристально следил за ним. – Но зато я могу показать тебе Волшебное Королевство и рассказать обо всех его чудесах. Если, конечно же, ты отправишься с нами.
- Но ведь Саша просто не может не отправиться с нами, - тут, же вмешалась в разговор Вера. – Мы без него не пойдём.
- Стоп, стоп, стоп! – быстро заговорил Саша, подняв руку и призывая всех к молчанию. Всё что он сейчас слышал, просто не укладывалось в его голове, и он был возмущён. – С чего вообще вы взяли, что я куда-то там с вами пойду? Мало того что мне уже мерещатся гномы так ещё и вы хотите чтобы я поверил во всё что он говорит. - При этих словах Саша указал на Моисея.
- Хорошо, тогда кто я, по-твоему? – спросил Моисей, выпятив грудь и стоя как солдат на службе перед юношей. Этот весьма коварный вопрос ввёл Сашу в заблуждение, однако он нашёл достойный ответ.
- Не знаю, - грубо сказал молодой человек. – Но раз я не могу объяснить, то откуда ты взялся, значит это точно не к добру. Может быть ты вор? А что люди разных ростов бывают.
- Моисей не вор Саша он же снежный гном! – вступилась за гостя Надя. Однако Моисей чувствовал себя, так как будто не нуждался в чьей-либо защите, а точнее абсолютно беззаботно.
- Надя спустись с небес на землю! – уже более здраво сказал Саша. – Гномов из сказок не существует. Совершенно очевидно, что это не знакомый нам человек и родители не раз вам обоим говорили, что чужих впускать в дом нельзя! Поэтому у меня и возникает вопрос, кто из вас его впустил в дом?!
После того как близняшек отсчитал старший брат девочки поникнув опустили головы. С этим они не могли поспорить, так как в данной ситуации Саша действительно был прав. Вера и Надя поверили Моисею на слово, ничего не проверив.
- По правде говоря, Саша твои сестры действительно не впускали меня в ваш дом, так что, пожалуйста, не ругай их… - сказал Моисей.
- А ты стой на месте и не приближайся к нам, пока мы во всём не разобрались! – в резкой форме перебил гнома Саша, когда тот начинал приближаться к ним.
- Хорошо, - остановившись, сказал Моисей и ведя себя не провокационно. – Но позволь я расскажу тебе, как я попал в ваш дом только, пожалуйста, выслушай и не перебивай. – Саша ничего не ответил лишь продолжая смотреть пристально на гнома. – Понимаешь, я попал в ваш дом через те самые ёлочные игрушки, что вы купили вчера. Так как один из шаров это ворота, соединяющие ваш мир и Волшебное Королевство. Именно в этом и заключается ручная работа Деда Мороза. Он заколдовывает один из шаров. Твоим сёстрам выпала удача в этом году и теперь у них есть шанс получить своё новогоднее чудо, но одни идти они бояться. Кроме того я открою тебе одну тайну. В Волшебное Королевство могут пройти только те, кто верят в чудо и ты один из них, так как ты не замер на месте когда с моим появлением остановилось время.
- Остановилось время? – удивлённо спросил Саша, прищурив взгляд.
- Именно, но не волнуйся те, кто замер ничего не заметят, - тут, же поспешил добавить Моисей. – Но вот вы узнаете много нового и интересного. – После гном сделал выжидающую паузу, но юноша ничего не говорил, словно о чём-то думал. – Ну что удалось мне тебя убедить, что я не вор?
- Допустим, - наконец сказал Саша. – Но всё, же я должен проверить. – После чего юноша встал с кровати, поправляя измявшуюся пижаму. – Пойдёмте в спальню к родителям.
- Я бы не советовал туда идти всем, - спешно остановил словами Сашу Моисей. Юноша подозрительно обернулся в сторону гнома и требовательным взглядом ждал объяснений. Однако гном не растерялся. – Просто понимаешь Саша вид бездыханного не шевелящегося человека это не самое привлекательное зрелище особенно для детей. – При этих словах, Моисей интонацией намекал, на стоявших рядом Веру и Надю. – Может быть, ты сходишь один и сам во всём убедишься, а мы тебя здесь подождём?
Саша явно впал в задумчивость. С одной стороны Моисей был прав, но и сестёр он не мог оставить одних с неизвестным коротышкой. Однако выбора не было. После долгой нерешительности Саша всё же сказал, взглянув на гнома:
- Я вернусь очень быстро, так что имей ввиду.
- Тебе абсолютно не зачем волноваться, - лишь в очередной раз заверил юношу Моисей. Но Саша, больше ничего не добавив, вышел из комнаты, и специально не закрывая за собой двери, направился в спальню родителей, которая была соседней рядом с его. Воспользовавшись ситуацией, Моисей тихим, но заметно, радостным голосом добавил. – Вот видите, девочки оказывается в вашем брате ещё не всё потерянно.
- В смысле? – не поняв, спросила Надя.
- Ну, вы же заметили, как он за вас переживает, а значит ему не всё равно, просто это только кажется, но уверяю вас, это скоро пройдёт, - быстро и всё так же тихо отвечал Моисей. – Так что я сейчас ни сколько не удивлюсь, если он захочет отправиться с нами.
Здесь тихую речь Моисея прервал вернувшийся Саша. Он был под впечатлением от увиденного. Сев на кровати юноша взглянул на гнома и сказал:
- Всё равно мне всё это кажется ненормальным.
- Вот поэтому взрослые, никогда не попадут в Волшебное Королевство, а ты уже, слишком близок к ним, - рассудительно сказал Моисей. – Но у тебя Саша ещё есть шанс узнать нечто большее. Просто отключись и воспринимай всё как должное с искренней верой и любовью. Пойдём с нами, ты не пожалеешь.
- Да, Саша, пожалуйста, пошли с нами, - чуть ли не в один голос сказали Вера и Надя, подойдя к брату и взяв его за руки. Их детские пронзительные взгляды, не отрываясь, смотрели прямо в лицо юноши, от чего тому даже стало не по себе.
- Ладно, хорошо, - вновь в своей привычной грубоватой форме сказал Саша после небольшой звенящей паузы. – Не одному же здесь мне вас дожидаться. – На самом деле Саша не смог устоять перед просьбой своих сестёр, но вот признаться в этом ему было не просто. – Я пойду с вами, но при условии, что вы будете меня слушаться, а, то родители мне потом голову отвернут.
- УРА!!! – весело в один голос закричали близняшки, подпрыгивая, и обнимая друг друга. – МЫ ОТПРАВЛЯЕМСЯ В ВОЛШЕБНОЕ КОРОЛЕВСТВО!!!
- Ну, ка не беситесь, а то сейчас живо передумаю! – прикрикнул на разбушевавшихся сестёр Саша. После он обратился к Моисею, наблюдавшему за всем происходящим как всегда с выражением полной беззаботности и веселья. – Слушай гном один вопрос.
- Да? – спросил Моисей, обратив взгляд на юношу.
- Надолго мы туда отправимся? - спросил Саша всё же более тихо, так чтобы радовавшиеся сёстры его не услышали.
- Я думаю, что путешествие покажется тебе не долгим, - тихо ответил Моисей. Видимо он не знал точного ответа на этот вопрос, но попытался всё, же выглядеть убедительно. После чего он резко переменил тему, начав громко говорить, чтобы перекричать близняшек. – Так предупреждаю всех в Волшебном Королевстве сейчас зима, поэтому одеваться советую тепло! Иначе не увидите всех чудес!
Саша вдруг задумался на мгновение. Ему показалось интересным, что всё же гном подразумевает под этим словом чудеса. Юноша вновь с подозрением спросил:
- Слушай, гном, а ты не можешь сказать нам какие именно там чудеса в твоём королевстве? Просто я думаю, мы должны знать, куда именно идём?
Саша словно умышленно не называл Моисея по имени так, как будто ни считал его равным себе. Однако гнома это не беспокоило, он лишь весьма загадочно усмехнулся. Моисей, конечно, мог всё рассказать, но не хотел этого делать.
- Потерпи и скоро сам всё увидишь, - лишь ответил гном как всегда задорно. После Моисей стал поторапливать всех без исключения, постоянно напоминая о лютом морозе.
Через пятнадцать минут все четверо уже стояли в гостиной. Стол, за которым проходил праздничный ужин, был вымытым, но не собранным. Видимо перед сном Татьяна навела небольшую приборку. В комнате стояла идеальная тишина. Даже шум ветра не был слышен за окном, а в камине тлеющие угли казались застывшими во время мерцания.
- С остановкой времени останавливаются не только люди, - сказал Моисей, заметив на лицах близняшек и Саши удивление.
И в правду Саша, взглянув на настенные часы, с маятником заметил, что тот завис в поднявшемся положении, а секундная стрелка не бегала. Всё это выглядело жутковато со стороны, но юноша не смел в этом признаться. Поправив свою серую шапку, специально чтобы отвлечься Саша обратился к сёстрам:
- Ну, ничего не забыли?
- Вроде нет, - ответила Вера, взглянув на себя и сестру.
Чтобы отправиться в Волшебное Королевство Вера и Надя одели, свои самые тёплые комбинезоны, валенки и пуховики с капюшоном перевязанные шарфом. В-отличии от, Саши они восприняли предупреждения о холоде на полном серьёзе. Юноша же помимо своей обычной шапки накинул зимнюю куртку поверх кофты и старые затёртые голубые джинсы с зимними туфлями. Моисей ничего не сказал по этому поводу, но оценил одежду Саши насмешливым взглядом. Хотя сам он выглядел не менее странно.
- Отлично значит можем наконец отправляться! - звонко хлопнув в свои маленькие ладоши, сказал Моисей. Его глаза при этом заискрились от радости не меньше чем у близняшек. – Так сейчас слушайте меня внимательно. Я расскажу вам о том как мы будем проходить в один из новогодних шаров который и является проходом в Волшебное Королевство. – Здесь Моисей специально сделал паузу, пока все трое повернув голову в сторону ёлки, непонимающе на неё посмотрели и не увидели там ничего особенного. Все игрушки на дереве были обычными.
- Но ведь шары маленькие! – удивлённо сказала Надя. – Как мы в них пройдём?
- Я же прошёл, - как, само собой, разумеется, ответил Моисей на что Саша лишь усмехнулся, сравнивая про себя их разницу в росте. – На самом деле нужно лишь подойти к шарам и искренне захотеть попасть в Волшебное Королевство и тогда для нас откроются ворота нужной величины.
- И это всё? – удивлённо спросила Вера. Вместе со всеми вновь взглянув на ёлку.
- Возможно, это только на первый взгляд кажется, так просто, - пояснил Моисей. – Но на самом деле вся сложность состоит в том что провести ворота словами не получится необходимо искреннее желание.
Близняшки переглянулись, но почему-то были не решались подойти к ёлке. Саша же явно не хотел этого делать так что ворота врятли бы ему открылись.
- А может быть ты сам их снова и откроешь, - предложил юноша после не большой паузы. – Ведь ты же ими уже пользовался.
- Я конечно с удовольствием вернусь домой, но вот только Дед Мороз просит, чтобы дети сами желали попасть в Волшебное Королевство, - сказал Моисей, весомо аргументируя свой ответ. При этом близняшки словно оживились.
- Так значит это специальная задумка Деда Мороза?! – спросила, восклицая Вера.
- Конечно, - добродушно улыбаясь, ответил Моисей. – Самый главный волшебник считает, что когда люди желают встретиться с ним они приходят с добром. - После гном сделал очередную паузу словно чего-то, выжидая, но вскоре добавил, приближаясь к ёлке.- Но всё же если вы боитесь, то я с удовольствием проведу вас с собой.
- Да мы будем тебе благодарны, - равнодушно сказал Саша. Он шёл в Волшебное Королевство только ради сестёр и, конечно же, того чтобы всё это поскорее закончилось.
- Нет! – вдруг резко остановила Моисея Вера. Она единственная решилась проявить смелость. Гном услышав слова девочки, тут же остановился и вопросительно взглянул на неё. После неловко паузы Вера решительно сказала своим детским голоском. – Я хочу попробовать.
- А ну стой на месте! – резко остановил её Саша грубым голосом. Вера посмотрела на него с непониманием. – Ты с ума сошла мало ли что может произойти?!
- Саша прекращай уже нести всякую ерунду, - вздохнув, сочувственно сказала Вера и смело развернувшись, подошла к ёлке. Брат не нашёлся что ей ответить. Слова сестры слегка ввели его в ступор ведь обычно он был самым смелым, но не в этой ситуации. Надя же не решалась подойти и взволнованно наблюдала со стороны.
- Прошу, - только лишь сказал Моисей, уступая место Вере и вставая позади неё. Девочка, встав перед ёлкой, вначале внимательно осмотрела её. На первый взгляд ничего странного не было заметно, но почему-то вдруг девочке показался весьма забавным шар, висящий прямо перед ней с нарисованным зимним лесом и санями запряжёнными лошадью с бубенчиками. Присмотревшись, Вера почувствовала зимнюю свежесть, исходящую от шара. Создавалось впечатление, что шар был пропитан зимней свежестью и чем-то необычным. Немного подумав, Вера предположила, что именно этот шар и может быть проходом. Прокашлявшись, она с нетерпением и нескрываемым желанием поскорее попасть туда сказала:
- Пожалуйста, будьте любезны откройте нам ворота в Волшебное Королевство.
Голос Веры хоть и был детским, но главное прозвучал откровенно, решительно и одновременно вежливо. После её слов все пристально смотрели на ёлку, желая поскорее узнать, что же произойдёт.
Чудо не заставило себя долго ждать. Практически сразу же свет в гостиной погас, что не на шутку испугало вздрогнувшую Надю, но воцарившуюся на долю секунды кромешную тьму ярко озарил жёлтый луч света исходящий из того самого шара на который смотрела Вера. Жёлтый луч казалось, проходил насквозь стоявших, перед ним постепенно расширяя диапазон своего освещения. Всё это сопровождалось гудением, словно над домом завис летящий самолёт. Атмосфера была хоть и жуткая, но всё, же сказочная.
Вера, которая смотрела за всем этим с открытым от удивления ртом, даже не подумала сделать шаг назад, хоть и была ближе всех к источнику света. Моисей, стоявший позади, лишь радостно улыбался, а Саша не решался в этот раз уберечь сестру от опасности и вместе с Надей держался дальше всех и не способный даже моргнуть. Такого в своей жизни он ещё не видел.
Тем временем жёлтый свет успел преобразоваться в размер того самого шара из которого он исходил и уже полностью освещал всех присутствующих. После шар стал расширяться, в бока приобретая форму круга и закрывая собой всю ёлку, и даже угол, в котором она стояла. Когда светящийся круг стал высотой с рост Саши, он прекратил расширяться, но вместо этого ровно посередине круга вновь затмевая жёлтый свет, стал появляться невероятно реалистичный ночной зимний лес. Тот самый, что был изображён на рисунке шара, но только здесь отсутствовала лошадь с санями. Кроме усыпанных большим слоем белого пушистого снега ёлок и извилистой тропинки ведущей вглубь леса больше ничего не было.
Практически сразу же когда лес в круге расширился до краёв, оставив лишь узенький ободок жёлтого света, который теперь тускло, освещал лица присутствующих, почувствовался зимний холод и свежесть. Проход был открыт.
- Добро пожаловать в наши земли! - радушно первым сказал Моисей, широко разводя руки. Он был единственный кто сильно, не поражался всему происходящему. Однако его глаза заметно заискрились счастливым огоньком.
- Ни чего себе?! – только и смогла выговорить Надя, ставшая всё же не решительными шагами приближаться к своей сестре.
- У нас получилось! – тихо, но радостно сказал Вера завороженным голосом, когда Надя поравнялась с ней. Они обе не могли оторвать восторженных взглядов от круга.
- Да, Вера значит, ты вправду поверила и захотела попасть в Волшебное Королевство, иначе бы ничего не произошло, - сказал Моисей, тоже подходя к близняшка. В его голосе присутствовала искренняя радость.
- Но подожди, - вдруг, наконец, сказал Саша. Он до сих пор так и не сдвинулся со своего места. – Я не могу понять как это возможно?! – Юноша явно не находил слов чтобы выразить свои эмоции. Он вопросительно посмотрел на Моисея и попытался что-то добавить. – Это как… Я даже не знаю что!
- Обыкновенное чудо, - как, само собой, разумеется, ответил ему Моисей. – Пора уже начать привыкать.
Гном говорил о круге как об обычных вещах, но у Саши всё равно не укладывалось в голове происходящее. Юноша, наконец, подошёл, поближе, и не менее изумлённо, чем свои сёстры стал рассматривать круг. Не было даже понятно из чего он сделан. Просто яркий свет.
- Ну, что вы готовы отправиться в путь? – спросил Моисей, прежде дав, всем троим, ещё немного полюбоваться, сотворившимся чудом.
- Ага, - только и смогла сказать Надя, даже не моргнув при этом.
- Отлично тогда прошу за мной, не отставайте, - сказал Моисей, и уверенно двинувшись прямо вкруг. Саша проводил его недоумённым взглядом. Спустя лишь мгновение юноша видел гнома уже в круге. Моисей, развернувшись к остальным махнув рукой, позвал их ещё раз, заметив, что никто не двигается. – Ну, чего вы встали смелее!
После этих слов Вера тут же сделала уверенный шаг вперёд так, что её никто бы не смог остановить при желании. Вот уже и она стояла в круге, рядом с Моисеем смотря на оставшихся. Надя помешкавшись всё же тоже прошла сквозь круг, который при этом ни как не менялся, но на его фоне всё время появлялись новые персонажи.
Ну, давай Саша пошли скорее, - позвала брата Вера и юноша, набравшись смелости, двинулся с места. Проход через круг не показался ему чем-то неприятным. Наоборот он его даже не почувствовал.
После того как нога Саши последняя исчезла в круге он мгновенно бесследно растворился в воздухе так словно ничего и не было. Свет снова появился в гостиной, осветив её по-прежнему, но время неумолимо стояло, заставляя все предметы не двигаться и даже тот самый на первый взгляд обычный шар, по-прежнему просто висевший на ёлке.

Глава 4

Оказавшись рядом со всеми, Саша тоже обернулся, но круг уже исчез вместе с исходящим сиянием и гудением. Вокруг был лишь тёмный лес освещаемый ночным звёздным небом. Свет серебряного месяца не мог прорваться сквозь густоту деревьев из-за, чего его даже не было видно в этой чаще. Лес выглядел по-настоящему жутко и страшновато.
- А где шар? – удивлённо и испуганно спросил Саша, повернувшись к Моисею.
- И вправду он исчез так быстро, что я даже не заметила! – прокомментировала Вера не менее изумлённым голосом. – Как мы вернёмся домой?
- Всё в порядке, когда мы захотим выйти, шар снова появится, - как можно убедительней заверил всех присутствующих гном. – А сейчас прошу следовать за мной и познавать все тайны Волшебного Королевства!
После Моисей просунул руку внутрь своего плаща и, порывшись там, вытащил оттуда уже горящую тусклым огоньком лампадку. Её возможности едва позволяли рассмотреть узкую извилистую тропинку перед собой, но Моисей уверенно двинувшись вперёд.
- Прошу не отставать! – громко через плечо сказал Моисей и его голос разнёсся гулким эхом по ночному лесу, ещё сильнее испугав близняшек и Сашу. – В этих краях очень легко заблудиться!
Все трое моментально двинулись с места и догнали гнома. Никто из них так ещё и не мог осознать, что произошло, а Моисей, ускорившись, куда-то явно спешил.
- Эй, подожди! – весьма невежливо и громко сказал Саша, подбегая к гному и не обращая внимания на то, что маленькие сёстры теперь шли позади него без присмотра. – Ты можешь нам хоть что-нибудь объяснить?!
- Хорошо, что именно ты хочешь услышать? – спросил Моисей, всё же продолжая уверенно идти вперёд.
- Что именно с нами только что произошло?! – моментально задал вопрос Саша. Похоже, он давно вертелся у него в голове. Видимо ещё с того момента как сёстры разбудили юношу.
- Да ничего особенного, - пожав плечами, сказал Моисей. – Представь, что ты просто прошёл в ворота. В довольно необычные ворота.
- Но как я могу это представить, если я даже теперь не вижу этих ворот?! - продолжал возмущённо задавать вопросы Саша. – Из чего они хоть были сделаны?! А может, я просто схожу с ума?!
- Это всего лишь чудо и вам простым людям его не понять, - спокойно ответил Моисей. – А знаешь, почему чудо понимают маленькие дети? – Здесь Моисей сделал короткую паузу, взглянув на нетерпеливо ждущего ответа юношу. – Просто они ещё ангелы и они многое делают не сознательно ради забавы. Надеюсь, я тебе всё объяснил или ты готов ещё засыпать меня вопросами? – Саша ничего, не ответив, продолжал идти рядом. Он не смотрел по сторонам, а лишь упорно и бессмысленно пытался понять всё происходящее. Однако Моисей быстро вывел его из себя. – Если нет, тогда может, всё же присмотришь за своими сестрами? Мы ведь всё-таки в лесу, а я буду освещать дорогу.
- Но ты освещаешь её только себе, а не нам, - с досады буркнул Саша.
- Я же вас виду, - легкомысленно ответил ему Моисей. После чего Саша не став продолжать разговор повернулся к шедшим позади них близняшкам. Поравнявшись с сёстрами, он стал, молча идти с ними рядом. Снег под их ногами хрустел, а мороз и холод уже начинали щипать конечности. Вдали слышались сильные порывы ветра. Видимо за лесом мела метель.
- Почему мы так быстро идём Моисей? - спросила Вера после того как они прошли уже достаточно далеко оттого места где они выходили из круга.
- Понимаешь, Вера здесь в лесу много различных животных и некоторые из них не совсем дружелюбны, - пояснил весьма серьёзным голосом гном. – Поэтому нам лучше поспешить. Сейчас ночь и эти звери выходят на охоту.
- Ничего себе в королевство попали! – снова начал возмущаться Саша. Близняшки, шедшие рядом с ним, были явно напуганы и озирались по сторонам. Ночной лес вокруг них казался бесконечным. – Чтобы стать куском мяса?!
- Не говори глупости Саша, ты ведь прекрасно знаешь, что хищникам положено природой охотиться, - спокойно сказал Моисей.
- Но ведь не на нас! – возмущённо сказал Саша. Ему начало казаться, что здесь не безопасно.
- А почему бы и нет? – удивлённо спросил Моисей. – Ты что не из мяса? Успокойся сейчас мы выйдем на главную дорогу, а туда кроме жителей королевства никто не выходит. Поэтому я и тороплю вас покинуть лес. Дом, где живут все самые страшные животные Волшебного Королевства.
- Зачем тогда вообще было выходить в лесу?! – тоже не менее испуганно спросила Надя, явно дрожавшая от этих слов. – Разве ворота не могли провести нас в более безопасное место?
- Могли, - ответил Моисей, уверенно не сбавляя темп шага. – Но вот только одна проблема. В Волшебном Королевстве многие вещи, которые на первый взгляд кажутся бездушными на самом деле по своей сути живые существа и, выполняя свои функции, они учитывают свои интересы.
- То есть мы вышли в лесу только потому, что так захотели ворота? – изумлённо спросила Вера. Она была единственной кто, как и Моисей сильнее не паниковал и не жаловался на сложившуюся ситуацию.
- Именно, - подтвердил Моисей. – Так что не зачем пенять всё на меня. Поверьте, для меня это столь же неожиданно, как и для вас. Да и потом ищите во всём позитив это же настоящее приключение идти по лесу густо, населённому дикими животными!
- Может, ты не будишь так радостно и громко о них говорить, - грубовато, но тихо сказал Саша. Он постоянно озирался по сторонам, хотя ничего толком не мог разглядеть кроме кромешной тьмы вокруг. Юноша с трудом пытался делать вид, что ему не страшно, но это у него плохо получалось, а вот Надя абсолютно не стеснялась своих эмоций и крепко держала Веру за руку.
- Хорошо как скажешь, - сказал Моисей так чтобы не доводить напуганного юношу.
- Моисей, а долго нам ещё идти? - спросила Вера, которой больше всех не терпелось поскорее увидеть ещё что-нибудь сказочное.
- Нет ещё минут пять, и будем на месте, - уверенно заверил всех присутствующих Моисей.
- Слава богу, - тихо буркнул Саша себе под нос.
- Скорей бы, - вдохновлено сказала Вера. Девочку в отличие от сестры не пугало ничего. Ни шорох в ближайших зарослях, ни глухое угуканье сов и даже мороз который уже достаточно сильно щипал лица идущих.
Вскоре среди глухого тёмного леса стал появляться проблеск жёлтого света больше похожий на обычные уличные фонари, что стоят в городах. Он не был таким ярким как светящийся шар, но и не такой тусклый как фонарик гнома. Его отблеск отражался от искрящегося белоснежно пушистого снега.
- Смотрите там свет! – громко воскликнул Саша и весьма неожиданно для присутствующих. В голосе юноши явно присутствовала надежда на то, что они, наконец, сейчас покинут это ужасное место.
- Это уличные фонари вдоль дороги, - пояснил Моисей. – Они освещают путь кучерам, что управляют лошадьми. Так что можете расслабиться мы вышли из леса. Как, оказалось, опасаться было нечего.
- Ничего себе нечего! – вновь начал возмущённо говорить Саша. – Да можно сказать, что мы жизнью рисковали! Надя вон вообще вся перепугалась!
Саша указал пальцем на сестру. Девочка действительно вся тряслась от страха и могла только смотреть перед собой. Создавалось впечатление, что она идёт, словно на автопилоте и боится издать лишний шум.
- Не меньше чем ты сам, - ехидно подметил Моисей, убирая свой фонарик обратно во внутренний карман плаща. Благодаря тому, что лес стал стремительно редеть и свет от уличных фонарей проходил дальше, было хорошо видно куда идти.
- И что?! – возмущённо спросил Саша. Создавалось впечатление, что ещё немного, и он готов будет ударить гнома, но Моисей вёл себя спокойно и уверенно в себе. – Страх это вполне естественное чувство. Не бояться только те, кому нечего терять. Вера просто пока этого ещё не осознаёт!
- Значит, по твоему мне нечего терять? – спросил Моисей, рассудительно сбавляя ускоренный темп, так как опасность встретить диких животных миновала.
- Могу предположить, что ты отшельник или странник, - весьма уверенно сказал Моисей. – В любом случае не нормальный.
- Думай, как считаешь нужным, - спокойно ответил юноше Моисей. – Я нисколько не обижаюсь. Только помни, что у каждого свои взгляды на то, что нормально, а что не нормально.
После возникла не большая пауза. Саша не хотел продолжать разговор, так как считал его бесполезным. Он уже вовсю проклинал себя за то, что пошёл сюда и всё равно оглядывался по сторонам, когда слышал из леса вой зверей.
- Сейчас мы сядем на одну из повозок, - наконец сказал Моисей, когда все четверо уже приблизились к прокатанной санями и хорошо освещаемой жёлтыми фонарями дороге между густым лесом по обе стороны. – Так будет быстрее доехать.
Моисей уверенно шёл к ближайшим саням, запряжённым белоснежной лошадью с шёлковистой гривой. Она стояла словно исполин горделиво и прямо. Кучер в чёрной шубе и чёрной высокой шляпе сидел на санях, повесив голову, из-за чего головной убор скосился набок и норовил упасть. В руках он держал вожжи. По мере приближения было слышно его откровенное сопение. Кучер спал непробудным сном, совершенно не обращая внимания на мороз.
Когда все четверо приблизились к спящему кучеру и посмотрели на него снизу вверх, создавалось впечатление, что он невероятно огромен. Хотя Саша так не считал, но вот Вера даже раскрыла рот от удивления и боялась произнести какой-либо звук, чтобы не разбудить кучера.
Из-за объёмной одежды было трудно понять, кем именно является кучер, так как в голову уже без всяких странностей лезли мысли, что это вовсе и не человек. Хотя так оно, в общем-то, и было. Моисей, недолго думая громко прокашлялся и сказал звучным голосом:
- Нам нужно добраться на главную площадь королевства!
От этих весьма неожиданных слов кучер тут же вздрогнул и проснулся. Даже близняшки испугались, когда гном стал громко говорить, но эта реакция быстро сменилась изумлением, когда они увидели, чьё лицо к ним повернулось.
- А что? Где? Кто?! – встревожено залепетал кучер, вертя казавшейся не подвижной головой из стороны в сторону. Он видимо уже давно спал и поэтому с трудом всё понимал, но, однако быстро заметил, что справа от него стоит четверо.
Своими чёрными казавшимися бездонными глазами большой серый заяц-кучер смотрел на близняшек, Сашу и Моисея. Все кроме последнего были в изумлении, а девочки стояли с раскрытыми ртами, даже не моргая. Его шелковистая серая шерсть была очень мягкой и поблёскивала в свете луны и фонарей. Теперь становилось ясно, почему шапка была такой высокой, ведь там были длинные уши. Несмотря на огромные для зайца размеры почти в средний человеческий рост его лицо выглядело доброжелательным. Судя по басистому сипловатому голосу, было ясно, что это уже не молодой заяц.
- Вы же кучер? – словно напоминая, спросил Моисей.
- Кто я? – вдруг неожиданно для всех спросил кучер. Хотя возможно этот вопрос был адресован самому себе, так как практически сразу же последовал ответ. – А да это я. Кучер да.
- Ну, вот и отлично тогда будьте любезны отвести нас на главную площадь королевства, - повторил Моисей.
- А это мы мигом, - растягивая слова, сказал кучер-заяц. – Залезайте в сани!
- Давайте ребята по быстрее, - поторопил всех Моисей, первым запрыгивая на красные, разукрашенные расписными золотыми узорами сани которые больше напоминали те на которых ездит Дед Мороз. Вера и Надя, не заставив себя ждать, последовали действиям Моисея, садясь с ним рядом на деревянное сиденье. Саша же, слегка поколебавшись, словно опять ожидая очередного опасного подвоха, всё же залез в сани и сел напротив спиной к кучеру, что его особенно не устраивало. Молодого человека не очень устраивало сидеть спиной к такому незнакомцу, но выбора не было. Признать свой страх, а тем более показать его он не осмеливался. Когда все четверо укрылись специально сделанной меховой большой накидкой, чтобы не было холодно, кучер-заяц громко спросил через плечо:
- Все уселись?!
- Да, - подтвердил Моисей. – Можем ехать. И пожалуйста, давайте по быстрее, а то я уже начиная замерзать.
- Как пожелаете! – только лишь ответил заяц-кучер, после чего послышался хлёсткий удар вожжей и звонкое ржание лошади. – Но, пошла!
Поездка в санях была на удивление приятной и ровной. Лошадь лёгкой рысцой тянула за собой сани по искрящемуся накатанному снегу. Её копыта даже не проваливались в снегу, так как тот был идеально накатан частым движением. Усыпляющая ровность поездки и ночная тишина нарушались лишь лёгким похрустыванием снега и звоном колокольчиков. Вера и Надя продолжали бросать взгляды на кучера, но всё, никак не решаясь заговорить, а Саша делал вид, что ему всё равно. Со спины заяц-кучер казался ещё более грузным и мощным.
- Ох, задремал я сегодня пока вы меня не разбудили даже холода не чувствовал, а сейчас вот начинает пробирать мороз, - начал первым разговор заяц-кучер шмыгнув носом после не долгого молчания.
- Да погода нынче стоит холодная, - растягивая слова, сказал Моисей. Он был единственный, кто чувствовал себя абсолютно спокойно в этих санях.
- Простите, а можно спросить? - наконец решилась осторожно спросить Вера, которую как всегда преодолевало любопытство всё узнать.
- Конечно, - весьма дружелюбно ответил заяц-кучер.
- Кто вы такой? – не менее осторожно и вежливо спросила Вера. Саша даже от неожиданности укорил сестру взглядом, но она игнорировала его.
- Я обычный серый заяц, - спокойно ответил заяц-кучер. – Вожу людей, работая кучером уже давно. Житель Волшебного Королевства.
- Но простите, а почему вы?.. - следующие слова Вера не смогла договорить, так как ей всё, же не хватило смелости, но своей интонацией она ясно дала понять, что имеет в виду.
- Такой большой и умею говорить? – прекрасно всё, поняв, спросил заяц-кучер без какой-либо обиды в голосе.
- Да, - после не ловкой паузы всё же смогла ответить Вера, не сдерживая любопытства. Казалось, что страх ей чужда.
- Вы же попали в мир чудес и волшебства, - удивлённо сказал заяц-кучер. – Мне кажется, это всё объясняет.
Этот ответ не был весьма определённым и конкретным. Вера хотела спросить что-то ещё, но вдруг молчаливый Саша подозрительно спросил, заглядывая через плечо.
- Подождите, - с небольшой паузой спросил юноша. – А с чего вы взяли, что мы не из вашего королевства?
- Увы, молодой человек это слишком просто определить по изумлённой реакции, - ответил заяц-кучер. – Да и к тому же я давно живу на свете и много кого знаю.
- То есть вы сразу же были таким? – продолжала нетерпеливо и удивлённо спрашивать Вера.
- Нет, нет, конечно, - громко засмеявшись детской наивности, сказал заяц-кучер. – Когда-то было время, и я был маленьким…
- Вы были маленьким?! – изумлённо спросила Надя, всё-таки не сдержав своего завороженного молчания. В её глазах читалось явное сомнение.
- Согласен сейчас в это трудно поверить, - вновь усмехнувшись, сказал заяц-кучер. – Но это так.
- Получается, что вы работайте таксистом в Волшебном Королевстве? – озарёно спросила Вера, продолжая свой любопытный расспрос.
- Кем работаю?.. – словно глухой спросил заяц-кучер через плечо. В его голосе читалось отчётливое не знание обижаться ему на это слово или радоваться.
- Ну, таксистом, - сказала Вера, не понимая реакции кучера. – Они развозят людей за деньги, куда те пожелают на машинах. Вы что ни разу в них, ни ездили?
- Нет, - не менее удивлённо сказал заяц-кучер. Он посчитал девочку даже какой-то страной. – А что такое машина?
- Вы не знаете что такое машина?! – с лёгкой насмешкой спросила Надя, слушавшая их разговор.
- Я кстати тоже не знаю, - вдруг вновь оживившись, сказал Моисей, который всё это время что упорно искал во внутренних карманах своего плаща. Создавалось впечатление, что они были нескончаемы.
Оба жителя Волшебного Королевства с неподдельным интересом ждали ответа.
- Вообще-то это такой агрегат на колёсах, который может быстро ездить, - как смогла, пояснила Надя, еле сдерживая смех.
- Машина это средство передвижения как ваши сани только лучше, быстрей и удобней, а такси это тоже самое, что и извозчик, только таксист водит машину, - саркастически тяжело вздохнув, сказал Саша. Его уже начал выводить из себя этот глупый разговор. Слова юноши хоть и казались грубыми, но всё, же гораздо лучше всё объясняли.
- Ха! Интересно как это может быть что-то быстрее лошади и удобней саней? - громко усмехнувшись, спросил заяц-кучер. Но Саша лишь самодовольно усмехнулся и не стал отвечать на этот вопрос. Близняшки же не знали, как правильно всё объяснить. И вскоре разговор на время утих.
Тем временем пейзажи вокруг менялись. Заснеженный еловый лес с могучими вековыми деревьями по обеим сторонам дороги начинал постепенно редеть и сменяться ровным снежным полем отражавшем свет серебристой луны. Лишь жёлтые фонари продолжали равномерно тянуться дальше вдоль дороги. Ночь в поле казалась ещё более не подвижной из-за полного отсутствия ветра. Кругом стояла идеальная тишина, нарушаемая только скрипом снега под санями и лошадью со звенящими бубенцами.
- Скажите, а вы ведь тоже живёте в Волшебном Королевстве? – спросила Вера, которой было скучно смотреть на заснеженные бескрайние просторы.
- Да, - ответил заяц-кучер. – А что?
- А можете рассказать нам о нём? – спросила Вера своим допытывающим тоном. После этих слов Моисей громко и преднамеренно кашлянул, как будто ему что-то попало в горло.
- Что с тобой? – встревожено, спросила Надя, повернувшись к Моисею. Саша же почему-то подозрительно взглянул на гнома как, всегда не проявив ни капли жалости.
- Ничего, - отрицательно покачав головой, сказал Моисей. – Так пустяки. Всё в порядке.
- Ну, так вы нам расскажите? – спросила Вера голосом полным надежды после очередной короткой паузы. Саша тем временем продолжал всё пристальнее наблюдать за гномом. Ставшим смотреть в сторону, как ни в чём не бывало. Его поведение вполне можно было охарактеризовать как странное.
- По правде говоря, из меня плохой рассказчик, - всё же сказал заяц-кучер. – Я ведь фигура маленькая незначительная. Поэтому знаю мало.
- Да это уж точно маленькая, - усмехнувшись, сказала Надя.
- Ну, я образно выражаюсь, - пояснил заяц-кучер. Он говорил весьма неуверенно, словно не зная, что сказать, или даже чего-то опасаясь. В-отличии от переменчивого Моисея из извозчика было не так просто узнать. Ещё немного поколебавшись, заяц-кучер вдруг ответил весьма неожиданно для близняшек, которые ждали чего-то невероятного. – Не знаю я девочки, что рассказывать сами всё увидите уже почти приехали, вон вдалеке очертания виднеются.
- Где?! – тут же в один голос спросили Вера, и Надя, заглядывая вперёд, хотя из-за спины зайца-кучера это было не просто. Даже Саша поднялся, чтобы посмотреть что там. Вдалеке действительно виднелись огни и силуэты зданий, которые становились всё больше по мере приближения.
Когда сани запряжённые лошадью, наконец, подъехали ближе то взору всех присутствующих пристали непревзойдённые по своей красоте ворота. Они были невероятно огромными настолько, что даже заяц-кучер казался карликом по сравнению с ними. На золотую светящуюся вьющуюся решётку ворот раскрытых настежь нападал снег, ещё больше украсив её и сделав сказочней. По бокам ворот росли не менее огромные ели так же усыпанные снегом. Не понятно, каким образом, но ветви их переплетались над воротами, создавая арку. Множество жёлтых, фонаре висевших на арке освещали зимнюю дорогу, ведущую в город Волшебного Королевства.
- Ничего себе, - только и смогла тихо прошептать Вера, не зная как ещё можно выразить свои эмоции. Они с Надей наблюдали за всем с открытым от удивления ртом и изумлёнными сияющими глазами. Саша тоже не смог остаться равнодушным и с любопытством всё разглядывал.
- Добро пожаловать в Волшебное Королевство! – бодро сказал Моисей с откровенными нотками гордости. – Мой любимый дом.
- Это чудесно! – тихо выговорила Надя, подлинно, восторгаясь.

Глава 5

От ворот Волшебного Королевства стоявших на дороге не было никаких стен по периметру и это было явным подтверждением того что жители живущие в нём соблюдают совсем другие ценности раз им не зачем защищаться. Действительно создавалось впечатление, что ты попадаешь в сказку. Но когда приближаешься к воротам, то можно было заметить слова, написанные на арке чем-то серебристым: «Принеси добро, возьми тепло». Эти слова явно казались не козистыми, но заставляли задуматься.
- А что означает эта надпись на арке? – с интересом спросил Саша, когда они проезжали под воротами.
- Это напутствие, - ответил ему через плечо заяц-кучер. – О нём знают все жители Волшебного Королевства. Чтобы к тебе относились хорошо, ты сам в первую очередь должен хорошо относиться к другим.
- То есть что посеешь, то и пожнёшь? - спросил Саша, обдумывая сказанное.
- Можно и так сказать, - сказал заяц-кучер.
- Ну и как работает эта заповедь? – с интересом продолжил спрашивать Саша, попытавшись скрыть усмешку. Он полагал, что проблемы взаимоотношений простого мира и Волшебного Королевства наверняка должны быть схожими.
- Конечно, - как, само собой, разумеется, ответил заяц-кучер слегка удивлённым голосом. – А как же ещё?
На это Саша не нашёлся что ответить. Ему пришлось лишь молча сравнивать и смотреть по сторонам. Они проезжали вдоль городских улиц, где было многолюдно, не смотря на тёмное время суток. Такие же, как и Моисей гномы были весьма веселы. Они общались компаниям как в принципе и обычные люди. Судя по их яркой праздничной одежде и разукрашенных улиц было понятно, что здесь тоже отмечают новый год, но совсем не так как в обычном мире.
Помимо гномов жителями Волшебного Королевства оказались ещё и самые различные звери. Некоторые из них были большими как заяц-кучер, а некоторые даже меньше чем Моисей. Но была одна отличительная черта. Все они умели разговаривать и творчески мыслить, не хуже людей. Единственно странностью было то, что некоторые из них почему-то носили одежду из объёмных зимних шуб и шапок с шарфами, не смотря на собственную шерсть. Но были и те, кто выглядел весьма обычно для зверей. В основном это были не большие зверьки бобры, ходившие на задних лапах, плутовки и маленькие зайцы.
Не исключением была возможность встретить на улице и бурых и белых медведей в натуральную величину. Никто из них не впадал в спячку. И хотя выглядели они весьма неуклюже, но вальяжность придавала им авторитет и уважение. Возможно, со стороны они казались страшными, но на самом, же деле были одними из самых добродушных обитателей Волшебного Королевства.
Что же касается самих строений города, то они были преимущественно невысокими и почти всегда одноэтажными. Соломенные круши, были усыпаны плотным слоем снега, а деревянные брёвна придавали домам старомодность и в тоже время аккуратность. От жёлтых фонарей ярко освещавших широкие улицы для пешеходов и повозок с лошадьми тянулись разноцветные мигающие гирлянды. Как оказалось лошади были единственным средством передвижения в Волшебном Королевстве и ими активно пользовались жители. Странным, пожалуй, было то, что только лошади оставались здесь обычными животными.
- Оригинально вы тут устроились, - сказал Саша, оглядываясь по сторонам и внимательно всё рассматривая. Местные жители не обращали особого внимания на них, так как они не выглядели не обычно. Хотя Сашу из-за роста могли посчитать странным, но этого не было. – А сколько здесь всего жителей?
- Не знаю, - пожав плечами, сказал заяц-кучер. - Я как-то над этим не задумывался.
- Ну, а само, то королевство большое? – спросил Саша, говоря это как, само собой разумеется.
- Лично я могу объехать его за несколько часов, - ответил заяц-кучер, который никак не ожидал последовавшей за этим реакцией юноши.
- За несколько часов?! – изумлённо воскликнул Саша. В его тоне казалось, нет предела саркастической насмешки. Волшебное Королевство представлялось ему всё более прозаичным.
- Да, а что тут такого удивительного? – не понимая, спросил заяц-кучер.
- Не знаю, по крайней мере, в древности королевства всегда были больше чем маленький городок, - надсмехаясь, сказал Саша. Он явно подчёркивал превосходство людского мира над волшебным.
- Возможно это и так, - сказал заяц-кучер, уже пытаясь отстаивать свою родину. – Но главное не размеры, а качество. Ты сам в этом скоро убедишься, раз прибыл сюда.
Саша больше решил ничего не говорить. Он сел обратно на своё место и стал смотреть на местных жителей и яркие праздничные улицы. Близняшки же всё, то время пока Саша разговаривал с кучером, не могли наглядеться, кругом всё казалось просто чудесным особенно в глазах маленьких детей.
- Смотри Надя! – вдруг громко и восторженно воскликнула Вера, показывая пальцем вверх. Надя немедленно подняла голову и обе девочки с восхищением рассматривали низко летящих прямо над гирляндами и фонарями стаи маленьких птичек. Они были необычными ещё более чем всё вокруг. Золотистый цвет придавал их миниатюрности сказочность. Сверкание быстро трепещущих маленьких крыльев на свету вдалеке делало их похожими на летающие золотистые пятна. А пение нельзя было сравнить ни с чем. Словно ангелы спустились на землю и распивали свои серенады.
- Моисей, а что это за птицы? – спросила Вера, когда те быстро пролетев над их санями, помчались дальше без остановки.
- А, это златокрылки, - растягивая слова, сказал Моисей, посмотрев туда, куда указала девочка. При этом в его глазах появился какой-то счастливый огонёк. – Самые добрые и светлые существа Волшебного Королевства. Они появляются каждую новогоднюю ночь видимо, потому что именно в это время все веселы и искренны даже если не показывают это. Вообще говорят, что златокрылки приносят счастье своим появлением и если они к кому-то прилетели, значит, он этого заслуживает. Но говорят, что пока они ещё, ни кому не прилетали. Так что возможно это не правда. Кто знает, когда разгадают их истинную тайну?
- А где они тогда живут, раз они прилетают только в новогоднюю ночь? – спросила с не меньшим интересом Надя, которая провожала стаю златокрылок взглядом, пока те не скрылись из виду.
- Кто его знает? – пожав плечами, спросил Моисей. – Говорят, что в лесу обитают, но и там их никто не видел.
- Прямо философы настоящие, - усмехнувшись, сказал Саша, подслушав часть рассказа. – Да признаться можно диву даюсь в вашем королевстве. Вроде бы маленькое, а столько всего здесь существует и даже забавней чем у нас.
- Получается если я тебя правильно понял Саша то, ты теперь не жалеешь что отправился с нами? – спросил Моисей весьма настойчиво. Видимо для него это было действительно важно.
- Посмотрим, - всё же сказал Саша после не большой паузы. Этим он чётко давал понять, что так просто признать свою неправоту он не согласится, что в принципе свойственно в его возрасте.
После того как все пятеро миновали ещё несколько подобных улиц где рядом с домами стояли небольшие ёлочки украшенные игрушками и усыпанные снегом сани наконец повернули на центральную площадь куда и просил довести Моисей. То, что все увидели там, поразило ещё больше и не только гостей королевства, но и его жителей. Ведь не так часто встретишь подобную красоту.
На просто огромной площади, которая была выложена брусчаткой и усыпанная таким уже укатанным белым снегом стояла громадная ель в высоту несколько десятков метров. Она была очень пушистой и вся сверкала разноцветными лампочками гирлянды. Невольно удивлялся её величию каждый, кто видел главное новогоднее дерево королевства, хотя парадокс состоял в том, что из-за маленьких домов простых жителей ели почему-то не было видно. Однако над этим никто не задумывался, все просто любовались.
Помимо ели на площади были сделаны красивые ледяные фигуры, которые изображали различных зверей и сказочных зверюшек. С множественных горок скатывались те, кто гулял на площади. Их восторженные восклицания разносились ярким звоном по всей округе. Народ просто веселился и гулял в празднование нового года.
Самым изумительным был салют, который сам собой появлялся в звёздном ночном небе и сверкал всеми цветами радуги, рассыпаясь громкими хлопками и свистом. Если бы кто-нибудь оказался здесь спросонья, то можно было бы не слабо испугаться. Но сейчас всё это чудо лишь завораживало, а златокрылки летали кругом.
- Ничего себе! Какая красота! – вновь разевая рот от удивления сказали Вера и Надя. Такого празднования нового года в своей жизни они ещё не видели. Уж слишком всё выглядело сказочно и эффектно.
- Да, здесь каждый год устраивают нечто подобное, - гордясь, сказал Моисей. – Народ веселится, гуляет. – Гном тоже, как и все ехавшие в санях с любопытством смотрел по сторонам. – Но наша с вами цель поездки отнюдь, ни эта. Позвольте мне показать вам нечто более, величественнее.
- Величественнее? – подозрительно спросил Саша, прищурившись и взглянув на гнома. – Но разве, ни это чудо ты нам обещал?
- Не только, - весьма двусмысленно ответил Моисей. После чего он обратился к зайцу-кучеру. – Нас, пожалуйста, прямо к дворцу.
- Как пожелаете, - только и ответил через плечо заяц-кучер. Он заставил лошадь ускориться, хлестнув поводьями.
- К какому ещё дворцу? – продолжал настойчиво спрашивать Саша. Происходящие вокруг чудеса его уже не интересовали. Создавалось впечатление, что он серьёзно обеспокоен не полным посвящением во все планы. Хотя близняшки лишь обрадовались ещё больше своим неописуемым детским восторгом.
- Мы же с вами в королевстве, - ответил Моисей как, само собой разумеется. – Так что логично, что здесь должен быть дворец.
На это Саша не нашёлся что-либо ответить и лишь многозначительно промолчал, но в его взгляде подозрению не было предела.
- А он большой?! – перебила Вера, которую как всегда распирало любопытство.
- Не маленький, но очень красивый, - сказал Моисей. После чего он вытянул руку вперёд и добавил. – Да вот и он сам.
Близняшки тут же посмотрели прямо перед собой, куда указывал гном и прямо таки застыли в одном положении. На лицах было выражение неописуемого изумления присущего только детям, а глаза стали невероятно большими. Моисей хоть и не в первый раз видел дворец, но всё, же всегда любовался им особенно в новогодние праздники, когда тот был украшен.
Саша, сидевший к дворцу спиной всё же не смог удержаться, открыто демонстрируя своё равнодушие, и повернул голову через плечо, чтобы взглянуть на дворец. Надо было отметить, что юношу это архитектурное произведение искусства впечатлило, не менее сильно, чем близняшек. Подобные строения в своей жизни Саша, может быть, и видел, но точно не в живую.
Огромный мраморный дворец с белыми идеально ровными колоннами, которые возвышались ввысь на несколько десятков метров, занимал почти одну треть всей площади. Широкие ступеньки спускались от дубовых массивных ворот с золотыми узорами прямо к мощёной плитке. Для колон стоявших по середине были специально сделаны гранитные пьедесталы, на которых они держались. Перила, шедшие по кроям, были украшены сверкающими изумрудами, которые отражали свет уличных фонарей и факелов, висящих на колоннах и служивших для освещения дворца. На колоннах держалась сведённая треугольником крыша, на которой красовалась надпись огромная из драгоценных камней: «Дворец Волшебного Королевства».
Сам дворец хоть и имел определённый статус уважения и почёта в королевстве, но всё, же только крыльцо было богато украшенным. Стены же дворца были выполнены из обычного серого камня, который, однако, кто-то весьма умело обработал. Так как будто пользовались специальными инструментами, хотя, как известно технический прогресс не присутствовал в Волшебном Королевстве. Многочисленные башни возвышались высоко вверх, и казалось, доставали мачтами флагов до самого неба, но это был лишь зрительный обман. В многочисленных маленьких окошечках дворца сейчас горел свет и поэтому он выглядел ещё более загадочно.
Чуть поодаль парадной лестницы с колоннами был ещё один вход во дворец. Он был предназначен исключительно для транспорта. Поэтому чёрная железная решётка в данный момент была опущена, преграждая арку в стене для проезда. Двое рыцарей в доспехах и с мечами в ножнах стояли рядом с этими воротами на посту. Видимо это была стража. Однако смущал тот факт, что их рост едва превышал один метр. Можно было сделать вывод, что это были гномы. Саша, заметив подобную стражу, лишь саркастически усмехнулся, но не стал ничего говорить.
- Бр-рр-р! Тормози! – наконец скомандовал заяц-кучер, подъехав к самой парадной лестнице. Когда лошадь остановилась, он отпустил поводья и, повернувшись к сидевшим в санях добавил. – Ну, вот и всё приехали.
- Сколько мы вам должны? – спросил Моисей, начиная рыться во внутренних карманах своего плаща. Услышав разговор про деньги, Саша почему-то удивился. Видимо ему казалось, что в волшебном мире уже давно научились обходиться без них.
- Я думаю три золотых, будет достаточно, - сказал заяц-кучер весьма уверенным голосом.
- Обычно же две?! – удивлённо возмутился Моисей, всё же доставая деньги из внутреннего кармана плаща. Они лежали у гнома в специальном маленьком завязанном мешочке.
- Ну, так праздники, - разводя руками только и смог ответить заяц-кучер.
Моисей, поняв, что спорить, бесполезно вытащил из мешочка три золотых монеты, которые поблескивали, отражая попадавший на них свет, и подал их зайцу-кучеру с особой не охотой.
- Благодарю, - вежливо сказал заяц-кучер, убирая монеты в карман своей огромной шубы.
Когда все четверо вылезли из саней и отошли немного в сторону извозчик хлестнул коня и громко сказал:
- Но, пошла!
Медленно двигаясь по площади, вдаль заяц-кучер продолжал громко зазывать клиентов, говоря о том, что он свободен.
- До чего эти извозчики жадные, просто ужас, - ворчливо сказал Моисей, провожая зайца-кучера недобрым взглядом.
- Совсем как у нас, - усмехнувшись, сказал Саша.
- Видимо это у них в крови, - буркнул напоследок Моисей и вновь резко сменил тему разговора, становясь уже более жизнерадостным. – Ладно, бог с ними. Нельзя считать чужие средства. Идёмте за мной.
Все четверо двинулись прямо к парадной лестнице став подниматься по мраморным ступенькам покрытым лёгким снежком. Надо было отметить, что изнутри дворец выглядел ещё более грандиозно.
- Уау, как красиво! – растягивая слова, восторженно сказала Вера. Близняшки обе постоянно чему-то удивлялись, поэтому Саша и Моисей уже привыкли к этому. Хотя даже юноша с гномом не могли остаться равнодушными перед растущими по бокам парадных дверей серебряными омелами и расписными потолками, где были изображены различные мифологические существа.
- Да над этим дворцом работали лучшие зодчие нашего королевства, - гордо сказал Моисей, услышав удивления близняшек.
- Интересно узнать, как гномы смогли забраться на такую высоту? - усмехнувшись, спросил Саша. Он хоть и продолжал демонстрировать безразличие, но всё, же любопытство его пересиливало.
- Конечно же, при помощи колдовства, - спокойно ответил Моисей.
- Разве вы умеете колдовать?! - изумлённо спросила Надя.
- А разве вы не заметили, сколько чудес уже произошло на ваших глазах? – не менее изумлённо спросил Моисей. – По-моему примеров вполне достаточно.
Подойдя к главным дубовым воротам, которые были открыты настежь, Моисей обратился к одному из рыцарей, который стоял на посту у входа. Они хоть и были не высокими со своим гномовским ростом, но всё, же выглядели весьма строго.
- Нам назначен приём к его величеству королю Николаю Мудрому! – весьма громко отрапортовал Моисей, так словно рыцарь был глухой. Хотя чтобы перекричать шум от празднества, проходившего на площади, приходилось общаться именно так.
- Как доложить о вас?! – тоже громко спросил рыцарь. Его голос доносился из-за опущенного забрала весьма басово и хрипло. Видимо рыцарь был в зрелом возрасте по меркам гномовских исчислений.
- Скажите, что прибыл Моисей, выполнявший в этом году задание об открытии врат в мир людской и вернувшийся с тремя избранниками! – сказал Моисей, показывая рукой на Сашу и близняшек стоявших рядом с ним. Девочки не могли отвести взгляд от блестящих доспехов рыцаря, а Саша, который был на семьдесят сантиметров выше их, чувствовал себя весьма забавно.
Рыцарь взглянул на гостей Волшебного Королевства, по-видимому, оценивающим взглядом. Его взгляд задержался на Саше, так как он никогда в своей жизни ещё не видел более чудной одежды. После небольшой напряжённой паузы рыцарь всё же дал ответ:
- Ждите здесь, я схожу к его величеству доложу о вашем приходе.
После чего рыцарь, развернувшись и громко лязгая своими тяжёлыми доспехами, отправился через холл в тронный зал.
- Да, весьма жёсткий у вас фейс контроль, - растягивая слова, сказал Саша. – И от кого же вы так защищаете своего короля в самом безопасном королевстве.
- Попрошу не осквернять наших обычаев, - весьма строго сказал Моисей. – Во-первых, это элементарный этикет, а во-вторых, безопасность как учит история, всегда должна быть превыше всего.
- Значит, вывод состоит в том, что вы всё-таки живёте не так мирно как кажется на первый взгляд, - рассудительно сказал Саша.
- Да, - сказал Моисей, смотря юноше прямо в глаза. – Это так, но в последнее время всё гораздо стабильней, чем было раньше.
- Слушай у меня такое впечатление, что ваша история точь-в-точь повторяет нашу, - прищурившись, сказал Саша. – Не расскажешь как-нибудь по подробнее?
- В другой раз, а сейчас, насколько я слышу, рыцарь уже возвращается, - сказал Моисей. И вправду после его слов практически сразу же послышалось звонкое лязганье приближающихся доспехов. Судя по тому, что они были ритмичными рыцарь ходил строго маршем, как и было положено королевским уставом. Все четверо повернули головы в сторону ворот.
- Его величество король Волшебного Королевства Николай Мудрый ждёт вас в тронном зале! – громко отрапортовал рыцарь, встав напротив гостей по стойке смирно и отдавая честь. – Мне приказано вас проводить! Прошу следовать за мной!
После рыцарь звучно развернулся и стал вновь маршировать, идя впереди гостей. Близняшки проводили рыцаря всё тем же удивлённым взглядом и растерянно взглянули на Моисея, словно боясь что-либо сказать. Хотя их можно было понять. Ведь не каждый день ты оказываешься на приёме у короля.
- Ну, что же господа идёмте, - только лишь добавил Моисей, указывая жестом руки вперёд и следуя за рыцарем. – Я надеюсь никому не надо напоминать о правилах приличия.
Последние слова явно давали понять гостям всю важность этого мероприятия. Саша даже удосужился убрать самоуверенный вид со своего лица и снять шапку. Правда скомканная как попало, она выпирала из кармана, делая его ещё более неряшливым вдобавок к растрёпанным волосам.
- Уау! Как здесь красиво! – тихим, но восторженным голосом сказала Надя, словно боясь, что её кто-то услышит и отругает. Хотя это было бессмысленно. Ведь в огромном холе с расписанными различными рисунками стенами прекрасно отдавалось эхо.
Большие подсвечники в виде огромных бриллиантовых люстр висели на потолке, освещая росписи и рисунки. Факела между узкими, но высокими окнами пылали ярким огнём, бросая жуткие тени. В прохладном холе было абсолютно пусто и безлюдно. Видимо зимняя погода заставляла хозяев замка покидать этот холл, в холода находя более тёплое место в замке.
- Да, гномы славятся своей архитектурой, - сказал Моисей вновь горделивым голосом. – Эти стены расписывали ещё в семнадцатом веке.
- Я так понимаю в основу сюжетов легла ваша история? – спросил Саша, осмотрев всё оценивающим взглядом. На изображениях он увидел таких же, как и Моисей маленьких гномов которые были заняты различными делами. От первобытного быта вплоть до последних значимых событий.
- Именно, - сказал Моисей, делая особый акцент. – Это сделано специально, чтобы все помнили свою историю и чтили память предков. То, что они для нас сделали.
- Совсем как у нас, - тихо усмехнувшись, буркнул себе под нос Саша, но его слов никто не расслышал.
Пройдя ещё несколько длинных коридоров с мраморным полом и стенами, плотно увешанными различными картинами все пятеро, наконец, дошли до тронного зала. Остановившись перед очередными большими дубовыми воротами, рыцарь повернулся к гостям и уже более приглушённо как позволял его голос и раздававшееся в коридоре эхо сказал:
- Стойте здесь.
После рыцарь открыл сильно скрипучую дверь, и практически сразу же почувствовалось уютное тепло, исходящее из тронного зала, а так же более яркий свет, чем в коридорах попадая из зала, осветил мраморный пол. Когда дверь в тронный зал была приоткрыта все те, кто находился в этот момент в коридоре кроме гостей, а это были в основном придворные слуги-гномы в своих затёртых плащах, не сдержав любопытства, обернули головы посмотреть, кто это пожаловал к королю на приём в новогоднюю ночь. Они даже бросили те дела, которыми занимались.
- Ваше Величество гости как вы и просили, доставлены и могут войти! – вновь отдавая честь, выпрямившись, отрапортовал рыцарь.
- Отлично, приглашайте их, - послышался негромкий и более спокойный мужской голос где-то из середины тронного зала. Он не был таким басовым как у рыцаря, а даже наоборот более мягким и вдобавок ещё разносящимся по тронному зало звонким эхом.
- Прошу вас господа, входите! - вежливо и всё так же бойко сказал рыцарь, обращаясь к гостям и отступая в сторону освобождая проход.

Глава 6

Моисей, набрав в грудь побольше воздуха, словно это бы сделало его гораздо выше, вошёл в тронный зал, первым слегка прищурившись от яркого света. За ним робко следовали близняшки, боясь даже удивиться увиденному. Саша, войдя последним, тоже не смог остаться равнодушным. В более красивом месте, чем этот тронный зал он ещё не бывал.
Вдоль одной из стен зала было несколько больших каминов, в которых пылал яркий огонь, одновременно освещая и обогревая помещение. Несколько массивных колон, которые переходили в арки, поддерживали потолок. С колон на цепочках свисали металлические чаши, в которых пылал огонь. Длинные окна из разноцветного стекла на противоположной от каминов стене почти не пропускали уличного света. И даже салют не был виден. Видимо так было сделано специально, чтобы деловая атмосфера ничем не нарушалась. Под окнами стояли столы, которые больше походили на парты как в школе, но здесь за ними никто не сидел. Однако большие стопки жёлтых листков бумаги исписанных чернилами лежали на них в определённом порядке. Видимо в данный момент все писари были отпущенный на праздник.
Чуть поодаль от противоположной от входа стены стоял высокий золотой трон с различными узорами и драгоценными камнями. Сиденье его было обито шёлком и в данный момент пустовало. Видимо король любил ходить по тронному залу.
В тронном зале так же присутствовало несколько рыцарей стоявших в основном у стен так чтобы не бросаться в глаза. Оба входа в тронный зал центральный и секретный находящийся за троном короля были под строгим наблюдением специальный рыцарей. В случае опасности они должны были первыми обеспечить эвакуацию короля.
В такой не совсем торжественной и праздничной, а даже, скорее всего более философской атмосфере стояла абсолютная звенящая тишина. Создавалось впечатление, что все те, кто находился сейчас в этой комнате, боялись её нарушить. Поэтому вошедшие робко гости чувствовали себя слегка неловко и старались не шуметь. Вера и Надя, шедшие сразу же за Моисеем, не могли даже моргнуть лишний раз от изумления. Настолько сильно их поражала архитектура этого зала. Их шаги раздавались эхом. Саша же, как всегда вёл себя равнодушнее всех.
Выйдя ровно на середину зала, Моисей остановился. Все кто шёл за ним чуть не врезались в гнома от неожиданности, что вызвало вошканье тут же раздавшееся эхом. Когда вновь наступила идеальная тишина, нарушаемая лишь гудением пламени в каминах Моисей поклонившись в пояс начал. Его спутники не последовали примеру этикета, но на это пока никто не обратил внимания.
- Приветствую вас король Николай Мудрый, - начал говорить Моисей искренне вежливым тоном, но уже весьма уверенным в себе. – Разрешите доложить вам о порученном мне задании?
Последние слова заставили Сашу подозрительно задуматься и взглянуть на гнома со спины прищуренным взглядом. Видимо чего-то они ещё не знали, но мысли юноши быстро перестроились на, то чего он точно не мог ожидать. Тут из-за колон показалась не высокая фигура среднего телосложения на фоне горящих каминов, и она уверенно приближалась к ним. Лицо идущего было трудно разглядеть пока он, наконец, не перешёл за колонны. Это был сам король Волшебного Королевства Николай Мудрый.
Мужчина чуть старше сорока лет с угольно-чёрными длинными до плеч растрёпанными волосами, которые уже слегка задевала седина, как и густые сведённые брови, носил, маленькую золотую короную. В ней король больше походил на неопрятного человека чем на того кто занимает столь высокий пост. Однако в противоречие этому морщины на лбу, словно, специально давали понять, что этот человек действительно много думает в своей жизни. Вблизи король не казался таким уж высоким. При нормальном освещении его рост метр семьдесят обычного человека и плотное атлетическое телосложение придавали ему вид весьма прозаичного человека. Однако ярко выраженные зелёные глаза и крючковатый длинный нос делали его вид весьма суровым. Смуглая кожа на руках была вся в мозолях, видимо король любил заниматься физическим трудом. Его чёрная затасканная мантия казалась неопрятной на вид. Видимо короля не сильно заботил его внешний вид. Однако одним из наиболее странных фактов в обличии короля Николая Мудрого было то, что в его правом ухе висела маленькая медная серьга, которая, скорее всего что-то символизировала, чем украшала его имидж. Для незнающего человека король мог показаться на первый взгляд суровым человеком. Именно так Саша и подумал о нём, когда король остановился напротив них, рассматривая каким-то анализирующим взглядом без моргания. Странным так же было ощущение совершенно непонятного чувства ненормальности во взгляде Николая Мудрого. Казалось, король не был обычным человеком.
- Приветствую тебя Моисей, - вдруг неожиданно для близняшек и Саши сказал Николай Мудрый весьма обычным голосом разнёсшимся эхом. Он говорил без тона лишних эмоций, не делая долгих пауз между словами, что ещё раз подчёркивало его характер всё решать твёрдо и уверенно. – О чём ты хотел доложить?
Видя разговор, король хоть и казался взведённым простачком, но всё, же умел, ни отвлекался, ни на что от собеседника тем самым демонстрируя ему своё почтение и уважение. Именно поэтому из-за образованности и воспитанности Николая Мудрого все уважали в Волшебном Королевстве и относились к нему почтенно. Хотя, конечно же, он был и вспыльчив, но всегда мог трезво оценивать ситуацию. Моисей, общаясь с королём, стоял, как солдат на посту всё это вызывало у Саши новые подозрения того что гном здесь явно свой.
- Ваше высочество я по вашему приказу привёл всех тех, кому посчастливилось в этом году пройти в Волшебное Королевство по желанию и колдовству самого Деда Мороза, - от тараторил гном торопливо и без запинки. Моисей общаясь с королём не чувствовал сильного волнения. Наоборот, для него это было как будто привычным делом. – Вот они эти три избранника. – Гном отошёл в сторону, указывая жестом руки на стоящих за ним гостей. Король взглянул на всех троих, казалось каким-то бешенным не добрым взглядом, особенно на Сашу. Близняшки же даже вздрогнули когда обратили внимание на них. – Их имена Александр, Вера и Надежда. Они те, кто действительно ждали новогоднего чуда в этом году, иначе бы судьба не свела их с продавщицей в магазине. Такого колдовство Деда Мороза.
- Но ведь обычно каждый год разрешается пройти только одному человеку? – спустя не большую звенящую паузу сопровождающуюся треском каминов спросил Николай Мудрый, взглянув в сторону Моисея, казалось бы весьма свирепым взглядом. Однако тон короля был скорее удивлённый, нежели упрекающий. Голос мужчины вновь разнёсся эхом.
- Дело в том, что в этот раз Вера та самая девочка, к которой я изначально пришёл, пожелала взять с собой и сестру и брата, - пояснил гном всё тем же отчётливым голосом. При этих словах Вера не удержалась и смутилась, тем самым выдав себя. На самом деле девочке просто страшно было отправляться одной в такое путешествие.
- Значит, ты благородна, - вновь немного помолчав, сделал вывод король, взглянув на Веру сверху вниз уже оценивающим взглядом. – Совсем не плохое качество для маленького ребёнка. – После этих слов Николай Мудрый чтобы больше не смущать девочку развернувшись, отошёл от гостей и стал расхаживать из стороны, в сторону держа руки за спиной. Его движения были наполнены резкости и жёсткости, но казалось, что только в таком состоянии король способен мудро размышлять, оправдывая своё прозвище. В королевстве вообще считали, что Николай Мудрый не любит сидеть на своём троне, но, конечно же, об этом никогда не говорили. – Ну как вам у нас нравится?
Этот вопрос был адресован гостям и задавался с искренним интересом. Хотя могло показаться что король, слушая ответ, думает о чём-то своём, но это было не так. Никто из гостей не осмеливался отвечать первым, но Моисей взглядом дал понять, что молчать не тактично.
- Мы ещё толком нигде не были, - наконец всё же сказал Саша, стараясь придать своему голосу как можно более обыкновенный оттенок. Однако внутреннее неуверенность в себе у него всё же присутствовала.
- Но до дворца вы, же, как, то добрались? – не отступая от своего, продолжал король, словно ему это было очень важно узнать. Он даже на время остановился, находясь чуть поодаль от гостей и смотря прямо на Сашу. Под его агрессивным взглядом юноша всё чётче чувствовал робость, однако ответил.
- Нас привёз кучер, - сказал Саша как можно более естественно.
- Ну, а само празднество нового года как вам у нас? – продолжал настойчиво спрашивать король.
- Да практически, так же как и у нас, - ответил Саша. Он стал уже потихоньку привыкать к тому, что общается с таким человеком. Но всё, же одна мысль не покидала его голову. Юношу очень интересовал один вопрос, но он не осмеливался его задать.
- Понятно, - сказал Николай Мудрый. – В твоём возрасте меня тоже все эти праздники не сильно интересовали. А как насчёт вас близняшки?
Девочки услышав, что король обращается к ним, вновь окинув своим свирепым взглядом, почувствовали себя смущённо. Надя даже опустила голову, а вот Вера осмелилась после того как её похвалили и решилась ответить.
- Здесь чудесно, но мы и вправду ещё мало что видели, - сказала девочка робким звонким голоском.
- Ну, хорошо, - сказал Николай Мудрый, наконец решивший сменить тему разговора. Он опять начал ходить из стороны в сторону и говорить весьма чётко и рассудительно. – Моисей скажи мне, ты ненароком случайно ещё не посветил наших гостей во все планы?
- Никак нет ваше величество! – чётко ответил Моисей, так резко выпрямившись и отдав честь, словно его только что разбудили. – Ведь вы же предупредили меня, что хотите поговорить обо всём лично.
- Верно, верно, не горячись, - поспешил успокоить гнома король быстрым тоном. – Я просто проверил с чего мне начать.
- С самого начала ваше величество, - сказал Моисей без тени сомнения.
- Ну, хорошо, - кашлянув, сказал Николай Мудрый пытаясь придать себе как можно более дружелюбный вид, но с его манерой это было не просто. – Итак, дорогие гости как вы уже поняли, в Волшебное Королевство попадают далеко не все и вы одни из тех, кому повезло. – Говорил король, сосредотачиваясь на беседе. Все трое внимательно его слушали. – В прошлом году, например это был самый примерный ребёнок на планете, и поверьте, путешествием по нашим землям он остался, очень доволен. – На этом месте Саша постарался сдержать свой саркастический смешок. Он не понимал, как можно называть королевством один дворец и деревню рядом с ним. Однако его реакции никто не заметил. - Чудеса, которые увидел этот мальчик в прошлом году, изменили его и помогли в том, что раньше ему казалось не преодолимым. Сейчас же он открыл в себе, то о чём и не подозревал раньше, но не будем увлекаться. Это ведь чужая история. Вернёмся к нам. – Король сделал очередную паузу, развернувшись и продолжая своё хождение по залу. – Конечно, я могу пожелать вам счастливого нового года и посоветовать, где можно лучше провести время у нас, но. – В этот момент Николай Мудрый, похоже, готовился сказать самое главное, и его лицо было максимально сосредоточенным. Он даже остановился и пристально не моргая, посмотрел на гостей. – Но у меня есть для вас более деловое предложение, ибо судьба не могла просто так привести к нам сразу троих людей. - Последние слова были сказаны с особым акцентом и серьёзностью. Словно от этого зависела чья-то судьба. – Вы должны помочь нам.
- Так я и думал! – вдруг резко сказал Саша, чуть ли не перебивая короля. Возмущения юноши придали ему смелости до такой степени, что теперь он уже не смущался в совершенно новой атмосфере. Николай Мудрый и рыцари, услышав подобный возмущённый резкий тон, резко обратили своё внимание на юношу. Король посмотрел Саше прямо в глаза, но того это уже не брало. Моисей же чувствовал себя немного виноватым, но прекрасно знал, что служба есть служба. – Ты всё-таки что-то от нас скрывал! – сказал Саша, смотря на гнома с презрением. – Я ещё сразу же заподозрил, что ничего не может быть просто так! Вам что-то нужно от нас и поэтому вы пришли за нами! – возмущённо говорил юноша, так что его голос звонко разносился эхом по залу. – Пойдём, говорит в Волшебное Королевство, я покажу вам чудеса! - саркастически добавил он, передразнивая гнома.
Услышав такие разгорячённые эмоции от юноши несколько рыцарей недолго думая, переглянувшись, стали уверенно приближаться к гостям, но король, заметив их, лишь жестом руки заставил их оставаться на постах. Близняшки, испугавшись накалившейся ситуации, больше всего хотели, чтобы их брат прекратил возмущаться. Диковатый облик короля пугал их, но Вера всё, же осмелилась настойчиво прошептать:
- Саша не надо.
- Может быть, Александр ты сначала выслушаешь, что мы хотим вам предложить? – спросил Николай Мудрый после не большой казавшейся напряжённой паузы. Его голос не был озлобленным, но всё, же содержал в себе предельно строгие и серьёзные нотки. Король говорил с юношей, словно с взрослым мужчиной и не был настроен на глупый разговор.
Саша же доказывая свою гордость и самооценку, не хотел даже говорить о какой-либо помощи. Однако и ответственность за сестёр и вообще сложившаяся напряжённая атмосфера заставили его примерить свою гордыню.
- Что вы хотите от нас? – наконец всё же сказал юноша, придав голосу как можно более строгий тембр. Он всё-таки настаивал на том, что они имеют право решать сами, хотя на самом деле их никто и не заставлял.
- Для начала я хотел бы рассказать вам одну историю, которая возможно всё вам разъяснит, - продолжил король всё тем же серьёзным голосом. Саша больше не осмеливался высказывать своё протестовое настроение, которое быстро сменилось моментально возникшим любопытством. – Понимаете, как бы это не банально звучало, но даже в чудесном волшебном мире есть свои неприятности и проблемы. Так вот одна из этих проблем конфликт, который ставит под угрозу всё наше мирное существование и если сейчас его не исправить, то возможно в будущем мы больше не сможем дарить чудеса вам людям из другого мира. – Такой абстрактный ответ всё же не ясно рисовал картину, но Вера, Надя и Саша уже слушали весьма заинтересованно.
- И с кем у вас конфликт? – спросил Саша уже не так равнодушно как прежде.
- С Иудой, - ответил Николай Мудрый голосом, в котором одновременно выражалась и злоба и досада. Услышав библейское имя, Саша слегка удивился и даже на время подумал, что их опять дурят, но как и обещал, продолжал выслушивать не перебивая.
- А кто такой этот Иуда? – спросила Вера. Она тоже была не менее заинтересована и уже от любопытства не сводила взгляд с короля.
- Иуда это дальний родственник Кощея Бессмертного, - сказал Николай Мудрый с долей презрения. – Конечно, все вы прекрасно знаете, что Кощей был убит Иваном Царевичем ещё очень давно. Эти сказания сложили ещё в средние века в нашем королевстве, а к вам они пришли как сказки для детей.
- Вы хотите сказать, что Кощей Бессмертный существовал на самом деле? – изумлённо спросила Вера явно не верящая своим ушам.
- К сожалению да, - ответил Николай, Мудрый тяжело вздохнув. – И он, в своё время, собрав огромную армию из различных существ, населяющих Волшебное Королевство, обрёл в нём власть, но, слава богу, нашлись те, кто его одолели. – Эти слова король произнёс, казалось с особой жестокостью. – Конечно, бессмертие Кощея было условным. На самом деле это был обычный человек, который просто заключил пари со смертью и, выиграв его, потребовал перенести его жизнь в предмет. Слава богу, этот тайник был найден, но не все знают, что семейное древо Кощея доходит и до наших дней.
- Семейное дерево? – уже не скрывая удивления, спросил Саша, удивлённо усмехнувшись. Его смешок раздался кратко повторяющимся эхом.
- Именно, - сказал Николай Мудрый продолжая ходить из стороны в сторону с серьёзным выражением лица.
- А что такое семейное дерево? – с любопытством спросила Вера. Ей вся эта история напоминала очередную детскую сказку, но, увы, сейчас всё было на самом деле.
- Имеется в виду генетическое дерево, - пояснил Моисей. – То есть, кто после кого родился. Ведь у каждого живого существа есть и предшественники, и последователи, а именно бабушки, дедушки или дети и внуки. Так и у Кощея есть своя родословная, правда она настолько затуманена, что невозможно в ней что-либо проследить.
- Да но то, что современный Иуда дальний родственник Кощея это точно, - сказал Николай Мудрый. – Здесь даже не может быть сомнений, так как они очень похожи и физически и по характеру. С одной лишь разницей. – Здесь король сделал выжидающую паузу и добавил посмотрев на гостей. – Иуда пока ещё не смог достичь бессмертия. Хотя и не факт что он собирается это делать. По нашим предположениям у него совсем другие планы.
- И какие же? – спросил Саша.
- Дело в том, что Иуда ещё слишком молод, - продолжил Николай Мудрый. – Ему всего тридцать лет и поэтому он амбициозен и как оказалось алчен. – После очередной паузы король продолжил. – Ещё в прошлом году этот молодой человек служил в моём королевстве одним из командующих. И надо признать он был чертовски не плохим рыцарем умным, смелым и отважным, а так же расчётливым. Но как оказалось что-то видимо его не устраивало, и Иуда нас предал.
- Оправдав своё имя, - добавил Моисей с явными нотками неприязни в голосе. Он имел в виду библейскую историю этого имени, когда Иуда Искариот предал Иисуса Христа за тридцать серебряников.
- Так вот, - продолжил рассказывать Николай Мудрый уже держа слушателей в заинтригованном напряжении. И даже рыцари, стоявшие на своих постах в тронном зале, с интересом прислушивались хоть и слышали это историю прежде не раз. – Произошло это следующим образом. В прошлом году сразу после того как закончились все новогодние торжества и моё королевство стало возвращаться к привычной жизни мы заметили что Иуда куда-то запропастился. Его долго искали по всему королевству, но, увы, всё было тщетно пока однажды в начале весны, мне не прислали весточку с объявлением войны, в которой подпись принадлежала Иуде. Один из моих верных рыцарей предал меня поднявши против меня восстание диких народов, которых мы называют себя тупобреды.
- Как, как называют?! – не сдержав смешка спросил Саша.
- Тупобреды, - повторил Николай Мудрый не обращая ровным счётом никакого внимания на реакцию юноши. – Это существа больше похожие на троллей и живущие в естественной среде. Их нельзя назвать такими уж слабоумными, но видимо предводитель им был нужен. По крайней мере, в письме Иуда написал, что он сейчас представляет интересы этих мало приятных существ, которые давно хотели объявить войну нашему королевству.
- Но почему?! – удивлённо спросила Надя. – Что такого вы им сделали?
- Вот и я не могу понять, - сказал Николай Мудрый сморщив от напряжения лоб. – Хотя конечно у меня есть предположение, что им мало земель, в которых они обитают и поэтому они хотят захватить всё наше королевство.
- А что тут захватывать, то?! – вновь усмехнувшись спросил Саша. – Одна деревушка и дворец.
- В том, то и дело что за прошедший год что Иуда и тупобреды ведут войну против нас, мы уже успели потерять большую часть своих земель, а те населённые пункты, что ещё продолжают держаться не могут заручиться поддержкой, так как окружены со всех сторон, - эмоционально с досадой сказал Николай мудрый. – И мы в их числе. Только вот почему-то Иуда не спешит захватывать столицу королевства, то есть нас. Видимо у него какие-то особые планы на этот счёт.
- Ха! – громко усмехнулся Саша казавшейся ему глупой наивности жителей королевства. – У вас война, а они новый год справляют.
Молодой человек качнул головой в сторону стены зала, за которой была площадь, где сейчас гулял народ. Услышав это, все подумали, что назреет конфликт, но король ответил весьма достойно и мудро.
- Знаешь, Саша иногда народу необходимо дарить праздник, чтобы он не мучился от страданий, - спокойно пояснил Николай Мудрый, взглянув Саше прямо в глаза, словно о чём-то упорно напоминая. – Разве вам это так не знакомо?
После этих слов король долго не сводил прямого взгляда с Саши и тот понял, что имелось в виду. Юноша вспомнил рассказы деда о войне, и ему всё стало понятно и одновременно стыдно за свои слова. И молодой человек предпочёл быстро сменить тему.
- Ну, так что разве у вас нет своей армии? – удивлённо спросил Саша, видимо ещё не до конца понимая всю сложившуюся ситуацию.
- У нас никогда не было сильной армии, - сказал Николай мудрый, тяжело вздыхая. Он был полон досады. – И как оказалось мы совершенно бессильны перед могучими тупобредами. Видимо в Волшебном Королевстве было не так много войн, чтобы рыцари могли быть к ней подготовлены. Иуда, конечно же, знал это, так как он родился и прожил здесь всю свою жизнь, пока не предал нас. – Король сделал небольшую паузу после таких неприятных слов и после тяжёлого вздоха добавил. – Однако так же стоит признать, что Иуда превосходный стратег, а у нас нет командующего, который может правильно управлять армией. И даже я со всей своей строгостью ничего не могу сделать. Именно поэтому нам нужна ваша помощь. Наше королевство слишком мирное и сказочное, но, к сожалению это нам не поможет.
- То есть вы хотите сказать, у вас нет ни армии, ни командующего? – удивлённо спросил Саша. И когда король лишь грустно качнул ему в ответ головой, юноша добавил. – Впервые слышу о таком.
- Дело в том, что Волшебное Королевство настолько мирное, что никто здесь не задумывался о создании сильной армии, - сказал Николай Мудрый. – Рыцари у нас, скорее всего как неотъемлемый атрибут, нежели воины.
- Ну да согласен они же всего лишь гномы, - сказал Саша весьма громко, и самое главное явно не подумав перед этим. После его слов в тронном зале мгновенно возникла гробовая тишина и все рыцари на постах, а так же Моисей одновременно посмотрели на Сашу. Доспехи синхронно звякнули ещё больше, обострив обстановку. Во взглядах гномов, которые Саша уже неловко чувствовал на себе, читалась сильнейшая обида. Однако король никому не позволил устраивать даже словесной перепалки. Очень строго взглянув на Сашу, Николай Мудрый сказал суровым тоном:
- Запомни юноша, в нашем королевстве все равны. У нас никогда не было конфликтов на почве расовых различий и я не допущу даже повода для того чтобы развязать их.
После этих слов в воздухе повисла напряжённая звенящая пауза, которая давила ещё больше. Гномы почему-то даже не думали отвести взгляд от Саши как в принципе и король. Все ждали, что он скажет. Молодой человек понял, что был не прав и, умерив свою гордость, сказал:
- Простите меня, пожалуйста, я был не прав.
- Ну, вот и отлично главное признавать свои ошибки, - сказал король уже в более мягкой форме и, развернувшись, стал снова расхаживать по залу перед гостями. Гномы хоть и были ещё обижены, но не смели противиться мудрым словам короля. - Теперь возвращаясь к теме разговора. Продолжил Николай мудрый. - Мы бы хотели попросить у вас помощи.
- Какой именно? – спросил Саша уже явно не чувствуя себя так уверенно в себе после неосторожно сказанных слов.
- Я король Волшебного Королевства хочу заверить вас в том, что если вы отправитесь вместе с Моисеем в обиталище Иуды и сможете его остановить, то навечно останетесь героями нашего королевства, наши земли станут и вашим домом тоже, - сказал Николай Мудрый.
- Ага, а если вы погибните, то вечная память вам и хвала посмертная! - саркастически сказал Саша. Он считал эту идею невероятно глупой. – Мы же всего на всего дети!
- Вот именно Александр! – строго перебил юношу король. – Вы дети, которые верят в чудо и в свои силы, а иначе вы бы просто не попали сюда. Вас бы не дали даже шанса, но вы здесь, а значит, можете помочь жителям моего королевства, которые сами не могут себя защитить.
- Да рассуждайте вы трезво! – не переставал возмущаться Александр. – У нас нет ни войска, ни каких-либо стратегических навыков. Поверьте, мне на слово я люблю смотреть фильмы про полководцев. Все до единого Спартак, Александр Невский, Кутузов и прочие. Они были сильными личностями знающими своё дело, а я то, что в своей жизни видел кроме друзей и компьютерных игр. А Вера и Надя они вообще ещё даже в школу не пошли!
После таких импульсивных, но весьма аргументированных слов наступила очередная пауза. Все без исключения ждали реакции короля, который, тяжело вздохнув, понимал, что дело безнадёжно.
- Извини Саша, - тяжело вздохнув, сказал Николай Мудрый, не сбавляя суровости в своём голосе. – Как ни крути ты абсолютно прав. В таком случае я могу лишь пожелать вам хорошо провести время у нас, а так же предупредить что, к сожалению далеко не везде ходить безопасно.
Король, развернувшись к гостям спиной, пошёл в сторону трона. В данный момент он был наполнен тоской от безнадёжности и собственного бессилия. Мужчину просто убивала мысль о том, что он ни как не может помочь своему народу. Саша, смотревший ему вслед вместе с близняшками, ни проявлял, ни малейшей жалости. Однако Вера и Надя не смогли выдержать такого хладнокровия брата.
- Саша мы должны им помочь иначе они бы к нам не обратились за помощью, - начала первой уговаривать Вера, смотря на юношу наивным детским взглядом. Однако юноша упорно не собирался отвечать сёстрам, считая их слова бессмысленными. – Разве мама не говорила нам всегда, что необходимо помогать тем, кто нуждается в помощи?
- Вера послушай, - всё-таки не сдержался Саша, ответив слегка нервно. – Я согласен, что помогать нужно и знаю то, о чём говорила мама, но это совсем другие вещи. Нас хотят послать в логово врага в чужом для нас миру. Скажи мне, почему мы должны на это соглашаться?
- По тому, что в нас верят, в нас нуждаются, - напомнила брату Вера.
- Кроме того помни что наследующий год возможно больше никто не попадёт в Волшебное Королевство, - напомнила Надя. Обе сестры словно гипнотизировали брата, смотря ему прямо в глаза.
- Ты ведь многое знаешь о войнах и можешь дать дельный совет, - напомнила Вера. – И не забывай про нас. Мы ведь тоже хотим помочь.
Саша явно уже не знал что ответить. Сёстры так умело им манипулировали, что он был в замешательстве. Но мысль о возможности погибнуть всё ещё не выходила из его головы. Однако здесь в разговор вступил Моисей и уже без тени обиды добродушно напомнил юноше об их разговоре.
- Помнишь, Саша я говорил тебе, что ты сможешь изменить свою жизнь? – спросил гном, смотря на Сашу снизу вверх как и сёстры. – Так вот это время настало.
Молодой человек не знал что ответить, продолжая колебаться, но король заметил, что ему необходимо тоже вставить своё слово. Встав с трона, он подошёл к Саше и, смотря прямо в глаза, сказал по-отечески:
- Разве ты не хочешь славы и приключений? Я знаю всех тех людей, которых ты назвал Александр. Так будь же таким же храбрым и смелым как они. Разумеется, я тебе в этом помогу, но если ты согласишься помочь моему королевству.
Юноше на мгновение показалось, что всё это заговор и о нём знали все кроме него, но так как эта мысль была абсолютным бредом, Саша лишь отогнал эти мысли. Сейчас здесь в данный момент ему предлагали стать великим совершить подвиг. Отчасти это было то самое, чего юноше не хватало в его жизни и наверняка бы помогло разрешить некоторые проблемы.
- Ну, пожалуйста, Саша давай поможем гномам они же такие милые, - после затянувшейся паузы умоляюще добавила Вера.
- Саша мама нам говорила, что у тебя доброе отважное сердце и что ты никогда не бросишь нас в беде, - сказала Надя. - Неужели ты сможешь проявить равнодушие к Волшебному Королевству?
- Ладно, хорошо я согласен! – наконец сломав, своё строгое сопротивление, сказал Саша, прекрасно понимая, что это абсолютно не разумно. Он посмотрел на короля, который вдруг стал более энергичный, но всё, же оставался строгим. – Только если честно я всё равно не могу понять, чем мы вам целому королевству поможем?
- Ответить на этот вопрос Саша тебе мешает стереотип, - продолжал вести беседу Николай Мудрый так, словно никаких уговоров и вовсе не было. Он вновь стал расхаживать перед гостями. – Тебе кажется, что против армии должна бороться только армия или грозное оружие. Но подумай сам. Порой бывает так, что один человек может изменить то, что не под силу другим не вступая в военный конфликт.
- Вы хотите сказать, что видите во мне дипломата?! – опять не менее изумлённо спросил Саша.
- Я не знаю Александр, - вдруг неожиданно для всех сказал Николай Мудрый продолжая ходить. – Но именно вас троих судьба привела к нам в этом году, а раз мы не можем сами справиться, то возможно получиться у вас. – Здесь Николай Мудрый сделал умышленную паузу, словно подчёркивая значимость этих слов, и добавил. – Я хочу пожелать вам лишь удачи.
- Но подождите, - вдруг вступила в разговор Надя. Казалось, что она уже окончательно пересилила в себе стеснение и почти не дрожа, общалась с королём. – Разве вы не собираетесь объяснить нам куда идти и что именно делать?
- Не волнуйся девочка, - ответил король всё тем же тоном. – Разумеется, я ни в коем случае не отпущу вас одних и с пустыми руками. Что за глупые вопросы. С вами пойдёт один из моих верных подчинённых путников гном Моисей. С ним вы уже познакомились и нашли общий язык. Да и он лучше всех знает географию Волшебного Королевства. С ним вы точно не заблудитесь.
Услышав с кем им придётся отправиться в вынужденное путешествие Саша постарался сдержать свои эмоции только для того чтобы не оскорбить короля. Кандидатура гнома вторгшегося в их дом не устраивала юношу, но выбора не было. Близняшки же наоборот обрадовались такому решению.
- Ура! – громко сказали девочки, чуть ли не в один голос. – Моисей идёт с нами!
- Служу его величеству! – всё же прежде строго по уставу отрапортовал Моисей, выпрямившись и отдав честь королю, после чего он разделил радость с сёстрами. – Я тоже очень рад получить такое задание.
Когда эмоции, наконец, утихли, Николай Мудрый продолжил свои наставления.
- Конечно, вам понадобятся некоторые расходы на дорогу и я готов выделить вам из казны немного средств, а так же необходимое снаряжение и провизию, - продолжил король. – Насчёт транспорта ничего не обещаю так как необходимо пробираться максимально скрытно может быть придётся идти пешком. Но это всё позже, а сейчас самое главное. – Николай Мудрый остановился и посмотрел теперь уже на всех четверых. Сейчас он был максимально сосредоточен, словно хотел прочитать по их реакции всё. – Вы имеете честь отправиться к Иуде и его войскам вместе с моей дочерью принцессой Яниной. Она проявила неподдельное желание выступить за волю нашего народа, но одну её отпустить я не разрешал, а в вас я вижу надежду на спасение.
- Это, безусловно, великая честь для всех нас Николай Мудрый! – вдруг даже как то чересчур громко и чётко сказал Моисей, вновь отдав честь, стоя по стойке смирно. В его словах была искренность и почтение, что не могло не удивить гостей не привыкших к этому.
- Принцессу, - заворожено прошептали близняшки, удивлённо раскрыв глаза. Сашу это тоже удивило не меньше, однако он не стал высказывать своё мнение о том что, скорее всего это глупая идея. Хотя на самом деле он ведь её ещё ни разу не видел, а значит и не мог знать наверняка.
- Рыцарь-постовой! – громко позвал Николай Мудрый, обращаясь явно за спины гостей. Его резкий голос заставил обернуться всех четверых.
- Да ваше величество! – не менее громко сказал рыцарь подошедший маршем к королю и отдав честь, стоя по стойке смирно. Он стоял на одной линии с гостями.
- Передай моей дочери, что я жду её в тронном зале срочно, - сказал Николай Мудрый. - Она должна быть в своих палатах.
- Будет исполнено ваше величество! – опять отдав честь, сказал рыцарь и, развернувшись, стал маршировать к выходу из тронного зала. Вскоре двери за ним с грохотом закрылись, а гулкое эхо угасло.
- Простите ваше величество если я не прав, - вдруг как то даже неожиданно начал говорить Саша. Король от удивления даже остановился и стал его внимательно слушать. Юноша не знал, как спросить по мягче, но всё, же этот вопрос его сильно мучил. – Но насколько я, понимая любые принцессы всегда привередливы и не готовы к походам в логово врага. – Здесь Саша сделал паузу видимо совсем не чувствуя как его спутники напряглись от волнения. – Не кажется ли вам, что её величество может стать для нас лишь обузой?
Юноша, как ни в чём не бывало, смело ждал ответ. Он предполагал, что лучше высказать своё мнение сейчас чем, потом скрывать недопонимание, уходя от конфликта. Моисей в этой ситуации даже боялся вставить какое-либо слово, переводя взгляд, то на короля, то на юношу. Однако Николай Мудрый не проявил злобы. Наоборот, даже как-то по-своему за уважал Сашу.
- Молодец Александр! – одобряя, сказал он даже как то по-отечески. – Хвалю за прямоту и честность. Это даёт мне повод быть уверенным в том, что на тебя действительно можно положиться, но хочу заверить тебя и одновременно немного понизить твою юношескую самооценку, что не следует судить о человеке которого ты даже, ни разу не видел. – После чего Николай Мудрый сделав короткую паузу, усмехнулся, оскалив свои жёлтоватые зубы. Это выглядело жутковато со стороны. – Знаешь, я думаю, вы найдёте общий язык.
После этих слов двери в тронный зал распахнулись с очередным стуком раздавшемся эхом и послышались быстрые уверенные шаги возвращающегося рыцаря, а перед ним цоканье каблуков. Из полумрака тронного зала прямо к королю уверенно шла молодая девушка семнадцати лет. Она была среднего роста как её отец, но всё, же необычайно стройной и красивой. Длинные до пояса угольно-чёрные волосы казалось, переливались, отражая попадающий на них свет. В отличие от отца у девушки были выразительные карие глаза и даже ещё детские черты лица. Тёмно-фиолетовое скромное платье, что было одето на принцессе идеально подходило ей, и было весьма скромным. Видимо девушка считала его своим обычным домашним убранством. Судя потому, что на голове у принцессы была лишь маленькая серебристая корона, можно было предположить, что она спала, а не праздновала вместе со всеми новый год.
- Ты звал меня отец? – спросила принцесса Янина на удивление уже не заспанным и уважительным голосом. Видимо в Волшебном Королевстве устои были, прежде всего, и дети всегда относились почтенно к своим родителям. Она слегка преклонила голову перед отцом, поравнявшись с гостями, но, ни сказав им, ни слова, словно это был какой-то специальный ритуал.
- Да, дочь моя, - продолжал Николай Мудрый став вновь расхаживать перед всеми. – Помнится, мне ты хотела отправиться на борьбу с Иудой. Так вот я наконец-таки нашёл тебе достойных спутников. Познакомься с ними. – Во время перечисления имён Николай Мудрый указал рукой на стоящих рядом с принцессой гостей. Девушка переглянулась с каждым из них. – Это близняшки Вера и Надя, а так же их старший брат Александр. Ну, Моисея ты знаешь, и он тоже отправится с вами.
Девочки смотрели на принцессу, которая с нескрываемым восхищением. Их завораживало воплощение красоты, грации и рассудительного ума. Казалось, что принцесса нарочито знала как себя вести, но отнюдь не была высокомерной. Александр же посмотрев на девушку, не заметил в ней ничего особенного и весьма быстро отвёл взгляд в сторону.
- Неужели в этом году врата в наше королевство открылись, сразу троим? - удивлённо спросила принцесса Янина, вновь обращаясь к отцу. Видимо девушка, не всегда соблюдала такт воспитанности, так как не стала вначале здороваться.
- Нет, они открылись как всегда только для одного человека ваше величество, - отчётливо пояснил Моисей, но, правда, уже не отдавая чести. Видимо так было положено, чему Саша опять удивился. – Дело в том, что Вера пожелала взять с собой родных брата и сестру.
- Это благородный поступок, - отметила принцесса одаряющим тоном. Казалось, что они с отцом мыслят совершенно одинаково. Девушка взглянула на всех троих и весьма дружелюбно добавила. – Ну, надеюсь, что мы сдружимся, раз нас связало новогоднее чудо.
На это никто из гостей ничего не осмелился ответить принцессе. Лишь близняшки мило, но всё, же неловко улыбнулись в ответ Янине, когда та взглянула на них в очередной раз. Этот мимолётный контакт дал понять девочкам, что принцесса на самом деле такая же озорная как и они, что не могло не радовать. Саша же, не проявлял ни каких эмоций, поэтому поводу продолжая оставаться равнодушным.
- В этом я даже не сомневаюсь, - сказал Николай Мудрый, пристально наблюдая, затем как неумело молодёжь знакомится. После чего он продолжил, говоря заключительные слова. – Так ну вроде бы всё я вам рассказал. Теперь лишь позвольте пожелать вам спокойной ночи и отправить вас в спальни, а завтра мы отправим вас в путешествие.
- Подождите, - вдруг неожиданно для всех опять возразил Саша. – Но вы ведь не сказали нам, куда именно идти? Я имею в виду, в каком направлении?
- Ах да действительно, - спохватившись, сказал Николай Мудрый. После чего он добавил в своём обычном серьёзном тоне. – Вам надо будет отправиться через еловые леса строго на север, так что будьте готовы к суровым морозам.
Последняя новость явно не обрадовала Сашу, но он, ни как не высказался, поэтому поводу, чтобы не показаться трусом, так как все остальные молчали.
- Ну что же теперь вроде бы точно всё, - как бы спрашивая самого себя, сказал Николай Мудрый, смотря на всех пятерых. Сделав небольшую паузу, он добавил. – Удачи всем вам и я надеюсь на вас. Можете отправляться в спальни. – Король, вдруг повысив голос, вновь обратился к рыцарям, стоявшим в тронном в зале у входа. - Стража покажите гостям их комнаты! – После король напоследок добавил и удалился. – Необходимо хорошо выспаться перед завтрашним днём.
Николай Мудрый развернувшись неторопливым шагом, пошёл в сторону трона, где вышел через второй выход.
- Ну, ладно хороших всем снов, - сказала принцесса Янина, обратившись к гостям. Она вела себя с ними как ровесница, а не как принцесса видимо добиваясь хорошего впечатления о себе. После девушка тоже отправилась в свои палаты.
К Моисею, Саше и близняшка подошёл рыцарь, и по уставу отдав честь, громко сказал:
- Прошу вас следовать за мной!
Все четверо направились к главному выходу из тронного зала. Когда они проходили по дворцу, то на улице ещё были слышны новогодние гуляния и взрывы фейерверков. Просторные архитектурно украшенные коридоры с расписными картинами на стенах завораживали близняшек своей красотой. Саша же уверенно продолжал демонстрировать своё безразличие, хотя всё же рыцарские доспехи, с копьями превышающие его собственный рост в два раза и стоявшие вдоль стены завораживали его не меньше. Они казались, словно живыми и вечно готовыми к бою.
Идя впереди гостей, гном-рыцарь своими доспехами звонко брякал по мраморному полу. Гулкое эхо подхватывало этот звон и разносилось по бесконечным коридорам. Пока все пятеро шли до отведённых им комнат, у Саши успело сложиться впечатление, что он заблудился. Бесконечные винтовые лестницы, подниматься по которым было невероятно тяжело из-за крутизны и узости ступеней, казались бесконечными и могли запросто вызвать головокружение. Факела в некоторых коридорах были уже потушены, хотя постовые продолжали патрулировать коридоры.
- А можно вопрос? – наконец не выдержал затянувшегося молчания Саша и решил узнать то, что его мучило в данный момент больше всего.
- Валяй, - ответил Моисей.
- С какой целью здесь поставлены постовые? – спросил Саша. Они говорили не громко, чтобы не привлекать к себе внимание. – Ведь я так понимаю, в случае нападения этих сил будет не достаточно?
- Возможно, - сказал Моисей. – Но всё, же стража у короля присутствовала во все времена, а теперь после предательства Иуды она была ещё и усилена. Так же Николай Мудрый повысил вдвое жалование тем рыцарям, которые на его взгляд служат ему действительно преданно.
- Значит, и тебе тоже повысили жалование? – спросил Саша, словно подкалывая гнома, так как будто поймал его на чём-то не честном.
- А что такое жалование? – спросила Надя, с любопытством слушая их разговор.
- Зарплата по-нашему, - пояснил быстро Саша, чтобы сестра не мешала.
- Я не рыцарь, а служащий при дворе короля, - вдруг как то серьёзно, но всё же тихо ответил Моисей. В его голосе присутствовали нотки обиды из-за того что его спутали с простым рядовым воином, но в силу своей доброты он не обижался. Хотя посмотрел юноше в глаза очень строго. – Это совершенно разные вещи. И прошу впредь этого не путать.
Ночь прибывшие из людского мира гости провели в состоянии сна. Дорога вымотала их основательно, правда близняшки не успели этого даже почувствовать. Едва коснувшись подушки, на отведённых для них кроватях, они моментально заснули. Саша же лежавший в этой же комнате на соседней кровати ещё долго смотрел в тёмный потолок и слышал приглушённые шумы новогодней ночи. Он с удивлением заметил, что его наручные часы показывают три часа ночи, хотя Моисей пришёл к ним в шесть двадцать два утра. Не став долго задумываться над этим юноша всё же отвернулся к стенке и, закрыв глаза, откинул все мысли отчаянно лезшие в голову. Он заснул.

Глава 7

На следующее утро после праздника во всём королевстве стояла размеренная тишина. Яркое солнце на холодном восходе освещала столицу Волшебного Королевства, но абсолютно не пригревало. Так что всё было покрыто инеем. Однако во дворце было абсолютно тепло и комфортно.
В одиннадцать часов Вера, Надя и Саша вместе с Моисеем сидели в одной из маленьких столовых дворца, где горел камин, потрескивая дровами, они поедали свой завтрак, который состоял из горячих блинов с творогом и травяного чая. Посуда, которая была поставлена им на столе, казалось, держалось специально для простого люда. Небольшие фарфоровые кружки были с оббитыми рисунками, да и деревянный массивный стол тоже был весь обшарпан. Но, не смотря на всё это, атмосфера почему-то в этой столовой, была какой-то тёплой и приятной. Возможно, причиной этому служил радушный приём. Гном-повариха, которая уже была в достаточно преклонном возрасте, всё же до сих пор отменно готовила.
После вчерашнего путешествия они всё же выспались и были бодры и свежи, а значит, пора было выдвигаться в новое путешествие.
Когда завтрак подходил к концу, в маленькую столовую вошёл тот же рыцарь что провожал вчера гостей до спален, принесся с собой тёплую одежду для всех и сказал, остановившись у входа:
- Господа если вы уже всё, то прошу следовать за мной. Его величество Николай мудрый со своей дочерью уже ждут вас.
- Хорошо, мы уже идём, - ответил ему Моисей и, вытерев свой рот специальной салфеткой, что были поставлены для этих целей, обратился ко всем. – Ну что я надеюсь, все наелись?
- Да, спасибо было очень вкусно, - искренне поблагодарили близняшки, которые успели перепачкаться в варенье.
- Отлично тогда давайте поторопимся, а то мы итак долго проспали с дороги, - сказал Моисей и они стали выходить из-за стола.
Когда все четверо опять следовали за рыцарем, идя по коридорам в сторону заднего двора, Саша продолжал расспрашивать у Моисея, об остальных феноменах волшебного мира.
- Слушай гном, а почему мы из нашего мира вчера переместились рано утром, а вашем оказались в полночь? – спросил юноша. – Я просто был со своими часами и поэтому заметил этот феномен.
- А, - отмахнувшись, сказал Моисей. – В этом нет ничего странного. Просто наш год немного длиннее вашего.
- То есть ты хочешь сказать, у вас в календаре нет високосных годов? – спросил Саша.
- А что это? – с интересом спросил Моисей. Услышав такой ответ, Саша удивился не меньше.
- Ну, это день, который бывает раз в четыре года, - пояснил он удивлённо. – Ты что никогда не слышал о таком? – Гном лишь отрицательно покачал головой. – Это было сделано специально, чтобы легче было исчислять года и не путаться во времени.
- Мы и не путаемся, - сказал Моисей.
Их беседа недопонимания прекратилась только тогда, когда все четверо, наконец, вышли на улицу, где стояла по-настоящему зимняя морозная свежесть и бодрила каждого, кто её вдыхал. На заднем дворе дворца как, оказалось, была небольшая площадь с различными строениями и высокими статуями припорошенными снегом. Фонтаны зимой не работали, но каким-то чудесным образом все их струи были в замёрзшем состоянии, сохраняя причудливые формы.
Перед очередными большими дубовыми воротами, из которых вышли рыцарь и четверо гостей, уже стояли сани, запряжённые четырьмя лошадьми. На этот раз кучером был придворный служащий гном, который казался не разговорчивым и каким-то даже обезображенным на вид. Он был укутан в чёрное пальто, а на голове у него красовалась меховая шапка ушанка. Рядом с санями Николай Мудрый стоял в своей зимней шубе, которая волочилась до земли, вместе со своей дочерью и двумя другими рыцарями. Принцесса Янина в своём дорожном белом плаще стояла рядом с отцом и ждала гостей.
- По вашему приказанию гости прибыли ваше величество! – вновь отдав честь, сказал рыцарь, выпрямившись по стойке смирно.
- Отлично, - сказал Николай Мудрый. Его внимание сразу же переключилось на юношу с близняшками. – Доброе утро всем. Я надеюсь, вы хорошо выспались перед дорогой?
- Вполне, - ответил Саша. Он опять начал вести себя слегка самоуверенно. Видимо причиной этому было то, что он не хотел показаться слабым перед принцессой и королём. Близняшки же видя, как их брат начинает меняться подсмеиваются над ним.
- Доброе утро ваше величество, - сказал Моисей, тоже отдав честь королю, как и рыцарь. После он слегка поклонился принцессе и добавил. – И вам госпожа.
- Доброе утро, - сказала всем весьма бодро принцесса. Видимо она, как и отец была очень трудолюбивой и энергичной.
- Тогда хочу сообщить вам что вещи, которые вам понадобятся, уже погрузили, и вы можете отправляться в путь, - сказал Николай Мудрый.
- Какие вещи? – весьма изумлённо спросил Саша, кинув быстрый взгляд на сани. Однако там он ничего не смог разглядеть кроме пустых сидений и пледа, чтобы укрываться во время поездки. – Я думал мы пойдём налегке.
- Так оно и есть, - сказал Николай Мудрый. – Но всё, же герои не должны уходить с пустыми руками.
Саша, который не улавливал ход мыслей короля, вдруг почему-то почувствовал себя неловко. Хотя возможно причина на то и была. Внезапно Николай Мудрый раскрыл свою шубу и достал оттуда меч, вставленный в ножны. Это орудие хоть и казалось старомодным, но было из чистого серебра и переливалось на солнце, которое бросала на него свои золотые блики. Ручка меча была сделана из фигурной резьбы больше похожей на, те самые узоры, что оставляет мороз на стекле.
- Вот оружие настоящего война, - вдруг даже каким-то достойным и чуть ли не почётным голосом сказал Николай Мудрый, с металлическим шлейфом доставая меч из ножен. Близняшки, увидев перед собой историческое оружие, как всегда раскрыли рты от удивления, а взгляд Моисея даже заискрился непонятными огоньками. Лишь принцесса Янина и угрюмый кучер не выказывали никаких эмоций. Видимо не всех восхищало оружие. Повертев меч в руках, Николай Мудрый строго и одновременно с надеждой взглянув в глаза юноше, сказал. – Я надеюсь, ты будешь использовать его с добром, и он придаст тебе сил. Только не ошибись друг мой, как это уже сделал один из моих талантливых рыцарей.
После этих слов Николай Мудрый передал меч Саше, который, всё ещё пребывая в необъяснимом состоянии взяв оружие в руки, моментально почувствовал его тяжесть. У Саши даже создалось впечатление, что он присел. Но всё, же сил в руках на, то чтобы повертеть меч, рассекая им, воздух перед собой, когда король отошёл. Убрав оружие в ножны Саша, наконец, оторвав свой взгляд, заметил, что все в каком-то странном молчании смотрят, на него понял, что он должен ответить королю.
- Не стоит мерить всех по одному ваше величество у каждого своя голова на плечах, - вдруг как-то даже неожиданно философски для всех ответил Саша, а после чего усмехнувшись, добавил. – Нормально всё будет. Я же ещё добрый.
- Искренне хочу, чтобы это было правдой, - сказал Николай Мудрый не менее серьёзно. – Смотри Александр сейчас в твоих руках судьба нашего королевства.
- Ну, что ж теперь вроде бы всё? - спросил Моисей, как бы заключительно хлопнув в ладоши и потирая руки. Однако никто ничего не говорил, словно ждали какого-то момента, который никак не наступал.
- А что другим вы оружия не дадите? – вдруг спросил Саша, когда понял что это единственное, что хотел вручить им король.
- У каждого из вас есть своё оружие, - сказал Николай Мудрый почему-то весьма убедительно и обнадёживающе.
- И даже у Веры с Надей?! – удивлённо спросил Саша, указав рукой в сторону сестёр. Услышав эти слова от брата, девочки явно насупились. – По мне так им лучше вообще оставаться здесь.
- И даже у них, - лишь ответил ему Николай Мудрый. После чего он с надеждой взглянул на девочек и те словно его, поняв не стали держать обиды на брата. – Я ведь прав.
- Конечно, - весьма добродушно ответила Вера.
- Мама всегда нам говорила что придёт, то время когда Саша повзрослеет, и будет относиться к нам уважительней, - добавила Надя.
- Да ты права сестрёнка, но вот только одна проблема, - язвительно и надсмехаясь своему авторитету, добавил Саша. – Мамы здесь нету.
После этих слов наступила пауза, и Вера вдруг вспомнив о том, что родители поругались, вдруг как-то погрустнела. Однако заметить этого никто не успел, потому что принцесса всех поторопила.
- Ну, что ж отец, - сказала принцесса Янина, поворачиваясь к королю и опуская голову, как все юноши и девушки в трогательные и сентиментальные моменты. Однако слова её были по-настоящему искренними. – Не можем же мы вечно прощаться. Пора спасать наше королевство. Благослови нас всех, наудачу.
- Благословляю вас дети мои, властью данной мне народом, - сказал Николай Мудрый. После чего он по-отечески обнял дочь и, пожав по-мужски руку Саше, отступил в сторону. – Отправляйтесь с богом.
При последних словах возможно от чересчур сильной иронии Моисей даже поперхнулся так, словно кто-то его неожиданно уколол в бок. После гном первым забрался в сани и по-джентельменски развернувшись, подал руку сперва принцессе сразу же севшей так чтобы видеть дорогу впереди. Затем Надя, которая села специально рядом с принцессой. Янина просто очаровывала девочку своей грацией и самоуважением, но, ни в коем случае не высокомерием. Вера тоже было хотела сразу же сесть в сани, однако что-то её остановило. Не подав руки гному, девочка повернулась к королю и сказала, уверенным в себе голосом, дарящем надежду:
- Мы не подведём вас ваше величество! Можете не сомневаться.
Грусть, которая в это время присутствовала на лице короля, итак была весьма необычна для его сурового лица, но эти искрение слова и прямой детский взгляд заставили мужчину ухмыльнуться детской наивности в глубине души.
- Я искренне верю тебе, - ответил уважающим тоном Николай Мудрый, после не большой паузы подойдя к ней и даже присев на корточки, чтобы быть с девочкой на одном уровне. У всех кто наблюдал за этим со стороны, создавалось впечатление, что Вера совсем не смущается короля, а даже наоборот всегда чувствует себя уверенно. Видимо это в ней и привлекало Николая Мудрого. После небольшой паузы уже шёпотом так чтобы слышали только они двое, сказал. – Там во мраке вас будут стараться уничтожить изнутри для того чтобы рассорить друг с другом. Запомни Вера и говори всем, - при этих словах король даже потряс девочку за плечо, но та не испугалась. – Что только вместе вы сила. Ты справишься, я знаю.
- Спасибо, - вероятно смущённая такой лестью сказала девочка, после чего она поспешила сесть в сани рядом со своей сестрой. О том, что ей сказал Николай Мудрый, она не собиралась рассказывать никому, но всё, же взглянуть на короля больше почему-то не решалась.
Саша, прикрепивший к тому времени меч с ножнами на поясе сел в сани последним спиной к кучеру и напротив принцессы с сестрами. Юноша мог наблюдать за тем, с каким тревожным видом провожал их король и надо сказать, это его не радовало. Мужчина был словно статуя, а радость вообще никак не отражалась на его лице.
Моисей, усевшись рядом с Сашей подал всем огромный шерстяной плед который лежал в санях специально для того чтобы укрываться от холода. Когда все хорошо уселись, гном повернувшись к так и застывшему в одном положении кучеру:
- Можем трогать.
И без лишних слов кучер звонко лязгнул вожжами и две белые лошади, громко заржав в один голос, сорвались с места, таща за собой сани. Принцесса Янина почувствовав весьма грубый толчок в спину, резко развернулась в сторону стоящего вместе с рыцарями отца и, помахав ему рукой, отправила воздушный поцелуй громко прокричав:
- До свидания отец!
Возможно, это было и слишком банально, из-за чего Саша ухмыльнулся, но достаточно искренне. Но девушка, показавшись гораздо более воспитанной, сделала вид, что не заметила этого.
Тем временем сани катили уже по пустынным улицам деревушки, где все гномы и звери были в своих домах после вчерашних гуляний. Все молча, смотрели по сторонам, и никто не решался заговорить. Даже Моисей не был разговорчив. Все словно с тяжестью понимали, что им предстоит пережить.
Когда пределы столицы были покинуты и главные ворота остались позади, тишина нарушалась только хрустом снега под копытами и дребезжанием колокольчиков. За всё время, что они ехали по пути никто не попался. Лишь изредка пролетающие вороны каркали весьма угрюмо, а их суровый чёрный облик не был таким привлекательным как у златокрылок. Фонари стоявшие вдоль дороги были в замёрзшем инее, а из-за того что свет в них днём не горел они казались словно мёртвыми. Высокий еловый лес по обе стороны накатанной дороги стоял, словно две могучих стены. Хотя от него и была польза. Он спасал от колючего ветра шум, которого был слышен вдалеке.
Ещё через некоторое время молчаливой, но быстрой поездки послышались и отдалённый вой волков. Услышав его, все без исключения вздрогнули от испуга, и даже кучер, заставивший лошадей остановиться.
- Что это? – испуганно, но тихо спросила Надя, смотря по сторонам как и все, пытаясь понять, откуда был слышен вой.
- Волки, - вдруг весьма хриплым голосом неожиданно для всех сказал кучер и после чего повернувшись, добавил. – Всё вылезайте. Дальше я не поеду.
- Но ведь,… - хотел было возразить Саша, возмущённо и достаточно вызывающе смотря кучеру в лицо. Однако Моисей одёрнул юношу за рукав, дав понять, что это бесполезно.
- Так всё не спорим, - сказал гном довольно живым и даже каким-то вдруг оптимистичным голосом. – Надо выходить. Уговор дороже злата.
Девочки в нерешительности посмотрели на принцессу, но та на их удивление в этой ситуации была не менее решительна и серьёзна. На её милом лице сейчас не было пощады. Отбросив плед, она уверенно встала и словно бы по-матерински сказала:
- Так девочки быстро выходим. Нечего волков бояться. Мы с вами те, кто вызвались помочь и отступать не должны. Правда?
Подобный оптимизм принцессы Сашу явно не устраивал как в принципе и отношение кучера. Юноше казалось, что тот просто повёл себя как трус. Услышав первую опасность, он спешит отправиться домой. Но естественно говорить об этом Саша никому не собирался, чтобы не устраивать бунт, показывая свой страх.
- Абсолютно! – уверенно сказала Вера и тоже достаточно резко встала, взяв за руку Надю, которая от неожиданности воскликнула.
Подобная реакция сестёр немало удивила Сашу. Не смотря на то, что он был единственный у кого есть оружие, создавалось впечатление, что он не хочет идти в лес больше всех. Когда Моисей, подав руку всем дамам, наконец, отошёл в сторону, Саша последним вышел из саней и, не успев даже поставить вторую ногу на снег, как услышал очередной звонкий хлёст вожжей.
- Но, старые хрычи! – громко выругался кучер явно спешивший покинуть это место. Хотя на самом деле кругом был самый обычный лес и ничего жуткого, но, тем не менее, развернувшись лошади снова звеня бубенчиками теперь уже стали отдаляться. Саша проводил кучера пристальным взглядом. Он показался юноше странным типом. Когда звон колокольчиков и копыт не был слышен, то у присутствующих создалось впечатление, что они попали в самый тихий уголок планеты. Почему-то теперь уже не было слышно ни шума ветра, ни ворон. Словно все куда-то подевались, а в голову постоянно лезла мысль, что за тобой кто-то следит. Хотя возможно всё это было лишь воображением Саши.
- Так ребята я очень не рекомендую здесь задерживаться, - сказал Моисей. - Давайте поскорее зайдём в лес.
- Нет, подожди, ка! – вдруг резко остановил его Саша, быстро подойдя к гному и смотря ему прямо в глаза пытливым взглядом. – Скажи мне. Почему ты позволил ему уехать?! Если нам дали транспорт значит, и кучер должен был знать, куда он едет!
Саша говорил всё это, брызжа слюной от гнева и злости. Их путешествие теперь не казалось ему таким уж привлекательным.
- Хорошо и докуда же, по-твоему, он должен был нас отвести? – спокойно спросил юношу Моисей, выжидающе смотря на юношу. Он скрестил свои маленькие ручки, на груди из-за чего выглядел весьма серьёзно, но в тоже время наивно смешно. Меховая шапка на его голове слегка сползла набок.
- Откуда мне знать я здесь в первый раз! – вновь крикнул на гнома Саша с не менее сокрушительной силой.
- Ну, так раз ты здесь в первый раз, то может, перестанешь указывать всем, что делать?! – спросила принцесса Янина строгим и вдруг неожиданно не менее раздражённым голосом. Видимо девушку, явно не устраивало высокомерие Саши, но она достаточно долго терпела, чтобы не говорить об этом. – Твои младшие сестры ничего не говорят. Я принцесса и та подчиняюсь обстоятельствам. А ты кто у нас?! Меч получил и уже герой! – Принцесса Янина на удивление юноше выглядела во время этих слов как взрослая, которая отчитывает провинившегося ребёнка. Саша даже впал в лёгкий ступор от такой неожиданности, но, правда, быстро из него вышел. Девушка, подойдя к молодому человеку и встав наравне с Моисеем, вдруг ухмыльнулась и саркастически добавила при этом она очень походила на своего отца словно копия. Видимо характеры у них были одинаковы. – Или ты просто больше всех из нас боишься умереть. В тебе нет чести.
После этих слов девушка, не дожидаясь ответа, отвернулась и отошла к близняшкам. Саша, наконец вернувшийся в себя, после такого ответил принцессе, не менее грубо и даже тыча пальцем в её сторону показывая свою воспитанность.
- Слушай, ты я не посмотрю на то, что ты принцесса! – грубо ответил Саша. – Сейчас мы не в твоём королевстве, а на нейтральной территории, так что я могу относиться к тебе как к ровеснице. И поэтому не позволю тебе оскорблять меня. Я просто забочусь о нашей безопасности.
- Так если не позволишь тогда пошли! – тут же ответила ему принцесса на распирающую самоуверенность. Саша не найдя что ответить лишь психанул ещё больше и все подсмеялись над ним.
- Ладно, идём пока мы окончательно не перессорились, - сказал Моисей и пошёл первым в сторону извилистой тропинки ведущей в дремучий еловый лес. Все последовали за ним, а Саша, замыкая колонну, чувствовал себя теперь обиженно.

Глава 8

- Но всё равно мне кажется, что быть принцессой это так здорово! - воодушевлённо говорила Надя глаза, которой при этом просто сияли огоньками. Девочка шла рядом с принцессой Яниной по левую сторону, а Вера шла рядом с ними по правую. Близняшки уже в-течении второго часа весело болтали с девушкой, которая нашла в сёстрах добродушных и отзывчивых собеседниц, которым, конечно же, не безынтересна её жизнь. – Ты можешь делать всё что захочешь, и тебе ничего не запретят.
Впереди всех шёл Моисей. Он временами вставлял свои жизнерадостные реплики в этот девичий разговор, но всё, же преимущественно слушал его. Гном уверенно шёл по проложенной тропинке, где спокойно могла скакать лошадь. Лес уже не был настолько густым, но всё, же ели окружавшие со всех сторон казались могучими гигантами, уходящими в небо. На их зелёных ветвях лежал белоснежный снег, который так же покрывал землю пушистыми сугробами. Такого чистого снега невозможно было найти в городе. Здесь он казался необычайным, а свежий воздух и лёгкий морозец в разогретый солнцем зимний день просто могли вскружить голову. Моисей даже специально немного подышал полной грудью, что так же посоветовал сделать и остальным. Еловый аромат просто дурманил голову, но из-за разных настроений это не все замечали.
Саша, который был всё ещё обиженный на всех без исключения шёл сзади понурый и мрачный. У него полностью отсутствовало настроение о чём-либо говорить. Проклиная спутников про себя, он твердил себе о том, что ни в коем случае не заговорит с ними первым после такого. Смотря по сторонам, Саша так же бросал злобные взгляды на спины весело общавшихся сестёр и принцессу.
- На самом деле девочки это сказочный миф, - мило усмехнувшись наивности близняшек, сказала Янина. – У каждой уважающей себя принцессы должны быть и обязанности и привилегии, а иначе она просто сойдёт сума от скуки. К сожалению чтобы это понять, необходимо самому побывать в этой шкуре.
- Вот и я так же думаю, что без дела скучно жить, - сказала Вера как всегда неожиданно рассудительно и взросло. Вообще для пятилетнего ребёнка она слишком по-взрослому рассуждала, что принцесса просто не могла не заметить.
- Ну, хорошо, - всё же сдалась Надя. – А можешь сказать, что тебе нравится больше всего из дворцовой жизни? Ну, ведь наверняка любишь что-то делать?
- О, это да, - словно смакуя, растягивая слова, сказала Янина, подняв взгляд вверх и мечтательно посмотрев на деревья. – Я очень люблю балы.
- А разве у вас они ещё сохранились? – удивлённо спросила Надя. – Ведь сейчас вроде бы их не проводят.
- Как не проводят? – удивлённо спросила Янина. – В нашем королевстве всегда устраивали балы, и сейчас эта традиция продолжается, а главное всем нравится. Разве в вашем мире, откуда вы прибыли их нет?
- Не знаю, - пожав плечами, сказала Надя. – Я о них слышала только по телевизору. Говорят что всё это в прошлом.
- Странно, - сказала Янина. Девушка явно не могла понять, как так можно не устраивать балы. – Меня водят на балы с раннего детства. Там всегда музыка и танцы. Очень красиво. – Она сделала паузу в словах, а после чего заинтересованно спросила. – А как же тогда вы отдыхаете, если не устраиваете балов?
- Ну, по-разному, - ответила Надя. – Мы вот с Верой обычно играем игрушками, а Саша вечно в своём компьютере.
- Ага, за что мама его постоянно ругает, - подтвердила Вера. Услышав своё имя, юноша обозлился ещё больше, но продолжал молчать.
- В вашем возрасте я тоже была такой, - сказала принцесса. Ей было интересно общаться с близняшками. Она словно чувствовала какую-то лёгкость.
- А ты Моисей, чем любил заниматься в детстве? – спросила Вера, которой так же была не меньше интересна жизнь гнома да и вообще всего этого Волшебного Королевства.
- Да, как и все гномы, - как, само собой, разумеется, ответил Моисей, пожав плечами. – Любил охотиться на летучих мышей.
- Летучих мышей?! – испуганно спросила Надя поморщившись.
- Да, а что тут такого, - удивлённо сказал Моисей. После он уже воодушевлённо стал пересказывать, то, как это делается. – Вот помню, стоишь с друзьями у входа в пещеру выманиваешь их ещё тёплой тушкой какого-нибудь зверька и когда они, почуяв добычу, вылетают, берёшь сочок и накидываешь сверху. Мышь брыкается, а вылететь не может. Придёшь домой распотрошишь, высушишь её, а крылья матери на пошивку отдаёшь. Потом тебе и шляпа готова и плащ если постараешься. Правда, много их на одежду надо.
- Не пугайтесь девочки, - успокоила дрожащих от омерзения близняшек Янина. – Это всё шалости детства. Сейчас Моисей этим не занимается.
Хотя создавалось впечатление, что в своих последних словах принцесса не совсем уверенна. Она взглянула на гнома, пытаясь всё понять по его реакции, но тот абсолютно не скрывая, ответил:
- Конечно, нет, хотя… весёлое было время.
Воспоминания Моисея о своём детстве Саша толком уже не слушал. Он был единственным кого на время отвлёк весьма странный хруст ветки с правой стороны. От неожиданности юноша вздрогнул, хотя никто другой этого даже не слышал. Посмотрев на одну из веток, которая была особенно похожей на здоровенную лапу большого животного, Саше на мгновение показалось, что он кого-то видит. Два пристальных взгляда смотрели на юношу всего мгновение, но этого вполне хватило, чтобы перепугаться.
Идя дальше, Саша ещё долго вертел головой по сторонам и оборачивался назад, но никого больше не видел и не слышал. Он очень надеялся на то, что ему показалось, хотя на самом деле желание сейчас идти первым стремительно возрастало, и юноша даже подумывал о том чтобы, наконец, заговорить. Но всё, же Саша не стал этого делать, сохраняя свою гордость.
- Тебе, наверное, платья шьют к каждому балу новое? – с завистливым интересом спросила Надя, когда все трое опять вернулись к теме разговоров о балах.
- Да, не всегда, - отмахнувшись, сказала Янина, хотя при этом довольно приятно улыбнувшись. Видимо в глубине души ей всё равно нравилось быть принцессой. – Но всё, же весьма часто.
- А расскажи, какие они у тебя? - продолжала расспрашивать Надя, которую это интересовало гораздо больше чем всех остальных.
- Я вижу, тебя Надя очень интересует жизнь принцесс? – не удержавшись, спросила Янина польщенная таким престольным вниманием к себе, хотя для неё это должно быть привычно.
- Это точно, - сказала Вера слегка утомлённым от таких расспросов голосом. Видимо она не очень любила в сестре это рвение следить за модой. – У мамы все вещи пересмотрела. Она её даже за это ругает.
- Ну и что я же девочка и тоже хочу выглядеть красиво! – обиженным голосом сказала Надя.
- Всё верно, - успокоила девочку Янина. – Для тебя это естественно. Просто Надя тебе ещё нужно немного вырасти и тогда ты сможешь одеваться, так как тебе захочется.
Принцессу сильно удивлял тот факт, выявившийся в общении с близняшками, что на самом деле они разные. Однако девушка ничего не говорила об этом, чтобы не оскорбить ни одну из близняшек.
- Поскорей бы, - сказала Надя чему Моисей, слушавший их, ухмыльнулся. Он вспомнил себя, когда был маленький, а так же о том, как мечтал поскорее вырасти. – Но всё, же ты не ответила на мой вопрос. Какие у тебя есть наряды?
- Ой, да самые разные, - начала перечислять Янина с лёгкой иронией. – Есть шёлковые, кружевные, с мехами, для балов, вечеров, приёмов и даже просто на будничный день. А одно из моих самых любимых это, белое с кокосовой стружкой. Его мне подарил отец на день рождения.
- С кокосовой стружкой?! – удивлённо спросила Надя, не понимая, так как она ещё ни разу в своей жизни не ела кокос. – А что это такое?
- Кокос?! – удивлённо спросила Янина. – Ну, вообще-то это орех, который растёт на пальмах. Папа говорит, что заказывал его мне на платье из-за границы. Да если хотите я могу вам его показать, когда вернёмся.
- Конечно, хотим! – воодушевлённо сказала Надя, но почти сразу, же осеклась. – Только правда если с нами ничего не случится.
- Эй, девочки вы чего о грустном, - взбодрила их принцесса. – Мы же договорились, что всё будет хорошо.
- Да, но всё, таки Янина ты знаешь, что нас там может ожидать? – спросила Вера тут же включившаяся в разговор, когда наконец-то сменилась его тема. Девочка так долго молчала, что ей уже не терпелось поговорить.
- Мы рассказали вам всё, и именно поэтому я иду вперёд уверенно, - сказала Янина. – И того же советую вам. Запомните девочки, когда в доме нет паники, её нет и в королевстве.
Эта народная мудрость ни совсем обнадёживала, да и была разрушена достаточно быстро. Стоило только заговорить о бедах, как они тут же появились.
Когда вся компания шла достаточно уверенным шагом вперёд, Моисей вдруг резко остановился, и все сразу поняли, из-за чего он это сделал. В нескольких метрах впереди прямо поперёк тропы стоял большой серый волк. Он был весьма мощный и сосредоточенный. Умный сосредоточенный взгляд с долей нескрываемой хитрости смотрел на всех пятерых. Саша, поравнявшись со своими спутниками вдруг на мгновение замер. Внутри у него повеяло холодом. Он узнал этот взгляд, походящий на, те же жаждущие нападения глаза из-за кустов. Надя не сдержав, восклика была, как громом пораженная боясь даже пошевельнуться. От неё послышался лёгкий писк, и повеяли признаки паники. Она поближе прижалась к принцессе. Вера же весьма вдохновлено, но, всё же остерегаясь, смотрела на волка приоткрывшего пасть и выпускавшего пар своим ровным дыханием. На улице вдруг стало как-то морозней. Это было не возможно не заметить, так как пар теперь шёл у всех, так словно это было устроено по волшебству. Хотя удивляться было абсолютно нечему.
Принцесса, как и Вера не проявляла признаки страха, но в ней вместо авантюризма больше присутствовала какого-то, разумея, позволявшего девушке относится к волку, как к вполне умному существу с почтением прекрасно понимая, что он не пришёл с добрыми намерениями. Саша хоть и хотел всегда казаться равнодушным ко всему остановившись, замер на месте лишь только громко сглотнув. Возможно, он заставлял себя не бояться. Моисей же стоявший впереди всех чувствовал себя по-свойски и прекрасно знал, что нужно делать.
- Ни в коем случае не паникуйте, - тихо шепнул он через плечо, своим спутникам остававшись спокойным. Надя, услышав слова гнома, сразу же заставила себя замолчать, прекратив стон. – Он может почувствовать ваш страх и напасть. Стойте на месте.
Подобный вариант действий конечно же не особо всех устраивал и опять Саша не удержался от того чтобы его не прокомментировать.
- Интересно, а как мы спасёмся, если останемся на месте? – возмутительно, но всё, же шёпотом спросил юноша. В его голосе так же присутствовали нотки обвинения. Словно он хотел сказать, что гном мог выбрать путь и побезопасней. – Просто я нигде о таком способе не слышал.
- Да замолчи ты тряпка, - сквозь зубы шёпотом буркнула Янина, не отводя прямого взгляда от волка, чтобы не показать свою слабость. – У тебя сёстры и то смелее.
Последние слова, конечно же, не могли не задеть Сашу. Он перестал смотреть на волка и тот сразу же почувствовал страх юноши. Хотя даже Надя хоть и вся тряслась, не сводила взгляда с серого хищника, шерсть которого уже успела на морозе покрыться лёгким инеем, как и вся одежда путников. Однако что-либо возразить Саша не успел так как хищник сделал шаг вперёд после того как качнул мордой словно что-то подтверждая. Но с кем?
Вокруг больше никого не было. Приближение волка заставило всех невольно напрячься, но всё, же сохранить спокойствие. Надя, не выдержав, опустила глаза.
- Да, давненько я столько человечины в наших землях не встречал, - хрипло растягивая слова, сказал волк басистым голосом. То, что животное умеет разговаривать, безумно удивило всех кроме принцессы и гнома. Было необыкновенно странно слышать людскую речь от дикого животного, которое к тому же было ещё и весьма разумным, чтобы сразу атаковать. Надя даже подняла голову и раскрыла рот от удивления весьма не произвольно, а у Веры опять заискрились глаза озорным огоньком. Что касается Саши, то его, похоже, уже могли свести с ума подобные сюрпризы Волшебного Королевства. – Странно. Чтобы это могло означать?..
Эти рассуждения волк делал теперь уже медленно, но, ни на секунду не останавливаясь, ходя кругами вокруг своих потенциальных жертв как, бы держа их в невидимом круге. Особенно в такой ситуации неприятным было то, когда волк заходил за спины и был вне поля зрения, но никто не осмеливался поворачиваться за ним. Наоборот все слушались совета гнома и возможно именно это, и заставляло волка не торопиться, хотя по его невероятно чёрным глазам казалось, что он адски голоден. Возможно, это так и было. Теперь, когда волк, оставляя следы, ходил кругами гном заметил, то какой тут исхудавший, а значит слабый, но злой.
- Я надеюсь, мне ответит кто-нибудь? – продолжал говорить волк после затянувшегося молчания. Его речь была спокойно, но достаточно самоуверенной и угрожающей. – Или что люди у нас разучились говорить?
- Это не твоё дело Вол, - сохраняя собственную твёрдость и самоуверенность в голосе, ответила Янина. – Куда мы идём необходимо знать только нам.
- Как грубо, - хрипло усмехнувшись, сказал волк продолжавший держать всё в строжайшем напряжении. Ведь ему самому ни в коем случае нельзя было показывать слабость или заинтересованность. Тогда бы волка сразу же перестали бояться. - Впрочем, мы все такие.
- Тебе лучше оставить нас в покое и идти своей дорогой вол разве ты не видишь, кто перед тобой стоит? – вмешавшись в разговор, спросил Моисей. Он был чуть выше волка, что позволяло им разговаривать как равным. Однако волк, не позволяя себе останавливаться и в очередной раз, выходя из-за спины, продолжал.
- Гномы, наши добродетели семейного очага, - достаточно зло и даже ненавистно сказал волк, проходя, взглянув на Моисея так, словно выстреливает. В его голосе теперь присутствовал и сарказм. – Вот бы вернуться на две тысячи лет назад, когда вы были рабами. Мы бы с тобой по-другому поговорили.
То, что гномы были рабами, Веру весьма сильно удивило, но она не стала сейчас говорить об этом. Однако девочка, вспомнив одну телевизионную передачу про римских рабов, работающих на хозяина, по сути, за еду и не имеющих свободы представила Моисея на их месте. Вере сразу же стало жалко гнома, и она почти сразу же охладела к волку, смотря на него уже по-другому, не так воодушевлённо.
Не смотря на угрожающие речи волка, Моисей не трусил, а даже наоборот чувствовал себя достаточно храбро. Впрочем, хищник уже переключил своё внимание, на другую жертву видимо специально делая так, чтобы никто в круге не думал, что про него забыли.
- Принцесса Янина, моё почтение, - язвительно сказал волк, смотря девушке прямо в глаза и пытаясь заставить её моргнуть, но этого у него не получалось. Зрительный контакт не разрушался, пока волк не зашёл в очередной раз, за спины и надо сказать это не порадовало хищника. – Вы как всегда прекрасны. – Тут же вставил волк с заметным сарказмом в голосе. – Между прочим, я наслышан о вашей смелости. Она меня впечатляет. Не расскажите, как поживает отец?
– Твоя лесть вол сейчас совершенно не уместна, - достаточно спокойно и самоуверенно ответила Янина.
- Да приятно разговаривать с умными людьми, - сказал волк после небольшой паузы. Он казалось, ценил в принцессе ещё и то качество полного отсутствия страха. – Но вот мне чрезвычайно любопытно, а эти трое неизвестных мне людей. Откуда они появились в наших землях?
Услышав, что речь идёт о них, у Нади сразу же пробежала мелкая дрожь по телу. Разговаривать с волком ей хотелось меньше всего. Саша же невольно испугался ещё больше.
- Это гости из людского мира, - заступаясь, ответил Моисей. – И ты прекрасно знаешь вол, какие последствия могут произойти с тобой, если они не вернуться домой.
Последние слова гнома снова заставили Надю застонать. Она еле сдерживала себя, чтобы не заплакать, но сейчас ей никто не мог помочь. Волк, услышав эти слова от гнома, явно ещё больше разозлился, на него оскалив свои клыки и злобно рыкнув при этом. Видимо зверь понимал, что гном говорит на полном серьёзе.
- Да не везучий сегодня день, - злобно буркнул сам себе волк. Эти слова уже заставили жертв на что-то понадеяться, однако зверь не спешил уходить, словно желая во всём убедиться наверняка. И, похоже, что он нашёл подозрительный изъян. Коварно усмехнувшись, он спросил. - Вообще-то, насколько мне известно, в наш мир пройти может только один, а это значит что остальные двое не из людского мира. - Холодно рассуждал зверь, после чего взглянув на Моисея прикрикнув, спросил. – Ты лжёшь мне гном?!
Его последние слова раздались эхом по лесу. В этот момент Саше казалось, что вокруг больше нет ни души и сейчас они действительно обречены.
- Нет, - спокойно ответил Моисей. – Просто в этом году было сделано исключение. Одна девочка пожелала взять с собой и брата и сестру.
- Благородство, - презрительно сказал волк, плюнув в сторону от окружённых, и тем самым в первый раз нарушив зрительный контакт. Хотя он прекрасно знал, что так делать нельзя. – Мерзкое чувство.
- Возможно, - вдруг вступила в разговор Вера не менее уверенным в себе голосом, чем принцесса. Однако она не позволяла себе делать глупость и до сих пор держалась в круге. Услышав речь пятилетнего ребёнка, волк по-настоящему удивился и начал терять бдительность. – Но отпустить нас вы обязаны.
- Я смотрю, девочка из чужого мира ты достаточно смела? – спросил волк, начавший вновь ходить кругами и уже заставляя себя установить новый зрительный контакт, что было сделать гораздо сложней. – А вот твои брат и сестра не разделяют оптимизма сложившейся ситуации.
- Всегда нужно надеяться на лучшее, - продолжала всё так же спокойно Вера. Она даже позволяла себе поворачивать голову вслед за волком до тех пор, пока он не пропадал из виду и встречать его сразу же, как тот появлялся в поле зрения. Янина не вмешивалась в разговор, но почему-то вдруг почувствовала необыкновенную гордость за девочку. Видимо из-за того что та прислушивалась к её советам.
- Ну, хорошо допустим вас я не трону, а вот гному хоть они и не такие вкусные, как люди и принцессе может сейчас не повести, - продолжал волк так словно говорил об обычной еде. Саша, услышав это, сам чуть не вскрикнул. Теперь всё вокруг ему казалось сумасшедшим.
- С ними вол ничего не случиться, потому что они наши друзья, и мы за них заступимся, - сказала Вера не менее уверенным голосом. – У Саши даже есть меч, так что можешь иметь это ввиду.
- Поверь мне девочка, - сказал, уже злорадно усмехнувшись, волк. Его выводило из себя то, что его совершенно не бояться. Кроме того чужеземка назвала его по имени как равного себе, но волк ещё старался держать себя в руках. – Если воин не достал оружие первым и не стал атаковать, он не сможет этого сделать уже никогда, так как его самого убьют. Всё просто либо ты, либо тебя.
- Саша просто благородный чтобы напасть первым, - продолжала всё так же спокойно Вера, словно знавшая что говорить она ещё больше доставала волка и тот уже был на пределе, а вот сам Саша больше всего сейчас хотел провалиться сквозь землю прямо на месте. Он не разделял оптимизма сестры. Ведь если что не ей же вступать в бой, а ему. Человеку, не умеющему даже фехтовать. – Он хочет дать тебе уйти с миром.
- Да! – вдруг уже разъярённо сказал волк, огрызнувшись и пронзив Веру взглядом, так что все кроме неё отшатнулись в сторону. Девочка продолжала оставаться смелой. – Что же он тогда сам не говорит об этом?!
На этот вопрос Вера не знала что ответить, но она не опускала головы, отчаянно ожидая поддержки от друзей, потому что все её идеи закончились. Волк, почувствовав это, сразу же осмелел. Принцесса, которая теперь вместе со всеми стояла у одного из самых больших деревьев с левого боку от тропинки тоже осмелившись, вышла за тем, чтобы отвести девочку от волка. Так как больше никто не осмеливался это сделать. Однако Вера не позволила Янине взять себя за руку, выдернув её и желая продолжить разговор. Принцесса, напряжённо застывши, стояла позади. Теперь уже и она по-настоящему боялась.
- Я не знаю, - вдруг достаточно смело продолжила Вера, как ни в чём не бывало. – Может быть, он стесняется.
- Да нет же глупая, потому что он боится, как последний трус! - грубо ответил волк. – А вот ты по-настоящему смелая из всей этой компании, что меня честно сказать удивляет!
Волк, сделав небольшую паузу, смотрел Вере прямо в глаза, и казалось, ждал момента, когда наброситься. Его пасть раскрылась, обнажив острые зубы, но это грозное оружие хищника девочка встретила стойко. Надя же где-то там вдалеке сквозь вакуум окутавший слух Веры от страха уже вовсю плакала, но Моисей прикрыл её собой, чтобы девочка не видела этого страха. В этот душераздирающий момент у Янины чуть сердце не ушло в пятки, стучась с невероятной силой. Однако подойти она не осмеливалась, что-то в этот момент тормозило её, хотя подсознание чётко твердило о помощи. Но как это часто бывает спасение приходит как раз тогда, когда его совсем не ждёшь.
Голодный волк, уже захлёбываясь от аппетита слюной поднял переднюю лапу, чтобы вцепиться в жертву всей своей пастью совершенно обезумив от голода. Напряжённую ситуацию, внезапно нарушил быстрый топот копыт. Приглушённый звук раздавался откуда-то из глубины леса и определить, то с какой стороны он приближается было совершенно не возможно. Впрочем, ещё через долю секунды несущийся олень уже и сам показался на тропинке, где были волк и путники. Перебирая своими копытами на месте животное, часто дыша и испуская пар, пыталось остановиться.
- Чужеземцы нельзя здесь задерживаться! – быстро и достаточно испугано затараторил олень весьма низким голосом. - Бегите прочь! Они здесь повсюду!
Волк, которого в очередной раз сбили с толку, был разъярён ещё больше. Разомкнув зрительный контакт с Верой он, развернувшись, злобно посмотрел на северного оленя.
У животного, которое было, раза в два выше, чем волк и казалось гораздо более мощным, была коричневая густая шерсть, крепкие лапы и ветвистые большие рога. Большие чёрные глаза, наполненные добротой, чем-то напоминали лошадиные, но в данный момент все эти прелести никто не мог по достоинству оценить. Испуг не проходил так быстро, а осознание того что олень сейчас спас девочке жизнь не спешило пребывать.
- Оленина, - зло, хрипя, сказал первым волк после небольшой паузы введшей в ступор всех присутствующих. Животное, которое явно от кого-то бежало, завидев волка, заметно испугалось и медленно попятилось назад. – Вот кто мне сейчас пригодится.
Волк, отвернувшись от Веры, медленно пошёл к оленю, смотря тому прямо в глаза. По-морде животного можно было прочитать о том, насколько он устал от всех бегать. Воспользовавшись моментом, принцесса резко схватила девочку за руку и потащила ко всем.
- Нет! – вдруг неожиданно и достаточно резко сказала Вера, вновь вырывая свою руку. Принцесса была больше не в силах сопротивляться такой силе воли. Девочка заметив, то каким испуганным и одновременно молящим взглядом о помощи олень смотрит в их сторону, обогнала волка и пригородила ему путь, собой вновь смотря прямо в глаза. Подобный эффект неожиданности только лишь разозлил волка. Вновь злобно рыкнув и оскалив зубы, он сказал:
- Смелая девочка у тебя появился шанс спастись, так почему ты им не пользуешься?! – спросил волк достаточно холодно. Похоже, хищнику уже начинала действовать на нервы эта чересчур уверенная в себе смелость.
- Ты бы всё равно не смог ни чего мне сделать, - спокойно ответила Вера, не поддаваясь на испуг. – Ты просто хотел сломить меня, но не напасть сам прекрасно зная, что это бесполезно Вол.
- Как ты смеешь мне указывать чужеземка! – разъярённо воскликнул волк. - Запомни, сейчас всё меняется, и кто знает, возможно, когда-нибудь мне и удастся тебя съесть!
- Тогда я пожелаю тебе приятного аппетита, - с заметной иронией безнадёжности в голосе ответила Вера. Последние слова были просто убийственными для чести серого хищника, но, увы, сделать он ничего не мог. – И имей в виду, если ты хочешь напасть на оленя, то будешь иметь дело с нами.
- Грязное, человеческое отродье! – грубо прорычал волк, оскалив зубы. – Сейчас оленю повезло, но я уверен, что мы ещё с ним пересечёмся. Такова природа и тебе её деточка не изменить.
- Жаль, - с искренней печалью в голосе всё так же уверенно сказала Вера. – Но я обещаю над этим подумать.
Услышав последние слова, волк лишь саркастически усмехнулся и, развернувшись, шустро юркнул между деревьями, уносясь вдаль. Видимо он понял, что не сумеет психологически переломить девочку, а значит и полакомиться этой компанией. Вера, чувствуя себя, победоносно проводила хищника строгим взглядом, а после, самодовольно улыбнувшись, посмотрела на своих путников. Особенно её рассмешил каменный страх на лице Саши, который умудрился спрятаться за спины всех и прижаться к дереву спиной.
- Выходите, всё закончилось! – громко позвала Вера, хотя все были невдалеке. Её голос в уже немного окутанном сумерками лесу разнёсся эхом.
- Спасибо тебе маленькая девочка, - вдруг послышался всё тот же низкий голос оленя за спиной у Веры. Так что та даже вздрогнула от неожиданности и быстро развернулась. Животное, которое было в два раза выше её самой, а то и больше казалось на вид таким мощным и грозным, но всё же чрезвычайно добрым. Теперь заворожению Веры вновь не было предела. Её снова поразил тот факт, что животное умеет разговаривать. – Ты спасла меня хоть вол, и был прав.
- Почему вы его защищаете? - удивлённо спросила Вера, явно ещё много не понимая. – Ведь он бы вас съел.
- Всё верно, - как, само собой, разумеется, ответил олень. Его голос был рассудительным, но всё, же слегка монотонным. Обычный человек счёл бы его сумасшедшим. – И он бы поступил правильно. Ведь так положено природой. Сильный ест слабого и это неизменно. Сегодня ты спасла меня от него, а уже завтра на меня нападёт кто-нибудь ещё. Но всё равно, ни смотря, ни на что за ваше искреннее благородство я хочу сказать вам спасибо.
- Всё это пустяки, - отмахнувшись и краснея от такого почёта, сказала Вера, быстро переключая тему разговора. – Не стоит благодарности, но зато вы проживёте, возможно, ещё не один день. Ведь если бы никто никому не помогал, мы бы с вами даже и не встретились.
- А кстати, откуда, вы я что-то вас не видел, раньше, никогда в наших землях? – спросил олень, весьма, заинтересованно и Вера вкратце рассказала ему, как они сюда попали. Во время этого рассказа Принцесса Янина и Моисей спокойно вышли к оленю, а вот Надя и Саша ещё приходили в себя, боясь близко подойти к животному. - Значит, вы отстаиваете честь короля. Это действительно благороднейшая цель. Принцесса прошу прощения за то, что не признал вас сразу. – Эти слова олень сказал сразу, как только Вера закончила говорить. Он даже преклонил передние копыта и вытянул шею вперёд, как бы кланяясь принцессе.
- В этом абсолютно нет ничего страшного, - быстро подключившись к беседе, сказала Янина. Она уже чувствовала себя более спокойно. Страх отступал. – Мы все были в опасном положении. Только вы спасли нас своим появлением, а мы вас.
- Покорно благодарен вам ещё раз дорогие путники, - тут же вставил олень, который всё же был чересчур любезным и воспитанным. Хотя возможно причиной этому могло послужить его постоянное убегание от хищников, желающих им подкрепиться. Ведь животное было в самом рассвете сил. – Я искренне желаю вам удачи в вашем великом деле, но позвольте мне вас предостеречь. – После зверь сделал многозначительную паузу и, посмотрев по сторонам, тихо добавил. – Вы отправились по самой опасной тропе, которая пролегает через территории хищников и охотничьи лагеря тупобредов, которые ловят всех жителей Волшебного Королевства и отправляют в крепость к Иуде на Северных Горах.
Эти весьма угрожающие слова испугали всех не на шутку, но как всегда реакция была разной, а Вере лишь стало ещё интересней. В её детских глазах снова заискрились огонёчки. Однако принцесса, услышав о такой подробной уверенной информации, сразу же заподозрила не ладное и спросила:
- Позвольте олень, а откуда вы знаете, где находится крепость Иуды?
- Не подумайте ваша честь, что я как-то связан с этими страшными злодеями! – тут же быстро заговорил олень, словно на последнем вдохе хватаясь за свой шанс. – Нет ни в коем случае! Но, увы, я слишком многих знаю в этом лесу и мне известно, что Иуда сейчас обитает именно там, а ваш путь получается не только самым опасным, но ещё и длинным.
- Но почему тогда нам было известно, что этот путь не отслеживается войнами Иуды? – удивлённо спросила словно бы саму себя принцесса, но на этот вопрос никто не знал ответа. Моисей лишь пожал плечами. - Спасибо тебе благородный олень за предостережение, не желаешь ли отправиться с нами на борьбу со злом. Нам нужна всякая помощь?
- К сожалению, я не могу пойти с вами, - сказал олень искренне сожалеющим тоном. – Мне не хватит смелости на ваши подвиги. Я могу лишь пожелать вам удачи и попрощаться. Надеюсь, путь в Северные Горы вы без меня знаете.
После этих слов олень, убеждаясь в верности своих слов, ещё раз взглядом окинул всех и наконец, уже медленно побрёл в сторону густой чаще. Вскоре он скрылся из виду, оставив путников опять на едине. Только сейчас лес окутала ночная тьма, и почти ничего не было видно. Казавшаяся зловещей тишина не нарушалась даже дуновением ветра. Лишь большая серебристая луна на небе и множество маленьких звёзд вокруг неё освещали тропинку, на которой были путники.
- Ваша честь, - первым после ухода оленя сказал Моисей, так словно чувствуя себя бесконечно виноватым. Он сделал шаг вперёд и встал перед принцессой даже по стойке смирно. – Мне и вправду было не известно о возникшей опасности на этой дороге, а всё, потому что я занимался другими делами. В частности приводил наших гостей.
- Тебе вовсе незачем извиняться Моисей, - тут же решительно перебила гнома девушка. – Тупобреды могли появиться здесь в любое время. Главное что нас предупредили об их обитании здесь, а это уже хорошо.
- И что вы собираетесь верить какому-то оленю?! – изумлённо восклицая, спросил Саша последним, наконец, выходя из-под дерева, где он до сих пор продолжал прятаться. На лице юноши до сих пор были видны следы невероятного испуга, а теперь ещё и удивления. – На слово?!
- Да, представь себе! – вдруг неожиданно для всех вновь разразилась на него принцесса. Не успели они помериться с прошлого раза, как между юношей и девушкой назревала новая ссора ещё более масштабная. Янина, сделав несколько резких шагов и тыча пальцем в грудь Саше просто сверлила его ненавистным взглядом высказывая всё накипевшее смотря прямо в глаза. – Ведь он принёс нам гораздо больше пользы, чем ты! Вот скажи мне единственный среди нас юноша, зачем тебе дали меч?! Чтобы он лежал в ножнах?! А если бы олень вообще не появился?! Что Вера так и должна была сама нас спасать?!
- Ну, так и помогла бы ей, а лично у меня духу не хватило и я признаю это! – в ответ воскликнул Саша. – Я, знаете ли, ваше величество не привык сражаться на мечах! Устраивает тебя такой ответ?!
- Так, а ну тихо! – громко перебил их Моисей. От него гнома маленького роста никто не ожидал такого строгого и громкого замечания разнёсшегося эхом по лесу. – Вы что забыли, где мы находимся? - Продолжил он уже более спокойно, когда все обратили на него внимание. – Да здесь больше всего на свете лишних ушей, а вы орёте как умалишённые. Быстро прекратили.
- Слабак, - только лишь огрызнувшись, добавила принцесса, которая казалось, готова была просто убить юношу взглядом. В гневе девушка отнюдь не была такой милой, и поэтому Саша уже не мог её спокойно терпеть. Он хотел было возразить в свою защиту, но заметил, как Моисей украдкой показывает ему приложенный к губам палец. По взгляду гнома Саша понял, что ему придётся уступить. Обиженно он отошёл в сторону. Надя, которая тоже до сих пор не могла прийти в себя после испуга прижалась к брату. – А ты Вера молодец. - Продолжила Янина, уже подойдя ко второй близняшке и присев перед ней на корточки. Она аккуратно похлопала девочку по плечу. – Но только, пожалуйста, рискуй в следующий раз более разумно, а, то ведь согласись глупо быть съеденным волком. Ведь зрительный контакт помогает только против слабых духом и рассудком. Хорошо?
Вера лишь, смущённо улыбнувшись, качнула в ответ, головой естественно давая своё согласие, хотя на самом деле она понятия не имела о чём идёт речь.
- Вообще-то принцесса я всего лишь хотела прогнуть его, - сказала Вера. После девочка вдруг опустила глаза в землю, и снова подняв их, добавила. – И мне кажется, вы всё-таки зря накричали на Сашу. Знаете, мама говорит всем нам, что страх это вполне естественное чувство.
- Но не для мальчика Вера, - тут, же тихо и неумолимо ответила ей принцесса. Эти слова их разговора были настолько тихи, что пока Моисей о чём-то общался с Сашей и Надей их никто не слышал. – Вот скажи мне, твой папа чего-нибудь боится в жизни?
Вера, услышав про своего папу, сразу же вспомнила про то, что её родители поругались и вообще собираются разводиться. Девочка сразу же погрустнела, но не стала ничего рассказывать, как всегда оставляя всё в себе. Или возможно считая, что принцесса её не поймёт так как надо.
- Нет, - всё же соврала Вера. На самом деле ей не хотелось ворошить свою семью. Да и по её мнению принцесса, похоже, не совсем понимала, о чём говорит.
- Ну, вот видишь, - только и сказала Янина. После чего она выпрямилась и громко сказала. – Видимо нам придётся заночевать здесь.
- Я тоже так думаю, - сказал Моисей, осматриваясь по сторонам, но кроме ночного леса ничего не видя. – Нужно пойти собрать хворост. Пойдём Саша вдвоём мы быстрей управимся.
Юноша, который всё ещё успокаивал Надю, отпустил сестру и, бросив поклажу на землю, отправился вместе с гномом.

Глава 9

Уже меньше чем через час вся компания сидела перед большим тёплым костром, который освещал ночной лес. Моисей и Саша, принеся достаточно много еловых веток чтобы часто за ними не бегать, решили, что лучше будет уйти с тропы. Находясь за деревьями они практически не чувствовали холодного ветра который, ночью лишь усилился. Бросив на снег вокруг костра большие пушистые ветки сосны, все пятеро уселись и стали греться.
Ночевать в лесу было достаточно жутковато, но, ни смотря на это, все с большим аппетитом съели бутерброды, и выпили чай из термоса, который взял с собой Моисей. После принцесса первая решила лечь спать, что так же посоветовала сделать другим. Вера и Надя легли рядом с ней возле костра. Саша тоже решивший выспаться после тяжелого дня лёг поближе к костру и сразу же почувствовал неимоверную усталость в ногах. Тяжёлый вязкий сон окутал его веки и заставил быстро заснуть. Как в принципе и всех остальных кроме Веры продолжавшей лежать и смотреть на звёздное небо с небывалым детским любопытством.
Дежурить за костром и всем лагерем первый остался Моисей. Было договорено, что через три часа его сменит Саша. Поэтому юноша и не медлил со сном. Гном укутавшись по теплее сел поближе к огню и пододвинув к себе принесённые дрова, стал смотреть на то, как они горят, потрескивая и бросая искры в разные стороны. Приглушённый деревьями шум ветра и треск костра нарушало мирное сопение всех тех, кому уже удалось заснуть. Эта ночная идиллия была настолько усыпляющей, что Моисею приходилось проявлять неимоверные усилия, чтобы не заснуть.
Однако гному отчасти повезло. Вера, которую вообще, как и Надю освободили от дежурства ввиду возраста, почему-то наоборот не хотела спать. Отвлекаясь от рассматривания звёздного ночного неба, девочка то и дело украдкой бросала взгляд на гнома. Ей было жалко наблюдать за тем, как Моисей скучает один. Потихоньку встав, Вера медленно и стараясь не шуметь, отошла от спящих, чтобы не разбудить их и села рядом с гномом на бревно.
- Ты чего не спишь? – взволновано, но тихо спросил Моисей. – Поздно ведь уже.
При этом гном аккуратно длинной палочкой поправлял ветки в костре. По его лицу было заметно, что он очень хочет спать.
- Я не могу заснуть, - только лишь ответила Вера, пожав плечами. – Не потому что мне страшно или холодно, а просто забавно интересно посидеть ночью в лесу у костра. Да и тебе я смотрю грустно дежурить одному.
- Но ты, же не будешь сидеть с каждым дежурным? – изумлённо спросил Моисей. – Тебе и самой нужно будет выспаться. Завтра наш путь продолжится, и мы должны будем пройти ещё больше чем сегодня.
- Пройдём, - как всегда уверенно в себе сказала Вера. Её детская самоуверенность порой поражала всех. Да и забота о других тоже.
- Ну, спасибо тебе за компанию, - только лишь и смог сказать Моисей после не большой паузы. – На самом деле ты права. Я здесь просто засыпаю от скуки.
- Так иди, поспи, а я посижу, покараулю, - тут же добродушно предложила гному Вера. Последним словам Моисей особенно приятно усмехнулся. Они были сказаны с теплом и заботой.
- Нет, Вера, к сожалению, такое ответственно задание тебе я поручить не могу, - отрицательно помотав головой, сказал Моисей.
- Но, почему? – не понимая, удивлённо спросила Вера. – Разве по твоему я не смогу подбросить ветки в огонь?
- Я не сомневаюсь, что ты сможешь это сделать, - довольно искренне ответил Моисей. – Но понимаешь, ты ещё ребёнок и можешь запросто не заметить, когда заснёшь. Мы та взрослые порой этого не замечаем.
Девочка не нашлась что ответить. Она и вправду засыпала совершенно неожиданно для самой себя, и ничего не могло её разбудить. Моисей чтобы поддержать настрой девочки решил всё-таки с ней поговорить.
- А знаешь, Вера я должен признаться, ты меня сегодня удивила, - вдруг неожиданно для девочки сменив тему начала гном. Та лишь вопросительно на него посмотрела. – Такая маленькая хрупкая девочка и совершенно не боится взрослого злого волка. В чём твой секрет?
- Я не считаю, что сделала сегодня что-то необычное, - спокойно ответила Вера. – Наверняка каждый бы поступил, так оказавшись, он на моём месте.
- Нет, Вера мы все были там и все общались с Волом, и только ты намеривалась защитить нас от него, - многозначительно подняв палец, сказал Моисей. – Скажи мне, почему ты не испугалась? Мне просто любопытно как охотнику любителю.
Вера и вправду не знала что ответить. Но всё, же после не большой паузы сказала, пожав плечами:
- Не знаю. Возможно, вся причина в том, что я общалась с ним как с равным, не проявляя страха. Я даже не могу объяснить, почему это было словно бы на подсознательном уровне.
- То есть сама того не задумывая ты взяла верх над волом, - сделал вывод Моисей многозначительно покачав головой. – Это похвально.
- Моисей скажи, а почему вы называете волка волом? – с любопытством спросила Вера. Ей это имя казалось странным.
- Не знаю, - только и, пожав плечами, сказал гном. – Так повелось из древне. Просто слово не вышло из обихода, и мы им пользуемся, а что вы уже нет?
- По-крайней мере я не слышала, - ответила Вера. Она была рада, что тема разговора, наконец, переменилась и продолжала с любопытством расспрашивать гнома следящего за костром о Волшебном Королевстве.
- Странно, - только лишь хмыкнув, сказал Моисей. - Хотя и в нашем языке было достаточно слов, которые уже вышли из употребления.
Последнюю фразу он сказал как бы отмахиваясь. Во время не большой затянувшейся паузы пока Моисей подбросил новые ветки в огонь, из-за чего стало ещё ярче и теплей, Вера уже приготовила новый вопрос. Она, похоже, совсем не собиралась спать.
- Слушай Моисей, - осторожно начала Вера так словно говорила о чём-то секретном. Перед этим она оглянулась по сторонам и убедилась, что все их путники давно спят. – Можно тебя кое о чём спросить?
- Конечно, - весьма открыто ответил гном, который на самом деле не любил никаких секретностей и уж тем более сплетен.
- Мне просто интересно, а почему в вашем Волшебном Королевстве правят люди? – спросила тихо Вера. – Ведь как я поняла, живут здесь животные и сказочные существа?
Услышав этот вопрос, Моисей вдруг как-то даже философски погрустнел. Вера даже испугалась того что обидела его, но не успела что-либо сказать в своё оправдание потому что гном начал отвечать.
- Да Вера ты абсолютно права, - тяжело вздохнув, сказал Моисей. – Живут здесь много кто, а правят люди. - Судя по печальной интонации Моисея, создавалось впечатление, что он об этом как бы жалеет. – Люди они повсюду. И даже видишь, просочились в наш мир.
- А вы разве им не рады? – удивлённо спросила Вера с определённой тревогой в голосе. Она ни как не ожидала от Моисея того что он так относиться к чужеземцам.
- Позволь мне тебе кое-что рассказать, - сказал с ухмылкой Моисей. В его тоне присутствовали мудрость и рассуждение. - Понимаешь, Вера, около двух с половиной тысяч лет назад Волшебное Королевство и все его земли принадлежали только тем, кто на них проживал. То есть тем самым волшебным животным и нам гномам. Конечно, ты можешь подумать, что я сейчас хвастаю, но именно гномы в те времена правили всем. И я не собираюсь защищать их методы правления, когда была абсолютная свобода только с одним условием. Если ты не раб, а ими были все. Так что вол, увы, был прав.
- И что у вас вправду были рабы? - изумившись, спросила Вера, приложив испугано пальцы к губам. На её детском лице читалось одновременное любопытство и страх.
- Да, - печально делая выводы и разводя руками, ответил Моисей. – Но пришли всё, же к власти мудрые гномы и решили отменить рабство. После чего наше королевство значительно преобразовалось, хотя идти против воли короля было ни в коем случае нельзя.
- Но как, же тогда все жили? – удивлённо спросила Вера. Её вопросы не переставали удивлять гнома.
- Но это было ещё не самое страшное, - продолжил Моисей. – Вскоре было принято, то самое решение о впуске посторонних в наше королевство. Мы вместе с животными хотели как всегда мира, но в средние века нам объявили войну. Кощей Бессмертный, который в те времена нападал на нас, просто терроризировал наши земли. И тогда мы обратились за помощью к людям, и они благодаря своему технологическому прогрессу одержали победу. Все мы гномы, да и животные тоже тогда посчитали человека гораздо более разумным, чем мы и предложили им занять престол. Тем более что к тому времени король, бывший на престоле, уже значительно постарел.
- Получается, что вы сами их впустили? - удивлённо спросила Вера. Она считала сожаления Моисея сейчас совершенно неуместными.
- Да ты абсолютно права Вера, - согласился Моисей, поправляя упавшую в костре палку охваченную огнём. – И знаешь, нам ещё долго казалось, что наш выбор абсолютно верен. Все жители Волшебного Королевства были не против появления в нём людей. Всем казалось, что теперь та, имея такой разум, мы наведём здесь порядок. Настроим дома, селенья и прочие нужды для жизни. А главное человечество подарит нам свои знания, а мы взамен свои. Был план грандиозного воссоединения двух миров.
- И что же по твоему он не удался? – спросила Вера. – Ведь всё что ты перечислил, у вас сейчас есть. Вы даже придумали, как поздравлять самых послушных детей с новым годом.
- Это всё так Вера, ты права, но почему мы исконные жители Волшебного Королевства должны всегда быть на вторых ролях? – вдруг достаточно обиженно спросил Моисей, смотря девочке в глаза. Он говорил это так, словно она была во всём виновата. – Почему нас сместили и хозяйничают на нашей земле? Да мы хотели обменяться жизненным опытом с людьми, но не хотели дарить им наше королевство.
- Значит, на самом деле вы не так уж и почтенно относитесь к своему королю? – спросила Вера после небольшой паузы.
- Я отношусь к королю почтенно и уважаю традиции, но я так, же хочу, чтобы и о нас помнили, - сказал Моисей. После он лишь махнув рукой, и тяжело вздохнув, добавил. – А впрочем, что-то мы засиделись. Пора тебе Вера ложиться. Завтра нам ещё долго идти.
Девочка, которая никак не ожидала от гнома таких мрачных настроений по поводу Волшебного Королевства, с большим ужасом для себя поняла, что далеко не всё так сказочно в жизни как кажется на первый взгляд. Молча встав, она легла на постеленные, на землю большие еловые ветки рядом с костром. Тепло от огня каким-то странным образом согревало её, хотя на улице было морозно, а запах ели быстро усыплял. Вера быстро заснула с одной лишь мыслью вертящейся в её голове. Помочь восстановить равноправие в Волшебном Королевстве.
На следующий день как это не странно после всех неурядиц произошедших с путниками настроения у всех были дружелюбны. Видимо после стрессовой ситуации пережитой вчера с волком все отошли только под утро.
Саша чьё дежурство как раз таки заканчивалось, когда просыпались, все уже успел, порывшись в рюкзаке Моисея найти там ингредиенты на завтрак. Котелок, доверху наполненный снегом, висел над всё ещё продолжавшим гореть костром. Чтобы добыть воды юноша решил действовать самым проверенным способом. Тем более что вокруг кроме чистейшего снега ничего больше не было. Поправляя палкой ветки, охваченные огнём, Саша подкладывал снег по мере его убывания в котелке.
Первым кто проснулся, пока Саша топил снег, была принцесса Янина. Слегка поёжившись от холода и осмотревшись по сторонам, она поднялась и поспешила подойти к костру. Подставив руки, девушка отчаянно пыталась их согреть. Они были настолько замёрзшими, что даже побелели.
- Я бы на твоём месте лучше по растирал их об снег, - наконец сказал Саша, который всё таки не мог равнодушно смотреть на то, как мучается девушка. Янина, услышав от юноши такой совет, посмотрела на него с призрением думая, что это очередная злая насмешка в месть за вчерашний день, однако она ошибалась. – Я серьёзно это помогает. – Продолжил убеждать Саша, когда заметил, что девушка ему не доверяет. – Просто берёшь его руками и растираешь.
Молодой человек тут же сам взял горсть снега и показал, как это делается. Янина, заметив какие его руки, красные наверняка подумала, что это от жара.
- Так кровь по венам начинает быстрее циркулировать, - добавил Саша. – И главное не стой на месте. Надо немного подвигаться.
Решив всё-таки поверить молодому человеку на слово, Янина не решительно взяла снег в руки и сразу же почувствовала, какой он холодный и даже жёсткий с утра. После ночного заморозка на деревьях образовался иней, а наст покрыл всё вокруг. Процедура растирания рук не была такой уж приятной. Снег больно царапал нежную кожу девушки, из-за чего та не горела желанием продолжать это делать.
- И главное не останавливаться пока не разогреешь руки совсем, - сказал Саша, снова подкидывая ветки в костёр и понемногу бросая снег в котелок.
Спустя пять минут молчаливого растирания рук Янина вдруг почувствовала, что её руки действительно отмерзают, и в них откуда-то появился жар. Девушка сильно удивилась этому.
- Ну, как помогает? – спросил, наконец, Саша, заметив лёгкое удивление на лице девушки.
- Да, - удивлённо усмехнувшись, ответила Янина. Теперь в её голосе уже не было злости по отношению к юноше, и общаться было гораздо приятней. Да и Саше больше нравилось, когда с ним общаются милым приятным голосом. – А где ты этому научился?
- В детстве меня папа водил зимой в лес кататься с гор и когда я замерзал, он согревал мне руки только снегом, - сказал Саша. – Даже вон Веру с Надей он уже научил этому способу.
Почувствовав, что руки уже окончательно разогрелись и не нуждаются в растирании, Янина приблизила их к огню, чтобы высушить. Девушка, которая уже окончательно отогрелась, после сна понимала, что вчера была, не совсем корректна и должна была найти общий язык с Сашей. Ведь они ещё были только вначале пути, да и совесть не позволяла ей чувствовать себя спокойно, назойливо угрызая изнутри. Оценив взглядом то, что Саша вполне неплохо может выжить в походных условиях, она вдруг пересмотрела своё отношение к нему.
- Со снегом это ты хорошо придумал, - заметила Янина, после затянувшейся паузы явно не зная как продолжить разговор. Она чувствовала себя неловко после вчерашнего.
- Я думал в вашем королевстве это вообще как, само собой разумеется? - удивлённо спросил Саша.
- Ну, да вообще-то это так и есть, - не к месту усмехнувшись, сказала Янина. Однако Саша смог понять, что под этим имелось в виду искреннее изумление. Похоже, что девушка думала о Саше как о неуклюжем большом ребёнке, но его радовало, то, что она ошибалась. Видимо долго решаясь признать свою неправоту, принцесса всё же сделала правильный вывод. Посмотрев на юношу, она вдруг сказала на полном серьёзе. – Саша прости меня, пожалуйста, за вчерашнее. Я зря на тебя накричала. Ты испугался дикого животного и ведь это вполне естественно, а я пристыдила тебя.
- Да я особо и не обижаюсь, - смущённо ответил Саша. Хотя ему было приятно, что перед ним извинялись. – Возможно, ты в какой-то степени была и права насчёт меня. Просто если честно, то я впервые в своей жизни увидел волка и просто напросто обомлел.
- А что в вашем мире они не водятся? – удивлённо спросила принцесса.
- Почему, - объяснил Саша. – Водятся, но просто человек сейчас стал цивилизованней и не так часто встречается с дикими животными.
- В смысле цивилизованней? - продолжала удивляться Янина.
- Ну, судя по тому, что ваша цивилизация застряла на уровне средних веков, то тебе придётся много чего рассказывать, - пояснил Саша. – Если вкратце скажу так. Человек стал умней, но, увы, не разумней.
Янина хоть и не многое поняла из того что сказал ей Саша, но не стала продолжать расспрос поняв что ему эта тема не интересна.
- Значит тогда мы больше не в ссоре? – наконец спросила в очередной раз Янина после затянувшейся паузы. Она специально вернулась к извинениям, чтобы расставить все точки над и. Ей был крайне важен тот настрой, с которым все они продолжат сегодня свой путь.
- Нет, конечно, - уверенно подтвердил Саша. – Просто в следующий раз я постараюсь быть храбрее.
- Это вовсе не обязательно! – тут же поспешила предостеречь его Янина. – Мы ведь всё равно будем рядом.
Вскоре к молодым людям присоединились и все остальные. Когда снег, наконец, окончательно превратился в полный котелок горячей воды, и начал кипеть Моисей добавил в него каких-то трав больше напоминающих чай. Приятный бодрящий аромат пробуждал ото сна и явно поднимал настроение. Путь к Северным Горам продолжился навеселе.
В отличие от вчерашнего дня сегодня было невероятно тепло для зимы и солнечно. Снег искрился, переливаясь на свету. Густой еловый лес иногда сменялся просторными полями идеально ровно усыпанные снегом. Не смотря на то, что дорога, по которой шли путники, весело общаясь, была накатанной и широкой, ни одной повозки с лошадьми им так и не встретилось за целый день.
Оказалось, что в еловых лесах Волшебного Королевства живёт невероятное количество живности, которых гости из людского мира никогда не видели. Моисей со знанием дела рассказывал близняшкам о том или ином грызуне, а так же большом количестве птиц перелетающих с дерева на дерево. Принцесса Янина, похоже, действительно осознала свою вчерашнюю не правоту и сегодня общалась уже со всеми на равных энергично и весело.
За первую половину дня путники прошли достаточно много и с облегчением подметили, что никто на них так и не напал. Хотя Моисей сделал предположение, что тупобреды, скорее всего, будут нападать только ночью, чтобы не выдавать своего место нахождения. Но всё, же гном не решался пока сворачивать с основной дороги, считая, что по ней идти гораздо безопасней, чем в лесу. И в его словах была доля правды. Когда они проходили в глубине чащи лесов, где шла дорога, то всё время с разных сторон слышались разные звуки. И хоть для природы это вполне естественно, но всё, же было жутко и приходилось оглядываться по сторонам.
Особенно страшно стало, когда день уже подходил к концу, и на улице стало темнеть. Казалось, что в этот миг лес становился наоборот ещё более оживлённым, нежели тихим. Моисей строго призывал всех быть настороженными. Вдобавок ко всему дорога, по которой они шли всё-таки закончилась. Как это было не странно, но её перемело, а прямо в непроходимую глубь леса вела одна кривая узенькая тропа.
- Странно, что её оставили, - тихо сказал Моисей, словно боясь привлечь чьё-то лишние внимание.
- В смысле оставили? – не понимая, спросил Саша, хотя быстро вспомнив, что он находится в Волшебном Королевстве, добавил. – Ты хочешь сказать, что это дело рук не природы?
- О нет, - достаточно уверенно сказал Моисей. Подозрительно смотря по сторонам. После чего он привёл достаточно веский довод. – Да ты и сам посмотри. Разве в природе бывают идеально прямые линии? А здесь же просто видно, что этот снег кто-то сбросил.
Все внимательно пригляделись к сугробу, появившемуся в чаще леса ровно поперёк дороги и переводящий её в тропинку. Действительно снег как будто надуло ветром, но откуда он мог здесь взяться среди высоких деревьев и начинающегося бурелома.
- Но как так возможно набросать снег только в одном месте? – удивлённо спросила Вера. Она повернулась к гному и опять с заинтригованным выражением лица.
- Волшебство позволяет делать ещё и не это, - интригующе пояснил Моисей. – Кто-то видимо хотел, чтобы путники остались без транспорта. Похоже, что в лесу произошли изменения. Раньше этот обходной путь был просторен для саней и карет, но сейчас нас заставляют идти пешком в дремучем буреломе.
- По-твоему это сделали тупобреды? – спросил осторожно Саша, так словно опасаясь подслушивания.
- Не факт, - сомневаясь, покачал головой Моисей. – Они хоть и обладают волшебной силой, но не такой, чтобы изменить лес. Чувствую я, что кому-то стало известно о том, что мы идём здесь, а самое главное, куда мы идём.
- Это вол нас опередил! – тут же, как бы озарёно воскликнула Вера. – Он наверняка предупредил Иуду.
- Этого тоже не может быть, - тут же ответил Моисей и, пригрозив пальцем, добавил. – У настоящего хищника запомните, нет друзей, а значит, и нет никаких мотивов предупреждать. Об этом можно говорить наверняка.
- Но может тогда это олень? - предположил Саша, сам прекрасно понимая, что говорит полную несуразицу. Ведь это было добрейшее и мудрейшее животное.
- Тоже исключено, - сказала уверенно Янина. – У него бы не хватило смелости даже заговорить с Иудой, раз он так бегает от тупобредов.
- Ну, во-первых, он нам не говорил о том, что бежал от тупобредов, - тут же прокомментировал Моисей. – Возможно, это были другие хищники. Хотя кто его знает? Олени вообще животные странные.
- Значит, мы точно знаем, что за нами следят, но не знаем кто, - сделала вывод Янина весьма не утешительным тоном. – Не лучшая новость за весь день, но, тем не менее, уже темнеет и нам надо выбрать безопасное место для ночлега.
- Я предлагаю сейчас зайти поглубже в лес, попутно наломав дрова, - сказал Моисей. – В буреломе всё равно будет легче укрыться от беды.
С решением гнома никто не стал спорить, так как все прекрасно знали, что он лучше их всех знает эти леса. Идти сквозь частые деревья было невероятно трудно. Ни смотря на, то, что высокие ели росли близко друг к другу, они были усыпаны как и всё вокруг толстым слоем снега. Отгибая широкие колючие ветки, Саша и Моисей стряхивали снег на землю, из-за чего они все промокли. Ломание веток было делом не лёгким, да и руки уже начинали замерзать от понижения температуры. Видимо под вечер становилось холоднее. Но пройдя ещё несколько метров по такому бурелому, Саша вдруг увидел, то, что заставило всех ускориться.
- Смотрите! – вдруг громко сказал юноша, показывая пальцем вперёд туда, где вдалеке был виден маленький жёлтый огонёчек. Он стоял на одном месте посреди лесного бурелома, который уже успела окутать спускающаяся темнота. – Что это?
Все, услышав такой резкий восклик Саши, тут же обратили внимание туда, куда указывал его палец на вытянутой вперёд руке. Наблюдать в почти кромешной тьме маленький огонёк было достаточно жутковато. Кроме того в округе не было ни единого звука. В буреломной части леса все словно вымерли, что пугало ещё больше.
- Скорее всего, это чей-то костёр, - сделал тихо предположение Моисей, смотря вперёд с достаточно умным видом не смотря на свой рост. – Не исключено что там кто-то, может быть.
- Так может нам с ними заночевать, - предложил Саша, который уже явно хотел отправиться туда.
- Подожди, а ты уверен, что это не лагерь тупобредов, - тут же тихо, но резко остановила его Янина.
Её слова заставили всех задуматься. Стоя в застывшем молчании все продолжали смотреть вперёд с нерешительностью.
- А может всё-таки сходить проверить? – настойчиво продолжал предлагать Саша. Он явно не желал ночевать в лесу или стремился встретить кого-то ещё чтобы не чувствовать себя так страшно в лесу.
- Ладно, давайте сделаем это по-тихому, - всё же пересилив свои сомнения, сказал Моисей. – Только вперёд меня не выбегать и не шуметь. Оставим ветки здесь, чтобы если что вернуться и отойти от них подальше.
Саша и гном, аккуратно сложив ветки под одно из больших деревьев, слегка припорошили их снегом и воткнули рядом палочку, чтобы был ориентир. Моисей специально сказал сделать так, чтобы если что запутать тех, кто за ними следует.
Наконец набравшись смелости, все пятеро двинулись вперёд. Янина, которая держала за руку вечно всего боящуюся Надю шла вслед за гномом, а Саша и Вера были замыкающими. Идти приходилось очень медленным шагом, чтобы шум снега под ногами не был отчётливо слышен в тихом лесу. Гнома настораживало то, что по мере их приближения никаких звуков не было слышно, а это значит, что там точно обладает волшебство. Кроме того не было запаха дыма. Из-за усиливавшейся ночной темноты было невозможно что-либо разглядеть, но всё же когда гном заметил что яркий огонёк не увеличивается и слабо мерцает, а кроме того висит в полутора метрах над землёй между деревьями он понял что скорее всего это была изба. И он оказался прав.
Подойдя поближе, Моисей тихо остановился и показал всем жестом руки сделать тоже самое. Он, пристально слегка прищурив глаза, пытался в темноте разглядеть очертания избы. Несмотря на кромешную тьму, кругом ему всё же удалось заметить, что изба была не большой всего на два окна. Двери не было видно, а значит, крыльцо находится с другой стороны. Только сейчас стоя в нескольких десятках метрах от избы гном учуял запах дыма явно идущего из печной трубы на крыше, сделанной из сена, но сейчас засыпанной толстым слоем снега. Сама изба была из брёвен. Вокруг неё никого не было видно. Отсутствовали даже собаки.
- Странно, - наконец вдруг тихо сказал Моисей. Его голос был достаточно удивлённым, и это настораживало всех.
- Что именно? – также тихо спросил Саша, который стоя рядом с гномом со своего роста пытался разглядеть что-то ещё, но в ночи человеческий глаз не был таким зорким как у гномов.
- Не могу даже предположить, кто здесь может обитать, - теряясь в догадках, пояснил Моисей. После он ещё недолго понаблюдал за избой и добавил. – Но судя, потому что изба такая аккуратная, скорее всего она может принадлежать какому-то леснику.
- Значит, там живёт гном, - тоже тихо сделала предположение Янина. – Ведь животным избы ни к чему.
- Так-то оно так, - согласился Моисей. – Но вот только в своей жизни гномов-изгнанников я ещё, ни разу не встречал.
Подобные слова от Моисея были достаточно веским аргументом, ведь ему без малого было тысячу лет, хоть и со своим летоисчислением он всё равно был самым старшим в этой компании.
- Ну, так что мы будем подходить к избе или нет? – наконец спросила Вера уже явно не терпевшая узнать, что же их там ждёт. Но желание девочки никто не разделял. Все продолжали оставаться на месте особенно Надя, которая никак не могла привыкнуть к ночному лесу.
- Может не стоит? – спросила она слегка встревоженным голосом. – А что если там не добрые жители?
- Нет, я не думаю, - тут же ответил Моисей. – Тупобредов там не может быть. Они лесные жители. Так что стоит сходить проверить.
- Ну, тогда пошли, - уверенно скомандовал Саша и все ещё мгновение помедлив стали стремительно приближаться к избе. Самым странным было, то, что вокруг избы был самый густой бурелом, и даже находиться здесь было жутковато, не то чтобы жить.
Подойдя, наконец, сквозь небольшой сугроб, вымочив ноги, к самой избе все пятеро остановились, и Саша осторожно заглянул в окно ставни, которого были почему-то ещё открыты. Однако сквозь тусклое стекло было сложно что-то рассмотреть. Кроме блёклого света он так и ничего не увидел, но всё, же на мгновение ему показалось, что с той стороны стекла на него смотрят два невероятно добрых голубых глаза, которые словно блестят от счастья. От неожиданности юноша вздрогнул и отпрянул от стекла.
- Что там? – тут же спросила Янина. Никто из присутствующих, похоже, даже и не хотел задумываться над тем, что они поступают сейчас очень, не вежливо заглядывая в окна чужого дома. Однако Саша, словно, чувствовал прямо в сердце, что этот добрый взгляд корил его, продолжая стоять перед глазами.
- Я не знаю, - наконец только и смог выговорить юноша, переведя дыхание. Посмотрев на реакцию Саши, принцесса и Моисей взволнованно переглянулись, а Надя затаила дыхание от испуга. Её коленки затряслись. Вера, стоявшая радом, вела себя как обычно.
- Ладно, - наконец решившись, сказал Моисей. – Была, не была. Пойду, постучусь. Вежливость ещё никому не вредила.
Гном решительно двинулся вокруг избы, которая итак то не была слишком большой. Недолго думая все тут же двинулись за ним. Выйдя на противоположную сторону избы туда, где и был вход все, наконец, смогли отряхнуться от снега, который на подцепляли в сугробе. Они тут же почувствовали что стали замерзать из-за того что промокли. Недолго потопав ногами, Моисей ещё раз осмотрелся и заметил что хозяин избы не очень та и честолюбив. От низких деревянных дверей вела узенькая протоптанная тропинка в противоположную сторону той, откуда пришли путники. Там после небольшой идеально ровной снежной полянки состоящей сейчас из сплошного сугроба начинался такой же буреломный лес. Удивлённо хмыкнув, Моисей подумал, что хозяин избы наверняка будет странной личностью. Ведь жить здесь и ходить только в одном направлении это действительно странно.
Решительно громко постучав в дверь, так что Надя даже вздрогнула от неожиданности, Моисей, прекрасно зная как нужно себя вести с такими отшельниками, добродушно и громко сказал:
- Хозяева! Вечер добрый! Пустите путников, пожалуйста?!
После этих слов все пятеро замерли на тех местах, на которых были. Волнение усилилось у всех кроме гнома, спокойно стоявшего, и ждавшего когда откроют дверь. Когда слегка затянувшаяся пауза, наконец, нарушилась шарканьем шагов за дверью, практически сразу же послышался звук открывающегося деревянного затвора, а после и скрип двери.

Глава 10

На пороге дома стоял высокий худощавый старик с седой длинной бородой и такими же, но более не послушными волосами. Саша сразу же заметил на его морщинистом добром лице те самые два голубых глаза, которые казалось, были всегда жизнерадостными и всё видели насквозь. Густые брови и морщинистый лоб придавали старику умный вид, но чрезмерная худощавость и тонкость длинных рук и ног отнюдь не украшали его. Большая спина старика была сутулой как колесо, а плечи немного обвисшими. Крючковатый нос даже чем-то напоминал орлиный клюв, но уменьшенный. Тоже можно было сказать и про его большие уши, которые казалось, вообще принадлежали другому человеку. Одежда на старике была самой что ни наесть дряхлой и рваной. Лапти, которые затёрлись и уже стали расползаться, штаны с вытянутыми коленями и какая-то синяя поношенная жакетка поверх выцветшей белой рубахи.
- Здравствуйте, - всё же первым сказал Моисей, когда возникшая пауза была долго зависшей. Старик упорно разглядывал путников, словно чего-то от них ожидая, а те в свою очередь с интересом и не поддельным удивлением разглядывали хозяина избы. – Мы путники из Волшебного Королевства вы пустите нас переночевать?
- Добрый вечер гости дорогие! – вдруг неожиданно для всех весьма оживлённо и бодро сказал старик хриплым сипящим голосом, но словно наполненным добротой и теплом. – Отчего же не пустить. Проходите.
Старик отошёл в сторону, чтобы впустить всех. Моисей первым, оказавшийся в доме и, не успев ничего ещё толком рассмотреть, сразу же почувствовал какой-то странный, но приятный запах, царивший в доме. Он был мягким, но настойчивым. Видимо старик что-то готовил, как подумал гном. Когда, наконец, последним зашёл Саша старик сам закрыл за ним дверь, проявляя гостеприимство. После встав напротив вошедших гостей, он продолжал, молча их рассматривать и, похоже, даже улыбался, но из-под бороды это плохо было заметно. Надя, стоя рядом с принцессой и, похоже, приходя в себя после лесных кошмаров, смотрела на старика и не знала, бояться ей его или нет. Вера же рассматривала хозяина избы с любопытством, как всегда искрящимся в её глазах и старик не мог не заметить это. Их взгляды на мгновение пересеклись, так что Вера даже вздрогнула. Саша и Янина, стоя позади всех удивлялись тому, что на таком отшибе живёт такой вполне нормальный человек. И лишь только Моисей продолжал быть самим собой.
Однако больше всего гостей поразила изба изнутри, как оказалось, она была достаточно маленькой, так как всю основную часть в ней занимала большая белая печь, стоявшая посередине и сейчас гулко гудевшая. В ней полыхал огонь, так тепло обогревавший комнату, из которой и состояла вся изба. Вдоль бревенчатых стен, где дерево было идеально высохшим в отличие от улицы стояли длинные скамьи. На полу был брошен связанный половик, а на стенах между окнами горели лампадки, которые и освещали избу своим тусклым, но таким уютным домашним светом. В противоположном от входа углу стоял старый обшарпанный комод, а на нём вдоль, были расставлены книги, казавшиеся не менее старыми, чем сам старик. Возле печи стояли различные черепки и горшки, в которых, похоже, готовили. То, что скрывалось за печью, гостям с порога было невозможно рассмотреть. Но уже этот вид исконно русской избы поражал близняшек и Сашу, которые никогда не видели ничего подобного в своей жизни, всё время, живя в городе.
- Позвольте мне представить вам ваших гостей, - продолжил Моисей. После он стал указывать рукой на тех, о ком говорил. – Это вот принцесса Янина я думаю, что о ней вы слышали. Дочь Николая Мудрого, а это вот наши гости из людского мира Александр и его две сестры-близняшки Вера и Надя. Ну, а я как видно гном Моисей. Позвольте же узнать ваше имя?
- Моё?! – вдруг опять неожиданно для всех переспросил бойко старик, а после чего слегка задумался и даже пожал плечами. Возникшая в этот момент пауза была крайне не удобной.
- Да, да ваше! – пояснил Моисей, посчитав, что старик уже просто давно ни с кем не общался и вполне мог забыть, как его зовут.
- Да, я и не помню, если честно, - вдруг ещё более неожиданней сказал старик, в растерянности посмотрев на деревянный пол. После чего он, словно бы мысленно махнув рукой, бодро добавил. – Да, это и не важно! Называйте меня просто старик. Всё равно я забыл своё имя. Вы лучше раздевайтесь да проходите за стол, я самовар поставлю, небось, замёрзли с дороги та раз до нашей глухомани дошли.
Старик, не дожидаясь ничьей реакции, развернулся и пошёл за печь. Вскоре послышался шум зачерпывающейся воды и наливающейся в самовар. Моисей поняв, что видимо их, хотят пригласить за стол, показал всем жестом руки, что они могут здесь остановиться. Став раздеваться первым он к своему удивлению заметил, что на стене возле двери над сундуком висят крючки для одежды. И причём их было ровно столько сколько пришло гостей. То есть их самих. Этот факт заставил гнома на мгновение задуматься и насторожиться, но он не высказал своих опасений, чтобы никого не пугать.
- Возьмите тёплые носки и лапти в сундуке! – вдруг снова неожиданно послышался голос старика из-за печи. Он словно бы видел, что гостям нужно в данный момент.
Моисей, снявший в это время свой кафтан и повесивший его на низко висящий крючок, снова подозрительно хмыкнул. Ввиду того что гном был слишком низок для сундука он не мог отбросить крышку полностью и поэтому ждал когда это сделает Саша, но тот колебался.
Вера и Янина, как и гном, долго не ждали. Сняв, наконец, тяжёлую верхнюю одежду они с облегчением расслабили свои плечи. Заметив рядом с крючками для одежды ещё и большое овальное зеркало, принцесса и девочка не замедлили подойти к нему и посмотреться.
- Боже мой! – вдруг неожиданно воскликнула Янина испуганным, но не громким голосом. Она внимательно рассматривала своё отражение в зеркале. – Это я так ужасно выгляжу?!
Вера же не была к себе так самокритична, но всё же немного по воображала перед зеркалом. Пока принцесса, в это время, заметив рядом с зеркалом деревянную полочку, казавшись появившуюся из ниоткуда, медленно взяла с неё деревянный гребешок и с удивлением, повертев его в руках, стала расчёсывать свои длинные волосы. Гребешок был настолько мягким, что абсолютно не драл волосы и делал их похожими на звёздное ночное небо. Янина даже вначале подумала, что это ей уже мерещится.
В это время юноша, как и Надя, слегка поколебавшись от неуверенности всё же стали, наконец, раздеваться. После чего Саша открыл тяжёлую крышку сундука с достаточным усилием и гости к своему удивлению обнаружили там, ровно столько пар лаптей и вязаных носков сколько им было нужно. Как оказалось лапти были совсем новые и кроме того были каждому по размеру. Словно сделанные на заказ. Обувшись, все пятеро сразу же заметили, как их ноги стали отогреваться каким-то домашним теплом, хотя они и не были сильно замёрзшими.
Наконец напоследок ещё раз, переглянувшись друг с другом, все пятеро медленно пошли за печку. На кухне в доме старика было очень тесно, но как-то по-своему уютно. Как заметил Саша, на всех окнах вдоль стен, отсутствовали занавески, через которые он и видел старика. Вспомнив снова тот взгляд, юноша даже вздрогнул.
Помимо печи с местом для сна, у стенки которое сейчас было завешано белой тряпкой и занимающей на кухне основное пространство, здесь стоял деревянный самодельный стол, и две лавки по бокам вдоль стен так чтобы можно было сидеть углом и видеть друг друга. На столе уже стоял согретый старинный самовар с почерневшей от дыма трубой. Как с удивлением заметил Моисей, на кухне полностью отсутствовал запах дыма, а самовар был так быстро согрет. Неужели старик их ждал. Все эти необоснованные мысли гном старался выкинуть из своей головы, но неудачно.
Внутри печи стоял большой горшок, а за ним что-то похожее на лист. Только сейчас гости почуяли резкий аромат готовящейся пищи. И он был настолько аппетитным, что животы у всех сразу же заурчали.
- Вы ведь очень голодные с дороги? – спросил старик, а после чего сам и ответил на свой вопрос, ни дав гостям даже вставить слово. – Давайте мойте руки в бочке и за стол.
Гном указал всем на большую деревянную бочку, наполненную как не странно тёплой водой и стоявшей в углу. Кроме того рядом с бочкой словно специально стояла маленькая табуретка на которую могли поставить маленьких детей, а те в свою очередь удобно вымыть руки. Это очередное совпадение наконец не оставило Моисея равнодушным и он уступив всем место спросил у старика достававшего глиняную посуду на стол из специального шкафчика на стене:
- А можно узнать, почему в вашем доме есть всё самое нужное для нас? Вы что знали о нашем приходе?
- Я?! – удивлённо спросил старик своим бодрым голосом. – Нет что вы откуда? Я и сам удивился, что кто-то пробрался ко мне в такую глухомань. Давайте лучше сядем за стол да поговорим по душам, а то знаете скучновато одному вечера коротать.
Моисей, поняв, что внятного ответа ему не добиться, пошёл к бочке с водой. Там Саша помогал Наде вымыть руки, а Янина и Вера уже вытирались расшитым вышитыми узорами полотенцем.
Когда табуретка освободилась гном, наконец, залез на неё, так как тоже был низким и сразу же почувствовал, как та скрипит под его ногами. Немного испугавшись неустойчивости, Моисей схватился за края бочки и, увидев своё отражение в воде, тоже удивился тому, каким он был чумазым. Тщательно умывшись и вымыв руки, он вытерся и, повесив полотенце обратно на крючок, возле печи пошёл к столу, где старик уже во всю добродушно командовал, кому куда садиться.
Как оказалось, в этот раз тоже всё было продумано. Одна лавка была чуть повыше для близняшек и гнома, а другая пониже для старика, Саши и Янины.
Лампадка, стоявшая на столе, рядом с самоваром была сильно закопчённой, но всё, же горящий в ней огонь уютно освещал всё, вокруг бросая тени на стены.
- Вот разбирайте гости дорогие, - добродушно говорил старик, доставая из печи большой почерневший от сажи горшок и ставя его посередине стола. Видимо в нём что-то варилось. Да и запах всё отчётливее усиливал аппетит. Старик открыл крышку, и горячий густой пар тут же вырвался, наружу заставляя всех гостей, заинтриговано заглянуть в него.
- А что это? – с лёгким недоверием в голосе спросил Саша, который никак не мог сквозь пар разобрать, что там внутри.
- Да вы что это же обыкновенный варёный картофель! – тут же воодушевлённо сверкая глазами, сказал старик. – Сейчас я ещё сметаны, масла, молоком принесу, обождите. Раскладывайте пока.
После хозяин избы, не дав гостям даже вставить слово, вышел из кухни, а после чего послышалось, как он одевает, одежду и за ним закрывается дверь. В избе сразу же стало тихо. Было слышно только тиканье старинных маятниковых часов висевших на противоположной стене.
- Странный он какой-то, - наконец высказался первым Саша, говоря всё же приглушённым голосом, словно боясь, что его кто-то услышит. – Живёт тут один.
- Согласен, - присоединился к его мнению Моисей явно не спешивший налетать на яства. – Уж больно много в его доме совпадений. - При этих словах гном ещё раз окинул жилище старика подозрительным прищуренным взглядом. – Конечно, я слышал легенды про отшельников в этих землях, но не думал что они настолько правдивые.
- Да ладно вам, - махнув рукой, сказала Янина, поправив свои волосы, заплетенные в косу и перекинутые через плечо. Она сидела в самом углу и поэтому могла дотянуться почти до всех краёв стола. В голосе девушки явно чувствовалось беззаботность. – Мне кажется, он вполне безобидным и гостеприимным, так что давайте проявим уважение и всё же поедим. Ведь всё равно голодные. Ну, кому первому?
- Мне! – тут же почти в один голос сказали близняшки, пододвигая свои глиняные тарелки и беря в руки расписанные узорами деревянные ложки.
- Давайте скорей! – тут же взяв у девочек чеплашки и накладывая в них, сказала Янина. – Так кому ещё?
- Эх, ладно была, не была, давай мне! – растягивая слова, сказал гном, пододвигая свою тарелку, и девушка тут же наполнила её поварёшкой.
Саша, который наблюдал за всем этим со стороны, не мог отвести взгляд от Янины. Девушка привлекала своей хозяйственностью. Она напоминала ему праздничные ужины дома, когда мама тоже весело и бодро раскладывала всем ужин.
Положив картофель себе в самую последнюю очередь, Янина даже приготовила порция для старика и когда тот, наконец, вернулся с глиняными горшками, вежливо пододвинула ему тарелку. Старик явно уже отвыкший от такой заботы просто растаял в улыбке и теперь уже вдвойне желал проявить гостеприимство. Разлив девочкам молока, и наломав хлеб принцесса, наконец, приступила к своему ужину. Как оказалось, варёная в печи картошка с маслом и чёрным домашним хлебом была очень вкусной.
- Это просто превосходно! – сам того не ожидая нахваливали сегодняшний ужин Моисей и Саша. Видимо в своей жизни они редко питались по-настоящему домашней кухней. – Великолепно.
- Пальчики можно облизывать, - комментировал увлечённо Саша. Ему казалось, что до этого момента он вообще не ел картофель. В печи он был абсолютно другим. – Как он только у вас получается таким вкусным?
- Секрет в том, что пища приготовлена с душой, - просто, но в тоже время лестно отозвался старик. – Это обычная исконно русская кухня. Ничего особенного. – После он даже усмехнулся и его борода дрогнула. – Знаете если добавить сюда варёного мяса, то получится кавардак.
Однако эту шутку старика никто не оценил. Видимо даже принцесса и гном не были сильны в старинной кулинарии. Однако это нисколько не обидело хозяина дома. Напротив. Кажется, что он дожидался, когда гости наедятся, а после хотел начать с ними разговор, так как замечал, что сейчас это будет сделать довольно сложно. Его большая седая борода лишь в такт челюсти поднималась вверх вниз, зачем близняшкам было забавно наблюдать и они старались сдерживать своей смех, но старик не обижался.
- А почему вы идите деревянными ложками? – спросила Вера, которая закончила, есть самая первая и уже начинала рассматривать всё, что попадалось под руку гораздо более внимательней. – Это же так неудобно.
Прежде чем поступил ответ, за столом повисла неуютная пауза. Вовремя которой Янина, быстро взглянув на Веру, тут же перевела вопросительный взгляд на Сашу, а тот в свою очередь растерялся как, всегда не зная, что ему делать в подобных ситуациях. Однако девочка сама поняла, что так говорить не совсем прилично в гостях, но она даже не успела открыть рот, чтобы извиниться.
- Видите ли, моя маленькая гостья, такие вещи как деревянные ложки делаются своими руками в основном в бедных семьях, но знаете по сравнению с обычными или даже серебряными в них есть какая-то духовность, - совсем не обижаясь, пояснил старик. После чего он задорно подмигнул Вере и добавил. – Не правда ли?
Девочка на этот раз не посчитала старика странноватым. Наоборот он даже показался ей очень забавным. Да и вообще теперь уже отогревшись и на сытый желудок, Вера стала замечать, что в избе действительно есть какая-то изюминка. Вплоть до специфического запаха дерева присутствовавшего в нём.
- Ну что ж я смотрю, раз все доели, может чаю с пирожками?! – тут же после небольшой паузы бодро спросил старик, потирая руки, как ни в чём не бывало.
- Я бы не отказался, - сказал Саша аппетит, которого только разыгрался от подобной домашней еды. Юноше она казалась чем-то непревзойдённым.
- Отлично! Тогда сейчас один момент! – продолжая всё в том же бодром духе, сказал старик, которому, по-видимому, нравилось принимать гостей.
- Нет, подождите! – вдруг неожиданно для всех остановила старика Янина, резко поднявшись. Она уже доела свою порцию и начинала чувствовать себя неуютно в гостях, где за ними ухаживал пожилой человек. Старик от удивления взглянул на девушку снизу вверх, как и все остальные, отчего та засмущалась, но после небольшой паузы всё, же добавила. – Позвольте мне помочь вам.
Пожилой хозяин услышав такие тёплые слова даже улыбнулся, но не губами как это делается обычно, а своим невероятно добрым детским взглядом, от которого Янине было даже слегка не по себе.
- С радостью моя дорогая, - тут же тепло ответил старик, но всё же встал и принявшись ставить на стол кружки и самовар добавил. – Но так как вы сидите в углу стола не будем, же мы поднимать остальных гостей. Я справлюсь сам, а вы вот пока разлейте чай.
- Ух, ты какой он красивый! - восхищённо сказала Надя, которая, как и Вера с интересом разглядывали расписной старинный самовар. Они видели его в первый раз в жизни. Однако Саша почему-то не проявлял интереса к подобным реликвиям в избе старика.
- Мне его в своё время подарили, - услышав восхищения девочки сказал старик достававший пирожки из печки и перекладывая их в глиняное блюдо.
- А кто если не секрет? – спросил Моисей, который, как и девушка понимал, что разговор с хозяином избы пока особо не начинается, а это не приличный знак в гостях. Янина же, как опять заметил Саша, в отличие от него умела обращаться с самоварами хоть и жила в королевской семье. Она разливала всем чай в кружки открывая кран, где уже был заваренный напиток.
- Во время одного из моих путешествий, - сказал старик возвращаясь к столу с полным блюдом пирожков и ставя его рядом с самоваром так чтобы все могли дотянуться. – По Волшебному Королевству я наткнулся на кладоискателей гномов. После того как я помог им сориентироваться в лесной чаще той что за Северными Горами и вывел на тропу они отблагодарили меня тем что у них было с собой. – После сев на своё место он заключил. – Так что пейте это подарок от души, а когда что-то делаешь от души это всегда наполнено добром.
Саша, который слушал все эти разговоры вполуха, стал налегать на пироги. Они действительно были очень вкусными и румяными отдавая печным теплом.
- Совсем как у бабушки, - с особой ноткой ностальгии сказала Вера взяв пирожок в руки и внимательно посмотрев на него.
- Значит вы путешественник? - продолжал спрашивать Моисей, настойчиво хотевший развязать разговор о личности старика. Он пил чай, и с гораздо меньшим рвением, чем другими уплетал пирожки. Гнома больше интересовала сама личность пожилого человека.
- Можно сказать и так, - ответил опять же не определённо старик. Принцесса тоже понимая, что молчать в гостях не совсем прилично присоединилась к их разговору. – Я люблю посмотреть на то, как живут другие народности и вообще полюбоваться самой природой.
Старик говорил это с неким вдохновением, будто именно в путешествиях заключался весь смысл его жизни.
- А почему вы живёте здесь один раз любите общаться с жителями королевства? – спросила Янина. – Вам разве не страшно одному в лесу?
- Нет, ваше величество, - тут же ответил старик весьма убедительно. Подобное показание уважения к королевской семье просто не могло не задеть принцессу. Однако она лишь почувствовала сильное смущение. – Здесь в лесу я в природе, а боятся, стоит общества.
- Вам совсем не обязательно обращаться ко мне по чести ведь вы же старше меня! – тут же поторопилась первая вставить Янина. – Мне просто неудобно, когда пожилой человек так говорит со мной.
- О, вы ещё не только очень прекрасны, но и великодушны! – не удержавшись от восхищения сказал старик. – Приятно знать о том какая растёт смена на престоле.
- Я ещё пока принцесса, а не королева, так, что это ничего не значит, - настойчиво, но достаточно мило продолжала убеждать Янина. При этих словах Вера вспомнила историю, которую рассказывал ей гном о том, как люди пришли в Волшебное Королевство, и ей как то сразу стало не по себе на душе.
- Да скромность всегда украшала человека правда в последнее время об этом стали забывать, - как-то по-особенному сказал старик, словно испытывая ностальгию. После чего он опять бодро и резко продолжил развязывать тему разговора, особо не увлекаясь своей стряпнёй. По-видимому, она ему уже надоела. – Ну да ладно, что мы всё обо мне да, обо мне! Сами-то расскажите, куда путь держите?
Моисей который заметно потеплел к старику после того как узнал что тот путешественник теперь уже не был против того чтобы рассказать ему всё. Тем более он даже мог им помочь подсказать более безопасную дорогу раз, по словам оленя здесь множество засад тупобредов.
- Мы держим путь в Северные Горы прямо в крепость к Иуде, - наконец сказал гном. Принцесса, которая, по-видимому, давно ждала этого момента, одобрительно посмотрела на Моисея. – Этот теперь уже с позволения сказать рыцарь потерял самое драгоценное. Свою честь и честь королю Николаю Мудрому. Возможно, вы что-то слышали о нём?
Старик, поняв, что речь идёт явно не о добрых делах сразу же выразил на лице тревогу и сочувствие. В его искрящихся до этого момента глазах появилась какая-то человеческая тоска и сострадание. Это не могло ни задеть гнома и принцессу.
- Увы, нет, - печально пожав плечами, сказал старик, перед этим выразив на своём лице отчаянный вид так похожий на малолетнего ребёнка. – Мне ничего не известно о рыцаре, который попал в такую беду.
- Беду?! – удивлённо воскликнув, спросил Моисей. Он как в принципе и все присутствующие поражался старику всё больше и больше. Эмоциям гнома не было предела.
- Позвольте, но возможно вы не так нас поняли, это мы попали в беду, - поправила старика Янина спокойным, но всё, же достаточно удивлённым тоном. Она не позволяла себе как Моисей выказывать свои эмоции бурно. – Ведь наше королевство атаковано и земли завоёвываются армиями тупобредов.
- Нет, моя милая, - вдруг опять достаточно неожиданно обратился к принцессе старик, прислушавшись к её просьбе. – Я понял вас правильно, но именно в беду попал тот самый рыцарь Иуда. – Старик сделал небольшую паузу в словах и сразу же заметил, с каким накаленным и пытливым взглядом на него все смотрят. Даже Вера с Надей прекратили есть. – Поверьте мне молодые дарования старому опытному страннику. Само какое-либо живое существо наделённое разумом и способностью творчески мыслить не может так просто взять и измениться. За этим обязательно что-то или кто-то стоит. – Здесь все уже слушали с неподдельным интересом, понимая, что старик возможно прав. – Влияние вот чему подался ваш Иуда. Я больше чем уверен, что на его жизненном пути появились те, кто внёс смуту в его рассудок. И собственная не опытность, не защищённость и является той самой бедой. А вы жители королевства сталкиваетесь лишь с её последствиями.
- То есть, по-вашему, Иуда добрый? – с нескрываемой надеждой в голосе спросила Надя, когда после печальных слов старика зависла звенящая пауза.
- Когда-то он им был, но не сейчас раз совершил самый страшный проступок, - ответил старик, даже вдруг улыбнувшись, так что его борода снова дёрнулась. По-видимому, искренность девочки задела его до глубины души. – Думаю, что он не хочет в это больше верить.
- Допускаю, что есть доля правды в ваших словах, - наконец сказал Моисей, похоже, тщательно всё обдумывая. – Видите ли, я сам служу его величеству и поэтому смотрю на подобные вещи совсем другим взглядом. Для меня это просто омерзительно.
- И в этом нет ничего удивительного, - тут же сказал старик. Янина, услышав от гнома слова о своём отце, посмотрела на него уже совсем другим взглядом. Полным уважения. – Для вас это смысл жизни, но не для него.
- Но подождите! – вдруг загоревшись глазами, сказала Вера, не любившая подобные грустные моменты. – Значит тогда при встрече с Иудой, мы сможем попытаться переубедить его, и возможно он признает свои ошибки?
- Даже если это и произойдёт Вера, то уже всё равно нельзя возместить весь тот урон что он нанёс мирным жителям королевства, - ответила Янина. Однако старик, видя в близняшках веру на лучшее, почему-то верил им.
- Согласен, - тут же не уклончиво подтвердил Моисей. – Да и вообще в его намерениях чувствуется полная серьёзность. Сколько наши поселения пытаются его остановить и всё бес толку.
- Но вы ведь сами не объединяете усилия и не наносите врагу первый удар, - достаточно неприлично и удивлённо фыркнув, сказал Саша, наконец, подключившись к беседе. – Сказать что в королевстве нет воинов это просто, но это никогда не решит ваших проблем. Только войско. Полноценное хорошо вооружённое и стратегически мыслящие войско вам нужно.
- Саша, но согласись с тем фактом, что ты сам видел как живёт наша столица сейчас? – спросил Моисей обречённым тоном. – А теперь представь, что происходит в простых поселениях.
Юноша, так и не нашедшийся что ещё добавить, решил не развивать эту тему дальше. У Саши создавалось впечатление, что в Волшебном Королевстве живут действительно наивные жители такие, например как этот старик, без опаски пускающий чужаков к себе в дом.
Возникшая в разговоре пауза была довольно неприятной, однако старик, словно специально не спешил её нарушать. Он не выглядел в этот момент таким счастливым как прежде, но, похоже, что ему доставляло удовольствие, когда кто-то мудро рассуждал. Лишь тиканье часов на стенке и качанье маятника нарушали тишину.
- Но ведь мы, же уже всё решили по этому вопросу, - наконец сказала Янина, которой видимо были не без интересны эти слова, но раз они закончились, девушка решила вставить своё слово. – Ввиду того что у нас нет армии воинов мы и идём спасать королевство и отстаивать честь короля. Не так ли?
- Так-то оно так ваше величество, - сказал Моисей, словно бы не веря словам девушки, чем вызвал у неё откровенное изумление, продемонстрированное в ту же секунду на лице. – Да только не стоит забывать, что нам будет сопротивляться целая могущественная армия тупобредов.
После этих слов вновь возникла пауза. Теперь уже все смотрели на гнома, так как никогда не слышали от того чего-то подобного. Это очень сильно удивляло.
- Моисей у тебя что-то случилось? - наконец на выдохе удивлённо спросила Янина пока ещё заботливым тоном. Её это не могло не задеть. – Я что-то тебя не узнаю.
- И вправду, - подтвердила не менее удивленная Вера. – Ты ведь всегда верил в нас и нашу победу.
- Ты же верный слуга моего отца, - даже как-то заботливо напомнила Янина. Возможно, что в данную секунду она больше всего боялась повторения той самой беды, что случилась с Иудой, но не говорила об этом вслух. – Не уж, то тебя испугала эта ночь, проведенная в лесу?
На этот вопрос Моисей не нашёлся что ответить. Он лишь печально посмотрел перед собой и пожал плечами. Старик поняв что обстановка заходит в тупик и даже запросто может накалиться до предела решил дать путникам мудрый совет.
- Послушайте дорогие гости, - начал он всё так же хрипло, но уже с какой-то отдалённой надеждой в голосе взявшейся непонятно откуда. – Вы намереваетесь сделать великие добрые дела, а никакое дело невозможно сделать легко и просто. – Здесь старик сделал выжидающую паузу и провёл по всем взглядом. Все опять примкнули к нему. - На вашем пути будет ещё невероятное множество проблем и опасностей. Тем более раз вы идёте в Северные Горы по самому длинному пути, где сейчас вы говорите, обитает множество тупобредов вам стоит много чего опасаться.
- Нам это точно неизвестно, - тут же поспешил добавить Саша. – Я думаю, что доверять незнакомому оленю не совсем разумно.
- Конечно, ведь мы ещё даже не встречались с ними! – бодро добавила Надя. – Так что возможно всё обойдётся.
Однако реплики юноши и его сестры принцесса быстро пресекла строгим шиком, приложив палец к губам. Под таким, казалось бы, милым взглядом Саша ни за, чтобы не мог предположить строгость. Но всё, же замечание они восприняли, молча, и продолжили слушать.
- Даже если это так, - продолжил старик всё так же обнадёживающе добро, но тише чтобы теперь его точно не перебивали. – Это значит, что судьба вам только помогает, но надо быть готовым ко всему. И самое главное. – Сделав очередную паузу подчёркивая значимость слова, старик показал свой крючковатый указательный палец. – Никогда не переставайте верить в себя и свои силы. Слышишь Моисей? – Видимо хозяин избы наблюдал в гноме первые признаки отчаяния. Хотя и не знал их причины. – Ведь любая даже самая незначительная мелочь может вам помочь. Вот ты говоришь, что у вас нет воинов, но ведь вас, то выбрали, а значит не всё потеряно. И поверьте, мне этот выбор был сделан не просто так. Давайте пройдёмся хотя бы по вашим именам. – После старик сразу же решил начать с гнома. – Вот вы Моисей. Вы носите имя пророка. Как помазанник божий, который должен направлять на истину и правду. И пусть ваше имя обозначает дитя, но знайте что ваши предшественники, носившие это имя, помогали целым народам. – Старик снова сделал паузу видимо, чтобы гном обдумал его слова, хотя на самом деле тот не совсем понял, что было сказано. - А девочки, близняшки, - продолжил старик, переводя взгляд на них. - Вера да она ведь действительно верит в то, что у вас всё получится и её маленькое сердце невероятно храброе. – Такие слова сильно за смущали девочку, но они были правдой и все это понимали. Старик же просто не обращал на это внимание, продолжая оставаться рассудительным и добрым. – Надя. Она хоть и труслива, но это естественно для её возраста. Однако никто из вас не мог не заметить, что надежду на лучшее преподносит всегда именно она. Разве я не прав? – Очередное молчание без малейших уговоров заставляло всех принять правоту слов старика. - Саша – Александр, - имя юноши хозяин избы назвал с особым акцентом, что молодой человек не мог не заметить и даже вздрогнул. Он никогда не придавал своему имени какого-либо значения, считая его самым обычным. - Этим именем названы многие смелые, сильные и храбрые личности в вашем мире людей. Например, Александр Невский, Македонский и прочие другие личности. Оно просто предназначено для защитников. И поверьте, в глубине души и сердца Саша такой же храбрый и сильный. Однако его сердце, как в принципе и сердце каждого не может сейчас устоять перед одним искушением. – Последние слова юноша понять не смог и считал их бредом как в принципе и многое что сейчас происходило. – Впрочем, не будем об этом.
- Но подождите, - вдруг резко остановил старика Саша. Ему хоть и было лестно всё это слышать, но даже он не мог не заметить таких глубоких познаний чужого мира в старике. – Откуда вы знаете о нашей истории? Вы же, как я понимаю, всю жизнь прожили здесь в Волшебном Королевстве?
- Да вы абсолютно правильно понимаете молодой человек, - словно бы восхищаясь способностями юноши резво мыслить, сказал старик. – Однако как я думаю, вы не могли не заметить по моим книжным полкам, я слишком много читаю.
- Ну, хорошо, а откуда тогда вы берёте книги? – продолжал подозрительно и настойчиво расспрашивать Саша. Моисей, поняв, что юноша впал в серьёзные подозрения опять начал смотреть на старика с призрением, словно бы выпытывая объяснения. – Книги о нашей истории.
- Мне их дарили другие путешественники, - как ни в чём не бывало, ответил старик. – Но мы ведь сейчас не об этом?
- Просто у меня сложилось впечатление, что вы как раз таки из нашего мира, - после не большой паузы всё-таки сказал Саша и теперь уже все без исключения смотрели на старика, выжидая ответа.
- К сожалению, молодой человек мне пока ещё ни разу не удалось побывать в вашем прекрасном миру, но мне бы очень этого хотелось, - обречённо вздохнув, сказал старик. Похоже, что это его сильно расстраивало, что Вера не могла не заметить.
- Не переживайте, - наконец обнадёживающе и по детски ласково сказала девочка смотря на старика. – Когда мы обезвредим Иуду, мы обязательно пригласим вас к нам в гости.
Услышав это от своей сестры, Саша хотел тут же возразить, но почему-то не решился этого сделать. Возможно, не хотел показаться не воспитанным в глазах присутствующих.
- Благодарю вас за приглашение, - любезно ответил старик не сумевший сдержать своей доброй улыбки. Наивность ребёнка, похоже, была для него самым чудесным зрелищем. – Однако дорогие мои гости мы отвлеклись и совсем не красиво оставили без внимания принцессу Янину. - Девушка, которой всё же было безумно интересно, что скажут о её имени, навострила своё внимание. – Янина. В христианстве это праведное имя возносится по значению к мироносице. Согласитесь, что только женский повзрослевший разум способен сохранить любой очаг. Именно поэтому, в какой бы тьме вы все пятеро не оказались ваше внутреннее я, всегда поможет вам спастись и справиться с любыми трудностями, но только если вы будете вместе.
- То есть вы хотите сказать, что имя придаёт значение личности? – спросила Янина, обдумывая всё сказанное.
- Не только значение, но и качества и характер! – делая акцент, поправил старик. – Ими вас наградили ваши предки, и вы должны развивать их в себе, пользоваться ими. И тогда они придут к вам на помощь. – После старик вновь сделал не большую паузу и как, бы заключая, спросил. – Ну что удалось мне вас убедить?
Никто из присутствующих не знал что ответить. Уж слишком хозяин дома всё трудно объяснял, но заметно было одно. Он действительно переживает за эту молодую компанию.
- Я думаю, что это слишком сложный вопрос для нас сейчас, - наконец ответил Саша и заметил, то, что Надя, сидевшая напротив него, уже заснула, держа свою голову на руках, которые локтями упирались в стол. Со стороны это выглядело настолько мило, что вызывало улыбку.
- Да, я думаю, вы правы Александр, - сказал старик, и сипло усмехнулся, взглянув на девочку. После посмотрев на часы он, спохватившись, добавил. – Ох, и заболтались же мы. Вам ведь завтра в дорогу, так что давайте ложиться. Утро – вечера мудренее.
Старик был прав. Старинный циферблат его часов показывал ровно час ночи. Вера, сидевшая рядом с сестрой, тоже потирала глаза и зевала. Ночь в гостях как всегда подкралась не заметно и усыпляла всех. Один лишь Моисей ещё долго продолжал ворочаться в темноте, долго пытаясь заснуть. Мысли в его голове почему-то после беседы со стариком не успокаивались от надежды как у других, а наоборот усиленно шевелились не находя покоя. Причина этих мучений не была известна ни кому. Гном не находил себе место и страшно хотел куда-то пойти.

Глава 11

На следующее утро старик, вставший раньше всех, принёс откуда с улицы дрова и, затопив печь, тихо шумел на кухне, явно готовя завтрак. Это были блины и травяной чай из самовара. Изба мгновенно вновь наполнилась ароматами пищи. Пламя в печи гулко шумело.
Никто из гостей в шесть утра как оказалось, уже не спал. Саша, лежавший на одной из лавок под тёплым шерстяным пледом открыв глаза, сразу же прищурился от яркого тёплого солнца попадавшего прямо в окно избы своими тёплыми лучами. На удивление юноши, взглянув на часы, он заметил, что проспал все лишь семь часов, а выспался как никогда хорошо. Возможно, причиной этому была живая изба. Ведь раньше молодой человек мог спать до обеда.
Наконец встав вместе со всеми и умывшись в бочке, все пошли за печку к старику.
- Доброе утро гости дорогие, - радушно поприветствовал старик входящих и потягивающихся спросонья гостей. - Присаживайтесь к столу завтрак уже готов.
Пожилой хозяин указал руками в сторону накрытого стола. Посередине стояло блюдо с большой горой блинов, а рядом самовар, кружки и маленькие блюдца в одном из которых было варенье, а в другом сметана.
- Ммм… Как вкусно пахнет, - растягивая с наслаждением слова, сказала Надя, первой из всех садясь на своё место.
- Доброе утро, - сказала в ответ старику самая воспитанная из гостей Янина. После она с удивлением спросила, взглянув на стол. – Во сколько же вы встали, успев всё приготовить?
- Не знаю, я на часы не смотрел, - слегка рассеянно махнув рукой, ответил старик. – Я всегда рано встаю. – После старик заботливо поинтересовался. – Вам то, как спалось? Хорошо?
- Просто превосходно, - ответил Моисей уже достаточно бодрым и своим обыкновенным голосом, а не таким уставшим каким он был вчера.
- Да это точно, - подтвердила Янина, садясь за стол. – Такое ощущение, будто заново родился.
- Даже я встал рано, - удивлённо отметил Саша, тоже садясь за стол. После чего заметив непонимающие взгляды на себе, юноша пояснил. – Просто обычно я сплю до полудня, а здесь как-то всё по-другому.
- О, да это правда, - растягивая слова, подтвердила Вера. – Мама постоянно ругается с Сашей по этому поводу.
- Иногда достаточно изменить окружающую среду и в человеке может всё поменяться, - пояснил старик нисколько не удивившейся этому. Саша, слушавший, что о нём говорят, желал поскорей сменить тему разговора поэтому, взглянув в окно на искристый от солнца снег, он вспомнил, что хотел узнать.
- А скажите, - начал юноша, обращаясь к старику. – Почему в вашем королевстве зимой не темно в такую рань. Такое ощущение, что у вас сейчас лето со снегом.
Близняшки, которые этого даже и не заметили, не обращали внимания на удивления брата. Но как оказалось гном, старик и принцесса услышав такой вопрос от юноши, сильно удивились. Видимо для них это было привычным делом, что солнце ярко светит с утра.
- Ну, вообще-то так было всегда, - наконец ответил старик, как всегда достаточно воспитано и не забывая о том, что у него же гости. – По крайней мере, сколько я себя помню.
- В нашем королевстве солнце восходит с просыпанием златокрылок в лесу, - ответила Янина. – А они всегда встают рано.
- Но вы, же говорили, что златокрылки появляются лишь в момент счастья? – удивлённо спросил Саша.
- Каждый восход солнца и дарование нового дня это и есть счастье, - пояснила Янина на удивление для Саши очень серьёзным голосом. – Продолжение жизни вот в чём счастье. – Юноша, слушая ответ, заметил, насколько прекрасно выглядит принцесса в попадающих на неё лучах солнечного света, но всё, же быстро постарался отогнать от себя все эти мысли. – А что в вашем мире не так?
- Не знаю, - вдруг очнувшись, растерянно ответил Саша, чем ещё больше удивил присутствующих. Он словно во сне слышал вопрос, поэтому и не знал, что ему отвечать, но всё, же сказал. – По крайней мере, у нас летом светлеет рано, а зимой поздно и это зависит отнюдь не от пения птиц, а от природных процессов сложившихся миллионы лет назад.
Такой прозаичный ответ не вызвал у жителей Волшебного Королевства ни какого интереса и тема была закрыта. Оставшееся время завтрака проходило в менее оживлённой беседе.
Выйдя из-за стола и поблагодарив старика, гости отправились собираться в дорогу. Их согретая и высушенная на печке верхняя одежда так приятно прилегала к телу, что оно мгновенно прогревалось до костей. Все их вещи пропахли запахом избы старика. Он не был резким, а даже наоборот приятным и каким-то по-своему сладким. Теперь в меховых плащах можно было не замёрзнуть, так как они не были сырыми.
Пока гости одевались, старик всё ещё продолжал шуметь на кухне, попросив у Моисея его рюкзак. Гном не хотевший давать его старику всё же сделал это, и как оказалось не зря. Пожилой мужчина наложил туда провизии ровно столько, сколько мог вместить рюкзак. Саша в это время надевал пояс и снова проверял состояние меча, сдувая с него пылинки.
- Ну, вот теперь вам будет, чем перекусить в дороге, - сказал, возвращаясь, старик, тряся набитым кожаным рюкзаком. Он поставил его перед гномом, который, оценив ношу взглядом заметил, насколько та стала увесистей. – И замете, что еда не остынет.
Моисей, всё же подойдя к рюкзаку, с удивлением для себя поднял его с такой лёгкостью, что даже практически не ощущал за своей спиной какой-то вес. Старик, заметив удивление на лице гнома, усмехнулся.
- Я думал, вы гномы привыкли к колдовству, - затейливо сказал он.
- Я, то привык, но ведь вы же человек, как вы можете колдовать? – удивлённо спросил Моисей, однако старик лишь ещё раз усмехнулся, уходя от ответа.
- Ну-с что ж гости дорогие давайте прощаться, - разводя руками, сказал пожилой мужчина, когда все пятеро были полностью одетые и собранные стоя на пороге. – Спасибо вам, что зашли в гости, помогли скоротать один из моих одиноких вечеров.
- Это вам спасибо, - благодарно сказала Янина. – А то бы нам опять пришлось ночевать в лесу.
- Да, а это знаете ли сейчас жутковатое дело, - насмешливо подтвердил Саша, вдруг не привычно для всех протягивая руку старику для пожатия. Тот весело посмеявшись, протянул свою.
- Не стоит благодарности, - смущённо отмахиваясь, сказал старик, но всё, же ему было приятно, что его помощь ценили. – Вы главное себя берегите.
Прощание со стариком не заняло у всех пятерых много времени, но всё, же Вера и Надя как всегда смогли внести нотку трогательности. Близняшки пообещали, что в случае чего они обязательно зайдут к старику на обратном пути, а так же пригласили его в свой людской мир. Но, конечно же, кроме благодарного смеха над наивностью девочек у окружающих это больше ничего не вызвало.
Отправившись от дома старика по узенькой тропинке в сторону ещё более дремучего леса было приятно после, печного тепла ощущать утренний зимний мороз, освещаемый ярким солнцем на чистом голубом небе. Снег под ногами хрустел невероятно сильно, переливаясь искристым светом. Из-за отсутствия ветра в одежде не возможно было замёрзнуть. Однако как только всё вошли в буреломный лес, и лучи солнца перестали попадать на землю, сразу же почувствовался холод. Он уверенно продержался до полудня, пока погода совсем не разогрелась.
- И всё же странный этот старик, - говорил Моисей, идя впереди всех по извилистой тропинке. В руках он держал длинную палку, которой постоянно, прежде чем встать тыкал в снег, словно проверяя что-то. На это поначалу никто не обращал внимания, хотя процесс замедлял общее движение. – Или вы не находите?
- Я бы сказала, что он неординарная личность, - высказала первая своё мнение Янина. – По крайней мере, ничего плохого я за ним не заметила. Обычный доброжелательный пожилой человек.
- Вот именно человек! - тут же подчеркнул слова принцессы гном, делая акцент с призрением на последнем слове. – К тому же отшельник.
- Он же сказал, что он странник? - спросила Вера, вспоминая вчерашний разговор. Хотя смысл этих слов был до конца ей не ясен.
- По мне так это одно и то же, - махнув рукой, ответил Моисей.
- А кто такой странник? – спросила всё же Вера, желая во всём разобраться.
- Ну, вообще-то странниками называют людей, у которых нет места жительства, - ответила Янина. – Те, кто постоянно в дороге.
- Странные люди, - вставил краткую, но ёмкую расшифровку Моисей. В его тоне было заметно, сильное пренебрежение к подобным личностям.
- То есть, у них нету дома? – удивлённо спросила Надя, которой это тоже было интересно.
- Да, - подтвердила Янина.
- Прям как бомжи, - усмехнувшись, тихо сказал себе под нос Саша, идя рядом. Однако его шутки никто не оценил.
- Но как, же так можно жить без дома? – продолжала спрашивать Вера.
- Они всегда странствуют, - пояснила Янина. – То есть находятся в пути. Встречаются с разными людьми или кем-либо ещё и у них ночуют вот как мы сейчас. Цель их жизни познать неизведанное и интересное.
- То есть как мы сейчас? – спросила Надя.
- Ну, мы точнее будет сказать, отправились в поход по нужде, а они по доброй воле, - сказала принцесса.
- Но ведь мы с Надей и Сашей в вашем королевстве по своей воле, - немного подумав, сказала Вера. – Значит, получается мы тоже путешественники.
- Получается так, - подтвердила Янина. Саша же услышав, слава сестры снова не смог сдержать смешок. Он хоть и принимал во всём этом участие, но явно не горел желанием отправляться в Волшебное Королевство и кого-то здесь спасать даже сейчас после того как он встретил здесь для себя новых знакомых. – Однако у вас всё же есть дом.
Вновь услышав упоминания о доме и вспомнив про поругавшихся родителей, Вера на мгновение погрустнела, но всё, же быстро заставила себя сейчас об этом не думать. Она не хотела привлекать внимание к таким проблемам.
Путники ещё долго шли по буреломному лесу, которому казалось, никогда уже не будет конца. Углубляясь всё глубже и глубже в чащу было заметно, что даже снег не лежит в этих местах. За место него под ногами была какая-то непонятно чёрная земля пропитанная влагой. С каждым шагом путники слегка проваливались в мягкую почву, из-за чего вся обувь по ступню была грязной. Однако эта земля не прилипала к ногам как грязь, хотя идти всё равно было сложно. Огромные деревья, росшие в этой чаще леса, стояли настолько близко друг к другу, что их абсолютно лысые без иголок ветки даже срослись друг, с другом закрывая собой небо. Солнечные лучи, попадавшие сюда маленькими островками, были настолько блёклыми и холодными, что казалось в этом лесу, никогда не будет сухо и светло. Стойки запах сырости, и усилившийся зловещий холод заставил путников промёрзнуть до костей. Пар, шедший изо рта, помогал согреть руки в движении, но этого было мало. Где-то вдалеке был слышен гул ветра качающего со скрипом макушки деревьев немного всё же покрытые снегом, однако ночью тот превращался в лёд, не давая возможности дереву, расти дальше. Лес казался невероятно зловещим.
- Мне холодно, - стонущим голосом пожаловалась Надя упорнее всех, дыша на свои руки в варежках. Саша, взглянув на сестру, заметил, что та не капризничает. У девочки тряслись губы, и она уже начинала белеть.
- Долго нам ещё идти в этом лесу? – спросил громко Саша. Ему самому было не особо приятно идти поэтому лесу.
- Надеюсь, что нет, - с тяжёлым выдохом ответил Моисей. Такой расплывчатый ответ не очень радовал Сашу. Он взглянул на Веру и заметил, что та хоть и молчит, но тоже сильно мёрзнет.
- Может, устроим привал, разведём костёр и погреемся? – спросил Саша. – А то вон близняшки обе околели.
Услышав про девочек, Моисей всё же остановился и, развернувшись, взглянул на них. Его гномовское сердце в это мгновение просто ёкнуло. Близняшки действительно просто окоченели. Он взглянул на принцессу с юношей и понял, что те ещё пока терпят холод. Видно было, что Моисей принимал в своей голове какое-то сложное решение.
- Саша можно попросить тебя отойти на пару слов, - наконец сказал он, смотря в землю, словно чего-то стыдясь. Однако в его голосе была какая-то решимость. Подняв взгляд, он добавил, смотря на удивлённую принцессу. – Простите ваше величество, но кто-то всё, же должен остаться с девочками. В этом лесу опасно.
Саша не менее удивлённо взглянул на гнома, а после чего не решительно на принцессу, но та уже сама показывала ему кивком головы следовать за отходящим вглубь леса гномом. Не заставляя себя долго ждать, Саша тут же отправился следом, а Янина, повернувшись к девочкам, старалась их как-то развеселить, чтобы отогнать мысли от страха и холода, хотя она сама боялась не меньше оставаться здесь одна, но вокруг никого не было.
- Что ты хочешь Моисей? – удивлённо, но тихо спросил Саша, когда они отошли на ровно, на такое расстояние чтобы их не было слышно, но всё, же оставаясь в поле зрения. – К чему эта скрытность мы же все вместе?
Однако гнома явно что-то мучило, и он не разделял мнения юноши, думая о другом.
- Послушай меня сейчас внимательно Александр, - вдруг невероятно серьёзно заговорил Моисей, смотря юноше прямо в глаза, и тот понял, что дело не шуточное. – Всё действительно очень серьёзно. Мы сейчас приближаемся к Северным Горам и находимся в прилежащем к ним лесу. Здесь очень опасное место. И ни в коем случае нельзя устраивать привал, где попало.
- Но ведь мы все замёрзли, - удивленно напомнил гному Саша. Однако заметив, каким строгим взглядом, смотрит на него в ответ Моисей, юноша понял, что спорить бесполезно. После чего он спросил. – Долго нам ещё здесь идти?
- Да, - бес колебаний сразу же ответил Моисей. – Мы только в самом начале этого леса. И он такой будет весь, поэтому я прошу тебя доверять мне. Хорошо?
Саша, прекрасно понимая, что у него нет другого варианта ответа разведя руками, дал понять, что он не против.
- Ладно, - с тяжёлым вздохом сказал юноша.
- Поверь, чем меньше мы будем устраивать привалы, тем быстрее выйдем из этого ужасного леса целыми и невредимыми, - добавил гном. – Надо быть в постоянном движении, чтобы не замёрзнуть. Поэтому твоя задача сейчас помогать мне, поддерживать бодрое настроение в компании, чтобы никто не думал о холоде и главное постоянно двигаться! – На последних словах Моисей сделал особый акцент. – Ты меня понял?
- Да, - ответил Саша, теперь прекрасно понимая, за что так сильно переживает Моисей. Однако сдерживать свой страх в таком лесу было не просто, и юноша не удержавшись, всё-таки спросил. – Но всё, же Моисей ты можешь тогда хотя бы мне сказать, почему здесь не безопасно?
Гном явно не хотевший отвечать на этот вопрос всё же осмотревшись по сторонам, с тяжёлым вздохом сказал:
- Мы здесь не…
Однако его слова неожиданно для обоих прервались резким и душераздирающим визгом, наполненным страха. Это заставила юношу и гнома одновременно испугавшись вздрогнуть и взглянуть в сторону оставленных близняшек и принцессы.
- Саша! Моисей! На помощь, скорее сюда!!! – послышался не на шутку перепуганный голос Янины.
Недолго думая гном и юноша мгновенно сорвались с места и побежали на крик о помощи обратно. Янина, стоявшая на том же месте, где их и оставили, была вся перепуганная и смотрела в противоположную от Моисея и Саши сторону. Близняшки испуганно прижались к девушке. Надя, даже отвернувшись, уткнулась лицом в одежду, чтобы не видеть тот ужас, что надвигался на них.
- Что случилось?! – быстро и трезво спрашивал Моисей, вставав лицом к принцессе и смотря на неё сверху вниз. Однако её испуганное лицо всё говорило за себя. Слезящийся взгляд был устремлён куда-то вдаль за спину гному. Моисей, недолго думая, развернувшись, увидел, наконец, то, что было причиной такой паники. Саша всё это время стоявший как вкопанный на одном месте видимо заставлял себя не чувствовать страх и уже пытался достать меч из ножен хотя его руки сильно тряслись. Он смотрел туда же вдаль, как и все сразу же, как они прибежали на помощь и поэтому был в курсе случившегося.
Из глубины мрачного леса, в котором уже окончательно исчезли островки попадающего солнца на всех пятерых медленно, но, уверенно не сводя своих хищных глаз, двигалась стая массивных зверей. Они были больше похожи на бурых медведей за исключением того, что их пасти имели настолько длинные клыки, что они даже загибались как у саблезубых тигров, а на голове блестел большой рог, который на бегу, казалось бы, мог проткнуть человека или гнома насквозь. Их зловещий хищный взгляд был неумолим. Маленькие чёрные глазки смотрели вперёд, не двигаясь, словно боясь нарушить зрительный контакт.
Стая этих хищников двигалась полукругом, окружая жертв. По мере их приближения на клыках и рогах можно было заметить следы крови, видимо от предыдущих жертв. Когти на их массивных лапах, которые способных сломить не большое деревце уже были выпущены и скреблись о сырую землю от желания напасть.
- Похоже, что нас окружили, - после не большой паузы оценивая ситуацию, сказал Моисей. Он прекрасно понимал, что вся эта стая за ними следила и при первой же возможности решила напасть, но самое страшное, что эту возможность дал им сам гном.
- Что нам теперь делать? – тихим шёпотом чуть не плача спросила Вера теперь уже в действительности почувствовавшая страх. Она тоже побаивалась смотреть вдаль.
- Может у нас получиться отбиться? – наконец всё-таки уверенным голосом предолгая спросил Саша, понимая, что выбора нет. Однако Моисей его уверенности не разделял.
- Нет, - ответил тихо гном. – Их слишком много. Эх, нельзя было нам разделяться. Так мы лишь дали им повод напасть. – После чего Моисей снова замолчал, видимо обдумывая план который у него придумывался экспромтом. Такая напряженная молчаливая ситуация давила на всех самым неприятным образом. Наконец гном продолжил. – Ладно, Саша бери за руку Надю, а вы принцесса Веру и ни в коем случае не размыкаться и не останавливаться. Всё давайте быстрее! – Последние слова гном уже произносил более громко и командным тоном. Никто не стал с ним спорить, быстро выполнив сказанное. Тем более что звери словно всё, поняв, начали ускоряться, их басовое злобное рычание явно было недовольным. – Всё бежим! Бежим без оглядки за мной! Давайте!!!
Больше уговоры не потребовались звери, словно поняв команду, сорвались с места и теперь уже бежали за ними. Стая хищников, не смотря на свой массивный вес и габариты, была очень юркой и быстрой, а главное сильной и это заставляло всех пятерых ускоряться. Моисей бежал впереди всех, чтобы показывать дорогу. Ориентироваться на бегу было чрезвычайно сложно, да к тому же ещё нужно было оббегать деревья, росшие беспорядочно по пути. Сзади Моисей слышал, как от испуга кто-то визжал. Возможно, это была Надя до ужаса боявшаяся тёмного леса. Однако Саша не позволял ей останавливаться и поддаваться панике. Наоборот он хоть и с силой, но заставлял бежать её за собой, замыкая цепь. Из-за того что под ногами были толстые корни деревьев переплетающиеся как паутины бегущие постоянно запинались и падали давая прекрасную возможность рычащим от гнева хищникам догнать их. Наде бежавшей последней было особенно страшно. Ведь её постоянно норовили догнать и задеть когтями, от чего девочка взвизгивала от страха, но продолжала бежать. Янина, не привыкшая к такому долгому быстрому бегу чувствовало, как у неё внутри всё горит от боли и начинала выдыхаться, как и Вера. Вскоре они уже бежали наравне с Сашей и Надей. Было невероятно больно и тяжело дышать для всех кроме Моисея. Хищники за спиной постоянно норовили напасть, обгоняя друг друга и спуская слюни. Гном понимал, что долго они так не продержаться и интенсивно искал глазами укрытие.
Однако удача казалось, отвернулась от всех. Надя, не выдерживая темпа, запнулась об один из корней и упала на землю, повиснув на руке у Саши. Послышался визг испуга, от чего юноша лишь ещё сильнее сжал руку сестре, боясь её отпустить.
- Ай! Мне больно! – стонущим голосом сказала девочка, но Саша не позволил ей остановиться и заставлял встать на ноги, применяя, невероятные усилия. Его рука адски болела от напряжения. – Я не могу больше бежать! Отпусти!
- Нет, ты должна! – ещё резче сказал юноша, и резко дёрнув сестру за руку, заставил её бежать дальше хоть и медленней. Надя вновь громко взвизгнула, так как её рука была, чуть ли не вывихнута. Хищники, воспользовавшиеся этой ситуацией, уже собирались наброситься девочке на спину, но Саша вовремя успел отвести Надю в сторону.
- Скорей сюда! – наконец громко через плечо скомандовал Моисей. Он свернул с того направления по которому они двигались и теперь бежал прямо к холму находившемуся неподалёку между деревьями. Бежавшие за ним путники, не имея такой резкой реакции, сделали небольшую петлю вокруг дерева тем самым слегка запутав стаю зверей поворачивающих так словно рыбы в воде. Идеально и без нарушения своего строя.
Добежав до холма, на котором помимо камней умудрялся расти и мох Моисей сразу же стал обегать его. Как оказалось, с другой стороны холма был большой вход в пещеру. Ни секунды не раздумывая, гном, юркнул прямо в темноту, тем самым увлекая своих путников за собой. Никто даже не стал задумываться о том насколько это безопасно.

Глава 12

Внутри пещеры было абсолютно темно. Так что даже создавалось впечатление, как будто выкололи глаза. Зловещее рычание хищников бежавших за путниками теперь слышалось у входа. Как оказалось, они боялись заходить в тёмную сырую пещеру и именно на это рассчитывал Моисей. Прижавшись к холодным каменным стенам пещеры, которые были влажными все пятеро с неугасающим ужасом в глазах, часто дышали, пытаясь прийти в себя. Смотреть на выход где были видны тёмные силуэты зверей со злостью рычащих в пещеру, никто кроме Моисея не решался. Гном думал о том, сколько они ещё будут их караулить. Но как к удивлению оказалось, терпение хищников было не долгим. Практически сразу же вся стая сорвалась с места и побежала дальше так словно кот загнавший мышь в нору.
- Ну, все целы? – спросил Моисей, ещё тяжело дыша, но уже глядя на своих спутников. Больше всего как, оказалось, от этой пробежки устали Надя и Янина. Они обе выглядели невероятно плохо, и им словно бы не хватало кислорода. Хотя влажный воздух пещеры хорошо остужал внутренности.
- Меня вроде бы задели пару раз, - наконец с усилием сказала Надя хотевшая опуститься на корточки, но гном не позволил ей этого сделать. – Но это было вскользь по одежде.
- Уверена? – на полном серьёзе спросил Саша не на шутку перепугавшийся за сестру. Он стоял рядом и поэтому моментально взял ей за плечо и потряс, словно что-то проверяя.
- Да, - только лишь смогла добавить Надя. Она впервые в жизни испытывала такие сильные нагрузки, как и Вера. Поэтому близняшкам было особенно тяжело отходить. Девочки постоянно норовили присесть, как и принцесса, но гном чётка за этим следил.
- Так ни в коем случае не садиться! – скомандовал Моисей, отходя от стены. - Если вы хотите восстановить дыхание, то самый лучший способ это ходьба. И главное дышите глубоко. При отсутствии движения боль будет только усиливаться.
И он был прав. Принцесса Янина сразу же перестала держаться за живот и постаралась дышать через нос более спокойно и глубоко. Ходя вдоль стены и всё-таки держась за неё, вскоре девушка почувствовала, как всё начинает успокаиваться. Хотя тело было как будто ватное. После нескольких минут проведённых в полной тишине нарушаемой лишь частым дыханием и отдалённым журчанием воды Моисей достал из своего рюкзака фляжку с водой и, отпив первым, передал её остальным. Когда все, наконец, утолили жажду, Янина спросила взволнованным голосом:
- Кто это были?
В голосе принцессы помимо усталости присутствовал испуг, который она так и не могла скрыть.
- Это обитатели здешних лесов, - пояснил Моисей и, взглянув Саше в глаза, дал тому понять, что именно об этом он и говорил. – Медвероги.
- Кто, кто? – не поняв, переспросила Вера уже отходящая от последствий погони. – Медвероги?
- Да, - сказал Моисей без особого позитива. Сейчас ему меньше всего хотелось рассказывать девочкам об этих ужасных животных, но видимо выбора у него не было.
- В нашем мире таких зверей нет, - удивлённо продолжала Вера. – Правда есть медведи.
- Раньше в нашем королевстве их тоже не было, - пояснил Моисей. – Но с тех пор как Иуда стал захватывать земли, охотники рассказывали, что тупобреды околдовывают многих диких животных, чтобы те специально нападали на любого кто осмелиться приблизиться к землям захватчиков.
- Значит мы уже близко? – спросила Янина, внимательно слушая.
- Не совсем, - вздохнув сказал гном. – Но, то, что мы ступили на землю предателя это точно. – После Моисей замолчал, словно обдумывая стоит ли говорить всю правду. Однако подумав он понял, что будет лучше теперь если всех предупредить. – И ещё это неприятная новость, но возможно, что за нами идёт охота.
- С чего ты это взял? – тут же встревожено спросил Саша.
- Я предполагаю, что эта стая медверогов следила за нами, - пояснил Моисей. – Ведь они совершили нападение ровно тогда, когда мы разделились. И кроме того они напали на тех кто слабее.
- Но почему ты думаешь, что это не обычные хищники? – спросила всё ещё не понимающая Янина.
- Потому что те, кто попал под колдовство Иуды, уже не принадлежат себе, - пояснил Моисей. – Ими легко манипулируют, а здесь явный признак. Судите сами клыки, рога да когти на лапах прочнее. Уж слишком много совпадений.
Слова гнома для всех были отнюдь не самыми приятными. В пещере повисла звенящая тишина, нарушаемая лишь шумом грунтовых вод.
- И много их, по-твоему, здесь? - наконец спросила Вера понимая насколько всё серьёзно.
- Даже боюсь предположить, - обречённо ответил Моисей. После чего сразу же послышался испуганное хныканье Нади. Она от страха даже ничего не говорила, а лишь уткнулась Саше в куртку как будто надеясь, что так ей не будет страшно.
- Ты можешь сказать Моисей, сколько именно нам ещё идти? – спросила Янина уже осмеливаясь посматривать на выход из пещеры, где было чуть-чуть светлее, чем в самой пещере.
- Три, четыре дня, - сказал гном, и эти цифры отнюдь опять никого не обрадовали. – Ночью лучше в этих лесах не ходить. Я более чем уверен, что здесь становится в двойне опасно. Так что давайте заночуем в пещере. Хищники бояться сюда заходить, поэтому мы в безопасности.
- Но тут, же холодно, - пожаловалась Надя пытаясь успокоиться.
- Всё же это лучше чем быть атакованными хищниками, - привёл ультиматум гном и после чего добавил. – Сейчас мы сходим с Сашей за дровами и разведём костёр.
Вновь слышать о том, что их оставят одних ни принцесса, ни близняшки не хотели, но и отпускать гнома одного в лес было не безопасно. Оставив рюкзак Моисей и Саша двинулись к выходу, но Янина вдруг громко остановила их вопросом, её голос разнёсся эхом по пещере далеко в тёмную глубь.
- Моисей, скажи, а почему хищники бояться заходить в пещеру? – спросила девушка. Гном недолго думая вновь решил сказать правду, так как порой только она помогала лучше всего.
- Здесь в большом количестве обитают летучие мыши вампиры, а так же ядовитые змеи ваше величество, - как, само собой, разумеется, ответил Моисей. – Поэтому они сюда не заходят. – После этих слов в глазах всех кроме гнома появился моментальный ужас. Им казалось глупым укрываться здесь от беды, и поэтому Моисей поспешил добавить. – Однако для нас они сейчас не опасны, если, конечно же, вы их не разбудите своим криком.
Надя, которая явно хотела что-то сказать в ответ интонацией полной возмущения, тут же была одёрнута. Янина ладошкой заткнула ей крепко рот и поэтому кроме мычания у девочки ничего не получилось. Качнув головой принцесса дала понять, что они будут вести себя правильно. Вера же теперь побаивалась шевелиться и смотреть наверх. Хотя над их головами никто и не висел.
Ночь, проведенная в пещере, отнюдь не была самой приятной. Все кроме Моисея боялись сделать лишнее движение и ели провизию старика без особого энтузиазма, хотя ещё недавно были абсолютно, голодными. Сон, перебиваемый страхом, так же не решал приближаться, но всё же к середине ночи он одолел всех. Моисей же пока никто не спал, поручил Саше следить за костром, разведённым прямо в пещере, успел, и поесть и выспаться, так как путники боялись переговариваться даже шёпотом. Были слышны лишь треск костра и капанье капель. Спасть на холодных грязных камнях было не особо приятно. В этом лесу не было возможности наломать еловых веток, поэтому гном посоветовал всем спать сидя, чтобы не простыть. Когда наступила вторая половина ночи, Моисей сменил юношу уже засыпающего на своём посту, и с силой потирая слипающиеся глаза.
В итоге после такой ночи на следующее утро все были ещё более уставшими и разбитыми. Так словно бы и не ложились. Ноги после вчерашней пробежки, как и всё тело, затёкшее в одном положении, болело и заставляло замедлять ход, чему Моисей был не рад, постоянно подгоняя своих путников. Вся компания выбилась из графика. Путь по буреломному лесу занял вместо предполагаемых максимум четырёх дней целых шесть. Причина была в том, что Надя быстро уставала и выматывалась. Кроме того каждый из путников натёр себе ноги. Ведь за прошедшее время им приходилось часто убегать от охотящихся на них хищников.
К одновременному удивлению и радости всех пещер в этом лесу оказалось достаточно много для того чтобы укрыться. Именно поэтому не было ни одной ночи проведённой вне укрытия. Однако шесть дней без солнечного света настолько давили своим мраком, что к концу пути настроение у всех было нервозным, и путь продолжался в тишине. Моисей был уверен, что всё это проделки Иуды и его сторонников.
На седьмой день пути в полдень вся компания наконец-таки покинула пределы буреломного леса и смогла почувствовать свежий горный воздух, которого им так не хватало во влажном климате. Даже от свежего морозного воздуха становилось веселее. Настроение начинало подниматься. Под ногами снова захрустел снег. Лучи тёплого солнца освещали вершины стоящих впереди как зубья высоких заснеженных гор. Ярко-голубое небо над головой не содержало в себе ни одного облачка.
- Боже мой! – вдыхая полной грудью, сказала Янина, выйдя из леса одной из первой и встав лицом к солнцу и горам широко разведя руки и закрыв глаза. – Как здесь хорошо!..
- Наконец-то мы вышли из этого проклятого леса, - как можно культурней высказался Саша уже явно уставший всё время успокаивать всего боящуюся сестру. Он тоже остановился чуть позади принцессы для того чтобы осмотреться. Его внимание привлёк орёл, широко расправивший свои крылья и паря ни делая, ни каких лишних движений. – Везёт орлам. Летают, где хотят. Ни то, что мы по мраку ходим.
Услышав слова юноши, уже все без исключения обратили внимания на эту птицу, кружащую вдалеке, и видимо высматривающую добычу. Однако Моисей, который как всегда знал всё и про всех в этом лесу добавил:
- Да ты прав Саша, это особый вид орлов. Вот только деликатесом для них считаются гномы и люди.
- Они что едят людей?! – изумлённо спросила Вера, широко раскрыв глаза и уставившись на Моисея. Наде от услышанного опять стало не по себе, и она с дрожью сглотнула.
- Бывали случаи, но редко, - спокойно ответил гном. – Они способны напасть на хищника больше себя только хорошо сплочённой стаей, а этот явно один отбился от кого-то.
- Но, насколько мне известно, - продолжал с не облегчением говорить Саша. - Орлы живут в горах?
- Да это так, - подтвердил спокойно Моисей. - Но в северных горах их осталось немного. Вымирают. Возможно из-за того что здесь обитает Иуда. Его крепость за этими хребтами. – Гном показал рукой вдаль, где стояло несколько высоких гор. – Думаю, что через пару дней мы дойдём.
Путь через горы оказался отнюдь не самым лёгким участком пути. У всех создавалось такое впечатление, что самое худшее наступило только сейчас. Невероятный усиливающийся холод, мрак и пронзающий до костей ветер просто обессиливали. Наде просто уже повисшей на руке брата уже хотелось вернуться домой. Ватные ноги болели, а на ступнях появлялись мозоли из-за того что дорога была не ровной и каменистой. Моисей, решивший не пугать своих путников всей правдою, не стал говорить им о том, что в горах запросто может, встреться снежный человек или великан. Он больше всего боялся встретить их на пути, но и полное отсутствие этих существ давало понять лишь одно. Они явно куда-то подевались.
Тьма словно на совесть потрудилась в Северных Горах. Все тропы были обледенелыми, и можно было, запросто поскользнувшись сорваться в пропасть между горами. Моисей советовал всем двигаться потихоньку и прижиматься как можно ближе к скале. Сам он как всегда шёл первым, проверяя маршрут.
Ещё больше удивили всех горизонтально растущие деревья на склонах гор. В основном это были сосны и ели. Они переплетались стволами с нормальными деревьями, тем самым создавая либо арку, либо подпорку. Но именно в одной из этих чудесных природных творений и произошло, то чего никто не ожидал.
- Это действительно не превзойдёно! – искренне восхищалась Вера, смотря на деревья. – У нас такого никогда не бывает.
- Природа, она всегда творит чудеса, - сказал Моисей. – Только они бывают для кого-то хорошими, а для кого-то плохими. Представь себе, что ты всю жизнь будешь жить в горизонтальном положении.
- Скажи проще, - усмехнувшись, прокомментировал Саша. – Представь себе, что всю жизнь ты будешь инвалидом.
- Именно, - подтвердил гном. – Так вот точно так же и деревья. Ведь если приглядеться к ним по внимательней, то можно заметить, что они однобоки и кривы. Да и зверям жить в них неудобно. В общем, они медленно и мучительно умирают одним словом. Вода у них не задерживается, а скатывается вниз. От такой суровой правды жизни Вере даже стало немного не по себе, и видимо это было хорошо заметно на её лице, раз гном добавил. – Такова жизнь. И мы ничего не сможем с этим поделать, так как сами являемся частью природы, а часть не может поработить целое.
- Да, похоже, теперь я начинаю понимать, почему все так не любят Северные Горы, - задумчиво сказал Саша, смотря в сторону обрыва, где с другой его стороны была точно такая же гора, но на ней отсутствовала тропа. – Мы здесь всего пару часов, а меня до сих пор не может покинуть какое-то жуткое состояние.
- Возможно это из-за того что здесь слишком тихо, - сделала предположения Янина. – Отец говорит, что самое мучительное и страшное для любого живого существа это тишина. Это значит, что он никому не нужен, и никто ни нуждается в его помощи.
- Странно, - усмехнувшись, сказал Саша. – В нашем мире считается, что только тишина позволяет сосредоточиться на чём-то великом.
- Скорее всего, что оба суждения верны, - высказал своё мнение Моисей. – Ведь всё зависит от точки зрения. – Сами посудите. Саша городской житель, привыкший к комфорту, а сейчас он идёт вдоль обрыва в природной тишине. Конечно, ему будет жутко. Главное следить за тем, чтобы сильно не кружилась голова, а то можно потерять сознание ведь на вершинах гор разряженный воздух.
- Но я надеюсь, мы сможем его как-то обойти? – спросил юноша всё, же взволнованным голосом.
- Да, - ответил Моисей. – Я знаю эту тропу. Она вся идёт вдоль обрыва, но зато не поднимается и не опускается. Да и с точки зрения безопасности на обрыве никто не живёт. Максимум кого мы можем встретить так это снежных козлов обитающих в ущельях.
- Снежных козлов? – с очередной усмешкой спросил Саша. В последнее время волшебный мир, в который они попали, казался ему всё смешнее и смешнее. Однако на этот раз его юмор был явно не уместен. Гном и принцесса одарили его за это весьма строгим взглядом.
- Вообще-то снежные козлы это священные животные Волшебного Королевства, - пояснил Моисей простивший юношу на первый раз. – Убийство и охота на них запрещена и считается тяжким грехом.
- Прям как свинья в исламе, - в очередной раз подшутил Саша, однако и в этот раз его шутки никто не смог оценить. Поняв, что он опять ведёт себя не культурно, юноша добавил. – Прошу прощения конечно, но почему именно сверенный козёл?
- Потому что жизнь в Волшебном Королевстве зародилась в Северных Горах, - строго пояснила Янина. – И первыми кто в них начал обитать были северные козлы. Впоследствии первобытные племена гномов, жившие в пещерах, питались ими и только таким образом переживали суровые зимы. Сейчас при наступлении цивилизации северных козлов есть запрещено, так как они помогли нам устроить жизнь. Можешь не сомневаться в том, что даже Иуда не смеет убить северного козла, иначе он сгорит в аду.
Саша, прекрасно понимая, что предатель в любом случае попадёт в ад, уже ни стал об этом говорить вслух, чтобы не обострять обстановку. Однако всё же один вопрос не давал ему покоя.
- А знаете, чем дольше я прибываю в Волшебном Королевстве, тем больше замечаю его схожесть с людским миром, - после небольшой паузы сказал юноша. – Ни какой сказки у вас получается, никогда не было. Раз есть такая устойчивая вера в наказание свыше.
- Я понимаю, к чему ты клонишь Саша, - сказал Моисей. – Мол, я вам всё соврал, лишь бы вы нам помогли, но поверь, это впечатление и есть след деятельности Иуды. За год он успел разрушить слишком многое в королевстве. И мы все надеемся, что ваша сила нам поможет.
Саша вновь хотел ответить на это, но внезапно перед его глазами возникла абсолютная темнота, духота и лёгкое оглушение позволяющее слышать чей-то женский визг и даже плач. Юноша почувствовал сильную боль в плечах, когда его руки стали заламывать за спину и туго связывать чем-то очень похожим на верёвку. Тоже впоследствии произошло и с ногами. Их туго связали вместе. Саша чувствовал, как чьи-то руки крепко держат его за плечи, не давая упасть, а другие видимо обматывали тело верёвкой для пущей надёжности. Вскоре перестали быть слышны визг и крик, разносящиеся далёким эхом по горам, что не могло встревожить юношу, и не заставить биться его сердце сильнее заставляя кровь приливать к лицу.
- Эй!!! – только лишь попытался заикнуться Саша, но тут, же почувствовал, как в его рот силой что-то засунули. По содержанию это неизвестное напоминало мармелад, но было настолько сладким, что даже хотелось его выплюнуть. Сознание давало понять, что это было очередное нападение, но только более профессиональное. До такой степени, что никто даже не успел супротивиться. Через последние пять секунд отчаянного сопротивления Саша бессильно канул в сладкий сон, который заставил его полностью потерять сознание. Сопротивление оказалось бесполезным…

Глава 13

В сознание юношу привели резкие толчки, словно кто-то его с силой тормошил. Это было довольно жёстко и неприятно. Во рту Саша уже не чувствовал тот сладкий усыпляющий привкус, но его сознание отчаянно не помнило определённый отрезок времени. Сквозь мешок одетый на голову были слышен треск огня и гулкое эхо стукающего об каменный пол железа. Открыв с силой слипшиеся глаза, веки которых были чрезвычайно тяжелы, Саша всё же продолжал оставаться слеп. Мешок хоть и был из какой-то ткани, но всё, же не пропускал свет. От того что голова в мешке вспрела от духоты волосы были мокрые, а по щекам текли капельки пота. Однако снять мешок с головы было по-прежнему не возможным. Верёвки успели туго втереться в кожу, с болью давя на суставы. Саша слышал, как рядом с ним всё ещё бессильно тащились чьи-то ноги. Возможно, что его путников ещё не привели в чувства или они сами ещё не очнулись. Юноше захотелось побыстрей снять с себя мешок и увидеть всё своими глазами, но сам он этого сделать не мог. Однако как, оказалось, ждать, долго не пришлось.
Практически сразу же, как Саша подумал о мешке, его рывком стянули с его головы. Этот рывок казался каким-то усиленным, словно мешки стягивали с нескольких людей сразу, что в принципе так и было. Гулкое эхо мгновенно разнеслось куда-то вдаль.
Перед глазами всех пятерых возникла не самая приятная картина. Они стояли в абсолютно чёрном огромном зале сделанным из камня. Вдоль стен стояли факела, чьи подставки были выдолблены в форме голов разливных существ. На одном из таких был даже человеческий череп. С потолка свисали шикарные серебряные люстры, в которых горели тысячи свечей, бросая свой свет на всё. Однако из-за полного отсутствия окон в помещении был полумрак. Но это не мешало чётко различать выдолбленные на стенках рисунки в профиль. Они абсолютно все были воинственными, где племена дикарей с палками и копьями сражались с монстрами. Из-за того что картинки были нарисованы в профиль создавалось впечатление что зал бесконечный. Но всё, же осматривать долго зал никому не удалось. Саша, не могший так быстро сориентироваться в пространстве, только сейчас понял, что он находится в другом, незнакомом ему месте.
- И так здравствуйте долгожданные мои гости, - вдруг послышался чей-то весьма обычный мужской голос, но всё, же наполненный фальшем и лживостью. Поначалу всем было трудно определить, откуда он исходит и кто его владелец. Видимо снотворное ещё продолжало притуплять сознание. – Вот мы, наконец, и встретились. Ведь вы так спешили ко мне в гости.
И здесь неожиданно для самого себя Саша, вздрогнув, увидел, как к нему из-за спины зашёл высокий человек лет тридцати с невероятно прямой осанкой. Он был одет весь в чёрное, так словно бы пренебрегал лишней одежде. Тёплый плащ укрывал его широкие плечи и спускался до икроножной мышцы. Длинные рыжие волосы мужчины казались какими-то запутанными, словно их давно не мыли. В глазах мужчины можно было разглядеть невероятное равнодушие и холод ко всему. Карий цвет в них был абсолютно погасшим, так словно его кто-то выключил. Кожа на лице и руках почему-то отдавала жёлтоватым оттенком, хотя мужчина не был худощавым, а даже напротив весьма жилистым и крепким. Вены на его руках были вздутые. Саше даже на секунду показалось, что мужчина наркоман, но изумление тому, что он снова встретил перед собой человека в Волшебном Королевстве, удивило его гораздо больше. Кроме того мужчина всем своим видом показывал что он сумасшедший.
- Кто вы? – наконец спросил Саша и удивился тому, что он сделал это с большим трудом. Его нижняя челюсть почему-то сильно болела и плохо двигалась так, словно была не на месте.
- Это Иуда Саша! – вдруг неожиданно для всех послышался встревоженный и быстрый голос Янины стоявшей рядом. Видимо это был настоящий эффект неожиданности. – Это он предал отца! Видимо мы угодили в засаду к тупобредам!
Слушая всё сказанное, Саша смотрел мужчине прямо в глаза и видел в них огоньки веселья, которые словно включились от услышанного. На лице у предателя появилась не дружелюбная улыбка, а короткая пауза, возникшая после слов принцессы, казалась обречённой. Саша почувствовал, как у него внутри что-то с огромной тяжестью оборвалось и стало давить на грудную клетку. Так бывает всегда, когда происходит что-то плохое, но в этот раз юноша оценил для себя факт быть застигнутым врасплох не на шутку. И это не было приятно. Первые несколько секунд Саша чувствовал себя, словно парализованным чему Иуда, конечно же, был рад.
- Твоя спутница права дорогой юноша, - продолжал говорить мужчина, смотря Саше в глаза. Благодаря тому, что их рост был одинаковым общаться с глазу на глаз, не составляло для них труда. – Вы попали в одну из моих засад, и теперь я желаю увидеть твою реакцию.
Саша, слушая всё это больше ничего, не говорил. Он вдруг неожиданно для самого себя словно бы почувствовал, как после чувства неожиданности внутри него что-то щёлкнуло. Нет, он не вёл себя высокомерно, но поняв, что Иуда это обычный человек стал общаться весьма достойно, для война решившего защитить беззащитный народ.
- Что ж если ты ожидал испуга, то тебе придётся остаться с этими иллюзиями, - наконец после недолгой паузы ответил Саша, продолжая смотреть предателю в глаза демонстрируя свою смелость. Принцесса, услышав подобный тон разговора, сильно удивилась, как и сам Саша, не ожидавший изумления на лицей Иуды и исчезания с его лица насмешки.
- Странно, - говорил он уже серьёзным голосом, отстранившись на пару шагов. Это заставило принцессу и стоящих рядом с ней близняшек затаить дыхание от волнения. Однако Саша даже не вздрогнул от такого пристального рассматривания его Иудой. – Гном говорил, что ты по сущности своей трусоват, да и эгоистичен. Признаться честно я даже всерьёз подумывал о том, чтобы переманить тебя на свою сторону сейчас, когда ты пришёл.
- Вы взяли в плен Моисея? – взволнованно спросила Янина теперь уже тоже, как и Саша, демонстрирующая свою неустрашимость, но под диким взглядом Иуды это было не просто. Особенно когда предатель резко повернул голову и взглянул на девушку после вопроса. Он опять дико рассмеялся. Его смех раздавался гулким эхом по залу.
- О, нет, Ваше Величество, - самодовольно растягивая слова, говорил Иуда, подходя к принцессе и смотря на неё своим сумасшедшим взглядом. – Хочу вас разочаровать, но всё это время что ваша компания так стремительно двигалась ко мне, гном Моисей был и остаётся моим верным тайным агентом. – После Иуда, встав чуть поодаль от пленников и махнув кому-то рукой за их спинами подзывая подойти, продолжил. - Ведь это именно он по моему приказу привёл вас в эту ловушку, чтобы вы попали прямиком ко мне в руки если конечно останетесь живы к этому моменту. Но как оказалось, остались.
Последние слова Иуда сказал с явной печалью в голосе. Он словно получал удовольствие от того что причинял вред путникам и поэтому разочарования были не менее сильны.
Когда торопливые шаги за спинами пленников, наконец, приблизились то со стороны Саши сопровождаемый одновременно удивлённым и не добрым взглядом юноши шёл Моисей. Он был каким-то исхудавшим, словно долго не ел. Встав рядом с Иудой, он ярко демонстрировал свой низкий рост, а Иуда теперь наслаждался моментом.
- Хотите поговорить, я думаю? - спросил он наиграно вежливым голосом. Смотря то на одного связанного пленника, то на другого. Сам же гном видя, что юноша просто пепелил его взглядом всем своим видом показывал, что ему всё равно, и он сейчас защищён.
- Нам не о чем разговаривать с двумя предателями, - весьма грубо и решительно ответил за всех Саша. – Как только я освобожусь вам обоим не жить.
Однако как оказалось, он поспешил это сделать. Ни принцесса, ни близняшки просто не могли поверить в происходящие и хотели поговорить с гномом.
- Моисей, но почему ты, то это сделал, ведь отец отзывался о тебе очень лестно? – Янина спрашивала настолько ласковым и одновременно отчаянным голосом, что это даже насмешило обоих предателей. Девушка просто не могла поверить в то, что её отца предали дважды. Это было очень обидно.
- Вам многого не понять Ваше Величество, - саркастически ответил Моисей, от которого уже окончательно ничего не осталось. Лишь алчность и холод в его сердце делали его бесчувственным как будто железным. Чувствуя, как к горлу подступает неприятный комок, Янина поняла, что всё на полном серьёзе и её отношение к гному резко переменилось.
- Ты жалок, - только лишь смогла ответить она до глубины души расстроенным голосом.
- Моисей ты же был добрым, разве ты мог это забыть? – вдруг неожиданно для всех заговорила Вера. Её слова были хоть и наивны, но весьма трогательными и неравнодушными. Похоже, девочка была готова простить гнома.
- Доброта, - растягивая слова, перебил бессмысленный разговор Иуда. – Какое это сильное чувство в ребёнке. Я слышал ты та самая девочка, которая захотела на новый год отправиться в Волшебное Королевство?
Вера не знала, стоит ли отвечать на этот вопрос. Однако Саша весьма строгим тоном успел опередить сестру.
- Не смей даже разговаривать с ними отродье человеческое! – остановил Иуду Саша. Он не хотел, чтобы близняшки общались с ним, и Янина хорошо понимала юношу.
На мгновение в возникшей паузе Саша подумал, что сейчас после этих слов Иуда начнёт издеваться над ним или же будет причинять боль, но как на удивление оказалось, мужчина и не думал этого делать. Наоборот защита своих кровных родственников была для него самого делом чести и поэтому, повышало оценку любого в его глазах поступающего так же.
- Да, Александр я вижу, что ты действительно не трусливый человек, за что тебя можно уважать, но прошу, не забывай, пожалуйста, одну вещь, что это ты у меня в плену, - ответил весьма спокойным голосом Иуда, смотря юноше прямо в глаза. После чего вновь повисла пауза, однако она была не долгой, так как мужчина, развернувшись, стал медленно расхаживать перед пленниками, продолжив разговор. - Переубеждать вам гнома сейчас абсолютно бессмысленное дело. Он в моей абсолютной власти до мозга костей. – Для пущей убедительности Иуда взглянув на очередного предателя, спросил его ещё раз. – Скажи мне я прав Моисей?
- Вне всяких сомнений ваше владычество! – так же бойко ответил гном как в своё время перед Николаем Мудрым. От того что интонация Моисея была настолько же верной как и перед королём Волшебного Королевства принцессе Янине было ещё жалостливее смотреть на гнома.
- Благодарю за верность, можешь идти, - только лишь добавил Иуда. Моисей, легонько поклонившись стремительным шагом, вышел из зала. Пленники слышали, как за их спинами со скрипом открылась и закрылась парадная дверь.
- Можешь ему сильно не доверять, - весьма злобно сказал Саша, который похоже вообще не видел в Иуде что-то страшное.
- Ну почему же Александр, ведь он мне помог, выполнив своё задание? – задал риторический вопрос Иуда, разглядывавший свои желтоватые пальцы ногти, на которых были не ровно подстрижены. На это юноша не нашёлся, что ответить и поэтому Иуда ответил за него. – Всё зависит в мире от точки зрения.
- Скажи мне Иуда, как давно тебе удалось переманить Моисея на свою сторону и почему? – измученная горестью сложившейся ситуации спросила Янина. В её голосе слышалась явная неприязнь к мужчине, но всё, же она должна была попытаться выполнить своё изначальное задание провести переговоры.
- Не забывай юная принцесса, что когда-то я как и Моисей и как ты не только служил в вашем королевстве, но и жил там, - пояснил Иуда, взглянув на девушку. - Поэтому мне было не трудно узнать, что Николай Мудрый отдал приказ Моисею доставить кого-нибудь из людского мира к себе на помощь. Именно когда гном собирался отправиться в людской мир я пришёл к нему в дом и переубедил его в том, что вы люди ущемляете права гномов и как видишь, он со мной согласился.
- Но ты, же сам человек? – не понимая, спросила Янина.
- Да, но я единственный кто согласился бороться за права волшебных существ в королевстве, - ответил Иуда. Он говорил эти слова с какой-то особой гордостью и полной серьёзностью в голосе. – Разве не так принцесса?
На это Янина не смогла ответить. Как не крути, но Иуда был прав. Люди уже давно захватили власть в Волшебном Королевстве и даже не думали ею с кем-то делиться, хотя их правление и не приносило вреда.
- И всё равно я не верю, что Моисей стал злым, - смело сказала Вера после очередной паузы. – Наверняка его можно переубедить в обратном.
- Согласна, мы все совершаем ошибки, - подтвердила Надя, впервые сказавшая слово после их появления перед Иудой. Близняшки показались мужчине слишком рассудительными для своего возраста, поэтому он дал им обоим весьма достойный ответ.
- Понимаете дорогие детишки, - говорил Иуда с ними как равный. – Я не переманивал Моисея на свою сторону. Я просто показал ему всю правду, и он сам сделал выводы. Но честно признаться, ваши предположения меня очень цепляют. Таких умных людей как вы насколько я знаю мало.
- Мы не нуждаемся в твоей лести, - сказала Надя неожиданно для всех весьма смело. Видимо её задели последние слова предателя.
- Не стоит злить его Надя, - остановила девочку Янина. Она не знала характер Иуды, но больше всего не хотела того чтобы их устоявшийся стиль общения нарушился.
- О не стоит беспокоиться принцесса, это меня отнюдь не злит, а даже наоборот радует, - сказал Иуда и, подойдя к Наде, он стал своей рукой медленно гладить её по щекам, смотря прямо в глаза. Девочка не выказывала страха смело стоя перед ним. – Смелость и отвага. Впервые я встречаюсь с такими хорошими собеседниками.
После Иуда отошёл от Нади и вновь внимательно осмотрел своих пленников. Мужчина словно бы думал о чём-то.
- Так за какие права ты там согласился бороться, позволь нам узнать? – спросила Янина, желая продолжить разговор, который прервали близняшки. В её тоне был откровенный вызов.
- За права волшебных существ в королевстве, - повторил Иуда, развернувшись и взглянув на девушку искоса. – А точнее за их меньшинств, которые были изгнаны и ущемлены после появления человека.
- И кто же эти существа позволь мне узнать? – продолжала расспрашивать Янина, пока ещё слабо веря словам Иуды.
- Тупобреды принцесса, тупобреды, - ответил Иуда, причём с такой интонацией, будто эти слова обозначали для него действительно что-то важное. При этом он указал рукой за спины пленников и те разом развернувшись, увидели там нескольких существ. Это были монстры ростом с человеческий рост и ходившие так же на двух ногах. Железные доспехи, одетые на них давали понять, что тупобреды довольно мощные существа с широкими плечами и довольно уродливыми лицами больше напоминавшими троллей с большими ноздрями и почти полным отсутствием бровей и губ. Их кожа была бледно синего цвета, а глаза абсолютно чёрными. Назвать тупобредов милыми, конечно же, было нельзя, но, тем не менее, они были весьма сильными и суровыми. У многих лица были в шрамах, словно они побывали в самых жестоких битвах. Мужчина продолжал говорить всё более эмоциональней наверняка для того чтобы все из присутствующих ощущали значимость его слов. – Ведь со временем прихода к власти людей в Волшебном Королевстве тупобредов одних из первых жителей тех земель стали истреблять как опасных и уродливых хищников. Или вы хотите сказать, что забыли как эксплуатировали их физические возможности, запрягая вместо лошадей?! – Иуда специально сделал паузу в словах. Теперь к его словам был проявлен явный интерес. - Разумеется, желая спастись тупобреды, несмотря на то, как их окрестили, приняли разумное решение и отступили жить в пещеры. Здесь в Северных Горах они хорошо обосновались, но хищники, с которыми им пришлось обитать, заставили их быть агрессивными и грубыми, а ведь когда-то тупобреды были так, же интеллектуально развиты, как и гномы с одной лишь разницей. У вторых рожи оказались по симпатичней! – Последние слова немного удивили Сашу, так как Иуда противоречил сам себе, то защищая гномов, то грубо приводя их в пример. Однако то, с какими эмоциями это всё говорилось, давало повод понять, что мужчине действительно это не безразлично. – Разумеется, что подобное отношение никому из тупобредов не нравилось, но очень долгое время они ничего не могли с этим поделать. Однако как оказалось ситуация может измениться. – Иуда сделал очередную паузу, словно придавая особое значение своим последующим словам. – Чуть более года назад мне как одному из самых лучших рыцарей королевства был предоставлен месячный отпуск. Я думаю, ты об этом помнишь принцесса. Ведь всё было торжественно.
- Так это тогда ты успел предать отца? – спросила Янина одновременно и с интересом и с презрением к мужчине. Остальные лишь молча, слушали их разговор.
- Именно, - весьма довольным тоном ответил Иуда. Мужчина стал расхаживать перед пленниками взад и вперёд, рассказывая всё с таким героическим вдохновением, словно желал достучаться до их сердец, но, разумеется, это было бессмысленно. Мужчина весьма импульсивно использовал при этом жесты рук. – Выйдя в свой первый за время трёх летней службы отпуск, я решил отправиться в путешествие. Ввиду того что к тому времени я ещё мало где бывал в Волшебном Королевстве мне было многое интересно. Попутешествовав по разным городам, и посмотрев, как живут населяющие их народности, я думал, что жизнь прекрасна. – На этом месте Иуда вдруг сделал свой голос более эмоциональный и строгий. Так словно это его сильно задевало. - Но вот когда я подошёл к самому крайнему населённому пункту нашего королевства и поговорил там с местными жителями, то сильно удивился тому, что на них постоянно нападают какие-то тупобреды, ворую детей и устраивая пожары.
- Нападают? – удивлённо спросила Янина, не веря своим ушам. Ей поначалу казалось, что Иуда специально вводит их в заблуждение, но отнюдь в его словах звучала искренняя правда.
- Представь себе принцесса! – вдруг неожиданно для всех воскликнул Иуда, так словно хотел достучаться до девушки и убедить её в том, насколько она, как и её отец слепа. – Оказывается, что не все в королевстве живут так мирно. И гномы с животными на самых окраинах страдают!
От этих слов принцессе Янине стало явно не по себе. На лице девушки застыл отчётливый испуг и переживание. Она смотрела на Иуду теперь уже другим взглядом. Отчаянным и растерянным.
- Я же говорил, что не может быть рая на земле, - добавил Саша во время возникшей паузы. Близняшки, слушая всё это, ужаснулись не меньше принцессы. Ведь их детские иллюзии тоже разрушились.
- Вот даже он человек из другого мира мыслит вернее, чем твой отец, который не может собрать армии в защиту королевства! – указывая пальцем в сторону юноши и свирепо смотря девушке в глаза, сказал Иуда. После чего рассказ продолжился. – И вот поняв, что угроза постоянно исходит с Северных Гор, я решил отправиться туда. Конечно же, одному так поступать было безрассудно. Надо было, как минимум кого-нибудь взять с собой, но все настолько боялись, что мне пришлось идти одному!
- Но ведь вы могли послать письмо королю о помощи, - делая свои личные предположения, сказала Вера. Однако ответ мужчины быстро показал ей насколько всё не просто.
- Да, так можно было сделать юная девочка, - тихо сказал Иуда, взглянув на неё пронзительным холодным взглядом. – Но вот только почта в нашем королевстве настолько медленна и нестабильна, что на неё нельзя надеется.
Подобный ответ не совсем убедил Сашу, но он не стал ничего говорить, продолжая с интересом слушать дальше. Похоже что пленники даже забыли о том что они связаны и уже не чувствуя дискомфорт общались с грязным ненавистным предателем.
- Пойдя в Северные Горы, я был полон решимости провести переговоры с племенами тупобредов, - продолжил опять импульсивно Иуда. Казалось что вся его жизнь строилась на одних идеях. – Но найдя этих весьма умных существ живущих в пещерах как древние гномы, я понял что судьба с ними отнюдь не честна. Узнав, что я иду к ним тупобреды приняли меня на приём к своему вожаку и он рассказал мне о том как всё обстоит на самом деле и именно тогда я понял что до этого времени был лишь глупым наивным молодым человеком ничего не понимающем в жизни.
- И что же он тебе сказал? – хмыкнув, спросил Саша.
- Правду молодой человек, правду! – весьма резко ответил Иуда. – Я, разумеется, начал вести с ними переговоры и ставить ультиматум о том что мы будем применять меры по отношению к ним если нападения на гномов не прекратятся. – По интонации Иуды было заметно что тогда он действительно так и мыслил. – Однако вожак, услышав, это ответил мне весьма сильным аргументом, напомнив, то как их в своё время истребляли гномы и люди! Разумеется, что они тоже хотели спокойно жить на своих землях, но не могли собрать достаточно подготовленное войско чтобы вернуть их себе! Поэтому и занимались тем что воровали детей надеясь лишить гномов развития. Согласитесь не самый лучший вариант нападения. – На это никто ничего не ответил, однако все понимали насколько тяжело тупобредам приходилось. – И именно тогда я понял, что жизнь вообще не справедливая штука! – Последние слова были сказаны с какой-то даже яростью. Буд-то бы во всех бедах Иуда обвинял своих пленников. – Скажи мне принцесса почему все должны жить мирно, а раса у которой просто не красивое лицо и, между прочим, не плохой ум должна быть истреблена как хищники?!
Мужчина специально замолчал, выжидая ответа. Ему хотелось добиться того чтобы девушка сгорела сейчас со стыда за своего отца и всех своих предков по монархической линии.
- Я не знаю, - только лишь смогла сказать девушка невероятно растерянным и ужаснувшимся от правды голосом. Чему сильно удивился Саша.
- Нет, я ещё могу понять когда истребляют великанов или снежного человека это понятно у них на уме только мясо, - продолжал Иуда, как будто делая просветление. – Они опасны, а главное их не перевоспитаешь так как всё заложено природой. Но здесь в ситуации с тупобредами! Я был просто в шоке… - Интонация последних слов напоминала больше отчаянье чем переживание. – В итоге узнав, кто я такой они попросили меня о помощи. Возглавить их на тот период пока они не вернут свои земли. И я как вы поняли незамедлительно согласился. Мне было противно возвращаться назад! Я понимал что теперь дома я не буду чувствовать себя счастливым, зная, что происходит там на другом конце королевства. - После Иуда остановился перед всеми и наконец, сказал свои заключительные слова. – Так вот именно поэтому мы пошли на вас войной. И как не странно оказалось это вам чертовски не понравилось! Теперь я надеюсь, вы почувствовали себя на месте тупобредов?!
Закончив, Иуда пристально смотрел на каждого словно желая узнать мнение пленников, по сути, не только о нём, но и о самих себе. Возможно, он ожидал пробуждения их совести. Однако после того как пауза затянулась и никто из пленников не знал что сказать Саша наконец решил высказать свою точку зрения.
- Нет, Иуда ты не пробудил во мне ни жалости, ни уважения к себе, - наконец сказал юноша уверенным в себе голосом, несмотря на то что он был связан. Услышав это, Иуда сильно изумился. Подойдя поближе к юноше он, прищурившись, спросил:
- Что ты сказал? Ты считаешь, что я поступил подло и неправильно? Защищая тех, кто оказались жертвами в этом не справедливом мире?! А?!
Разъярённые от гнева и не понимания слова Иуды нисколько не испугали молодого человека он продолжал достойно отвечать на поставленный вопрос.
- Я не отрицаю что в твоих планах были добрые намерения, - твёрдо, стоя на своём, ответил Саша. Ни принцесса, ни близняшки не осмеливались поддерживать его в этой ситуации, просто стоя рядом. – Но никто не давал тебе права захватывать силой власть в королевстве. Ты мог решить всё дипломатичным способом, приведя представителей тупобредов к Его Величеству, и я уверен что всё бы могло решиться.
- Да нет же глупая твоя голова! - разъярённо чуть ли не взорвавшись от не понимания и эмоций, воскликнул Иуда. Его голос разнёсся звонким эхом по залу. – Если бы я только показался с тупобредами на глаза в королевстве их бы тут же уничтожили! Им даже шанса не дают и именно поэтому приходится действовать силой!
- В таком случае ты бы мог сам стать их представителем и принести письмо от них королю, передавая все просьбы, - неуклонно ответил Саша. На это Иуда ничего не сказал но стал достаточно агрессивно и нервно расхаживать перед пленниками, не перебивая, юноши. – Но ты этого не сделал. Потому что знал что если поможешь тупобредам, пользуясь своим военным талантом, то станешь героем. Тебе нужна была большая слава так как в своём народе и короле ты не видел сильной угрозы, то понял что с преданной армией тебе удастся захватить власть. Знаешь как в моём мире называют подобных людей? – Иуда лишь злобно взглянул в глаза говорящему искреннюю правду юноше. – Робин Гуд. Человек который забирает у богатых и отдаёт бедным. Ему самому ничего не нужно кроме славы, а значит и тебе нужна слава. Это ты всех запутал. Ты сам даже больше чем грязный предатель Иуда. Ты хочешь стать Сатаной и я не удивлюсь что в твоих планах войти в абсолютное доверие к тупобредам и остаться их правителем после победы. Ведь согласись что твоя армия уже углубилась гораздо дальше чем нужно. Тупобреды не жили так близко к столице и попробуй, скажи мне что я не прав!
Саша, наконец, замолчал, переводя дух. Не смотря на то, что он выглядел весьма смело его сердце билось настолько быстро, что волнение просто бурлило как в кипящем котле. Юноша старался скрыть дрожь, в пальцах радуясь тому что их не видно за спиной.
- Нет, молодой человек ты не прав! – не менее громко ответил ему Иуда чуть ли, не кидаясь на юношу. – Не веришь мне можешь спросить у своей подружки. Тупобреды населяли все земли Волшебного Королевства, как и гномы!
Молодой человек недолго думая повернул голову в сторону Янины чувствуя боль в шее видимо от того что тупобреды их побили пока везли в крепость. Заметив на лице принцессы отчаянное выражение лица, он понял что это правда.
- Он не врёт Саша, - тихо сказала принцесса словно бы сама, боясь этих слов.
- Ну, что убедился?! – продолжал восклицать Иуда, нервно расхаживая перед пленниками.
- И всё же ты был не прав и поплатишься за это, - признавая свою ошибку, ответил Саша, ни капельки не боясь гнева предателя.
Мужчина, услышав последние слова, казалось бы, пришёл просто в истерическую ярость. Приблизившись к юноше настолько близко, что его брюзжащая слюна долетала до Саши, Иуда сказал ненавистным голосом:
- Твои угрозы бесполезны юнец! Ты в моих руках! – Сделав небольшую паузу, Иуда громко позвал тупобредов. - Стража отправьте пленников в темницы! А этому особо разговорчивому юноше задайте хорошую порку!
После того как всех четверых схватили по рукам и стали тащить за собой послышался визг близняшек от боли. Принцесса полная отчаянья даже не могла сопротивляться, а Саша же уходил с честью.
- Правда порезала тебе глаза Иуда значит, твои намерения были именно такими! – громко сказал предателю на прощанье юноша когда его уже последнего выводили из зала. – Значит тупобреды не настолько умны чтобы понять этого!..
После этих слов пленников, наконец, вывели из зала и разъярённый мужчина продолжал нервно расхаживать по залу. Иуде было не свойственно проклинать своих врагов громкими ругательствами. Наоборот после такой откровенной беседы он старался прийти в себя и трезво оценивать ситуацию. Ходьба по залу взад и вперёд успокаивала его.
Тем временем пленников весьма грубо вели по мощённым грязным коридорам подземелья в которых было невероятно холодно и темно. Помимо стоящих стражей тупобредов в камерах за железными тяжёлыми дверями были слышны завывания пленников, по-видимому, сходивших с ума. В подземелье напрочь отсутствовали окна и поэтому из-за стойкого запаха сырости здесь одновременно был и иней и росший в некоторых местах мох. Темницы крепости Иуды были самым страшным местом где приходилось побывать путникам.
Надя как всегда дрожала больше всех от страха. Пробегавшие по полу огромные крысы наводили ещё больший ужас. Наконец когда конвой тупобредов остановился перед очередной дверью, ведущей в темницу, Сашу без разговоров повели куда-то дальше вдоль коридора и это напугало всех ещё больше. Однако ничьи попытки и просьбы не разлучать их никого не волновали. Янину, Веру и Надю грубо запихнули в темницу и с гулким эхом закрыли за ними дверь.
- Верните Сашу! Эй, слышите вы! – слышался приглушённый отчаянный крик принцессы и Веры, а так же их стук кулаками в дверь. Но это было бесполезно.
Вскоре стали слышны отдалённые хлестки плети и громкие вскрикивания от боли. Это заставило всех троих замолчать и почувствовать настоящий страх. Наконец ещё через несколько минут дверь в темницу снова со скрипом открылась и на каменный холодный сырой пол упало обессиленное тело Александра. Дверь снова с сильным эхом закрылась, после чего шаги и лязганье доспехов конвоев удалилось.
В темнице, куда грубо бросили всех четверых пленников, было, как и во всём подвале влажно, пахло сыростью, а темнота освещалась лишь тусклым лучиком дневного света попадавшего через узенькую решёточку под высоким потолком. Так что при самом большом желании пленник не мог даже добраться до неё. Через это окошечко буквально в четыре небольших мощёных камня в темницу попадал свежий воздух, но даже с учётом того что он был морозный его было не достаточно чтобы проветрить стойки терпкий запах непонятно чего. Создавалось впечатление, что здесь постоянно кто-то потеет.

Глава 14

Откашлявшись и встав на ноги, Саша помог подняться всем остальным своим путникам и стал отряхивать одежду, после потирая суставы рук до боли, натёртые о верёвку.
- Ну, я им ещё покажу, - злорадно, но тихо говорил юноша. Видимо он больше не хотел нарываться на грубости, однако успокоить себя всё никак не мог. – Напали из-за спины, отобрали меч, да ещё и в плен взяли.
- Успокойся Саша, - тут же одёрнула его принцесса, прекрасно понимая, что это всё пары эмоций и не более того. – В конце концов, мы хотя бы ещё живы. Вы как девочки в порядке?
- Да, - ответила Вера как всегда уверенным голосом. Создавалось впечатление, что она готова вынести любые трудности их путешествия.
- Здесь холодно и страшно, - высказала свою точку зрения Надя дрожащим голосом. Беседа с Иудой не была для неё приятным мероприятием, от которого девочка до сих пор не могла отойти.
- Ничего сестрёнка сейчас мы отсюда выберемся, - обнадёживающе сказал Саша, положив ей руку на плечо и давая всем понять, что в его намерениях полно решимости идти до конца. Юноша, подняв взгляд, стал внимательно смотреть на окно, видимо пытаясь найти способ дотянуться до него. После он взглянул на дверь и, подойдя к ней, предпринял первую, но самую глупую попытку толкнуть её. Естественно это ни к чему не привело. Саша только намочил себе руку от холодного конденсата который был близок к тому чтобы превратиться в иней. – Странно. – Удивлённо хмыкнув, добавил он. – Изо рта пара нет, а вода почти замёрзшая. Никогда не видел её в таком состоянии.
- Здесь вообще трудно что-либо увидеть, - тоже оглядывая камеру, сказала Янина. Надя, стоявшая рядом с принцессой, боялась даже отпустить её руку. Видимо девочке совсем не хотелось потеряться в абсолютно тёмной темнице с сырыми от влаги стенами. – Такая тьма хоть глаз выкали.
- Это точно, - подтвердил Саша. Он был единственным кто осмеливался всё ощупать. Поняв что стены, сделанные из камня наверняка толстые и прочные, юноша всё-таки решил подойти к окну, но сделав несколько шагов вперёд, он почувствовал что под ногами вместо твёрдого камня появилось что-то мягкое и хрустящее. Присев на корточки Саша осторожно взял трясущейся рукой что-то ломкое и сухое. Преподнеся руку поближе к глазам он, пошевелив пальцами, наконец понял что перед ним пожухшее от времени сено. – Кто-то даже сделал здесь подстилку. Оказывается Иуда и его единомышленники не совсем звери. Они ещё думают о комфорте.
Но как только Саша сказал это и выпрямился он вдруг услышал шуршание справа от себя. Оно заставило юношу вздрогнуть от неожиданности и напрячься. Замерев на одном месте, он взволнованно, но чётко сказал:
- А ну не двигайтесь. Похоже, что здесь кто-то есть.
Его слова заставили всех напрячься не меньше. Надя же даже испустила лёгкий писк на грани плача. Девочке отнюдь не хотелось чтобы здесь их поджидал кто-то ещё. Принцесса и Вера же смотрели, то на пытающего разглядеть в темноте источник шума Сашу попадавшего под свет из окна, то на место которое было им указано.
- Что там ты видишь? – тихо спросила Вера. Похоже, она была единственной кто больше всего был любопытен в этой ситуации чем взволнован.
- Это крысы, - вдруг неожиданно для всех четверых ответил чей-то голос с противоположного боку. Видимо у стены слева был ещё один пленник, но из-за почти абсолютной темноты его не возможно было заметить даже сейчас.
Услышав шарканье ног, похоже, приближающиеся к ним все четверо резко развернулись. Наде чтобы её визг не разнёсся по всему подземелью принцессе опять пришлось заткнуть рот рукой. Этот метод был хоть и грубый, но весьма действенный.
- Кто вы?! – резко и сурово спросил Саша, отчаянно пытаясь во тьме разглядеть пятого пленника. Но был виден только смутный тёмный силуэт. Продолжавший, медленно идти к ним. – Стойте и не приближайтесь пока не дадите ответ!
- А что ты мне сделаешь Саша? - надсмехаясь своим хриплым и каким-то даже недружелюбным голосом, сказал пленник. Он, игнорируя предупреждения, продолжал подходить, тем самым пугая всех ещё больше. Однако как только неизвестный пленник вышел в свет, попадающий в окно, и остановился перед Сашей, тот заметил, что пленник был ниже его на голову и весьма среднего телосложения. Кожа его была какого-то мутно-водяного цвета. На сутулых плечах была одета потрёпанная серая одежда, состоящая из накидки больше похожей на плащ. Затёртые кожаные сапоги напоминали байкерские и были стоптанными набок, потому что пленник косолапил. Лицо было на удивление откормленным и даже саленным, поблескивая на свету. Чёрные глаза казались бездонными, а соломенные сухие серые волосы торчали клочьями в разные стороны. – Ударишь что ли отобранным мечом? – После этих слов неизвестный мужчина лишь саркастически зло посмеялся, смотря на юношу. Отчего всем было не по себе. – Леший я. Такой же пленник, как и вы. И звать меня Марс.
На мгновение наступила очередная пауза. Саша, одновременно услышавший много удивительного для себя, не знал какой вопрос ему задать первым, но всё-таки решился.
- Откуда ты знаешь, как меня зовут? – спросил он поражённым голосом. Юноша прекрасно понимал, что наверняка запомнил бы такого странного существа, если бы видел его раньше.
- Вот чудак! – весьма громко усмехнувшись, воскликнул Марс своим всё-таки не добрым голосом. Похоже, что он вообще не боялся, если их услышат и придут конвоиры тупобреды. – Ты думаешь, я ничего не слышал, о чём вы сейчас говорили? Извини, но я ещё достаточно мало просидел здесь, чтобы стать глухим.
- Подождите, - вдруг перебила их обеих Янина и с ещё большим удивлением, уставившись на Марса. Она уже и думать забыла о том, что здесь ползают крысы, её удивлению как и удивлению Веры не было предела. Однако принцесса знала ещё и то чего не знала девочка. Саша же был весьма поражён тем, насколько они уязвимы и, похоже, его уже не слишком интересовало, кто или что стоит перед ним. Тем не менее, принцесса спросила одновременно осторожно и недоверчиво, словно это не могло быть. – Вы сказали, что вы леший?
- Да, а что это вас как то не устраивает? – спросил всё так же грубо Марс. Похоже что он в темноте темницы не мог признать того кто перед ним стоит.
- Нет, но просто ваш вид вроде бы как вымер ещё сотни лет назад?.. – говорила уже достаточно неуверенно принцесса больше сама себе, чем всем присутствующим. Девушка словно пыталась убедить сому себя, что не спит. – Насколько мне известны вы были истреблены хищниками и охотниками.
- Как видишь, часть из нас уцелела и продолжает жить племенем в лесу, - констатируя факт, ответил Марс. – Я всегда говорил о том, что оружие бессильно против природы. Ведь если бы не мы, то кто бы тогда отчищал лес от заблудившихся злых и добрых существ?
- У, - растягивая звуки, отметил Саша. – Похоже, что о своём королевстве вы вообще ничего не знаете принцесса.
- Значит стоит понимать по словам этого юнца, что ты принцесса Янина дочь того самого Николая Мудрого? – тут же спросил Марс.
- Именно так, - ответила Янина. Впервые из её уст это звучало как ничего особенного без всякой чести и самоуважения. Видимо девушку, сильно интересовал другой вопрос.
- Вы блюдите за порядком в лесу?! - поражённо спросила Вера. Её широко раскрытые глаза опять были на грани изумления. – Вот здорово, а я думала, что лешие только в сказках бывают.
- Вообще-то мы и есть в сказке, - сказал саркастически Саша.
- Да только в весьма суровой и жизненной, - подметил не менее саркастически Марс. Похоже, что ему доставляло удовольствие запугивать своих сокамерников. Надя, которая, наконец, перестала мычать, была отпущена Яниной, но всё, же боялась даже на миллиметр отодвинуться от принцессы. В сознании девочки чётко рисовались две фигуры крыса за спиной и леший перед глазами, наполненными страха.
- Простите, но я никак не могу понять, за что, же вас посадили в темницу? - продолжала расспрашивать Янина. Она, похоже, была единственной, кто не видел в лешем никакой угрозы, и воспринимала его как доброго, но плохо воспитанное существо. – Вы что тоже как и мы как-то насорили Иуде?
- Я занимался шпионажем за тупобредами специально заставляя блуждать их в лесу и гибнуть от голода, - ответил Марс. В его словах неожиданно для всех появилась какая-то особая жестокость, а в глазах засверкал гнев. – Ну и, в общем, они меня выследили и поймали. Слава богу, хоть остальные соплеменники успели скрыться. Но ничего, как только я выберусь отсюда, они у меня попляшут! – При этом Марс с хлестком ударил кулаком в ладонь, и послышалось приглушённое эхо. – Будут знать, как нападать на нас и на гномов.
- Вы тоже подверглись их атакам? – встревожено и быстро спросила Янина.
- Конечно! – удивлённо воскликнул Марс. – Иуда, по-моему, совсем с ума сошёл. Не весь кем себя возомнил. Герой в кавычках!
Последние слова были сказаны с особой яростью, так что леший даже развернулся, чтобы подчеркнуть их значимость. В гневе он всегда говорил, импульсивно делая беспорядочные жесты руками.
- Робин Гудом, - подсказал ему Саша начинавший, наконец, понимать, что леший не такой уж и отрицательный герой как это кажется на первый взгляд. – Борется якобы просто так за бедных, отбирая всё у богатых.
- И давно вы уже здесь сидите? - сочувственно спросила Вера. Слушая рассказ Марса, она поняла, что леший достаточно благородный, чтобы его уважать.
- Четыре месяца, - всё же с досадой, но и неудержимой злобой ответил Марс. При этих словах он достаточно выразительно про жестикулировал рукой. – А вы, то все четверо, за что именно сюда угодили?
Принцесса, перед тем как ответить на этот вопрос достаточно тяжело вздохнула полной грудью. Видимо сложившаяся ситуация была на её взгляд безнадёжной.
- Мы впятером отправились на борьбу с Иудой, который уже год нас завоёвывает, - сказала Янина. – Вначале я вообще планировала провести переговоры, но они не состоялись потому, что мы были преданы, по сути, дважды. Сперва самим Иудой, а после ещё и его пособником гномом Моисеем.
- Будь он не ладен, мелкая шавка, - злобно прокомментировал Саша, показывая своей интонацией всю агрессию, направленную на бывшего друга. – Как только встретимся с ним, он у меня за всё ответит.
Вере было неприятно слышать эти слова от брата. Она всё ещё искренне верила в то, что Моисея можно переубедить в его не правоте, но, однако озвучивать это она побоялась, а вернее просто не захотела вступать в конфликт с братом.
- Подождите, - вдруг удивлённо перебил их обоих Марс, уставившись на всех вопросительным взглядом. - Вы хотите сказать, что гном предал короля?!
- Да, - с тяжестью в голосе подтвердила Янина. – Моисей привёл нас в специально подстроенную ловушку, так что мы были взяты в плен тупобредами в Северных Горах как раз там где нам никто не смог бы помочь. Ведь здесь обитают одни хищники и собственно все его сторонники.
- Странно, - словно не веря своим ушам хмыкая, сказал Марс. Он начал расхаживать в темноте темницы не обращая внимания на то, как все четверо пленников одновременно вертят головой из стороны, в сторону наблюдая за ним, словно они были зрителями теннисного матча.
- Что именно здесь странно? – спросил Саша, который был уже привыкший ко всем предательствам, но, правда, они его не радовали.
- Насколько мне известно, гномы одни из самых преданных существ Волшебного Королевства, - пояснил Марс. – Если Иуда как человек мог поддаться искушению и предать короля, то ваш Моисей без чужой помощи никогда бы до этого не дошёл.
- То есть вы хотите сказать, что Моисей не сам нас предал? – не совсем понимая ход мысли, переспросила Янина.
- По крайней мере, раньше в древности предательство у гномов считалось самым страшным преступлением, за которое в наказание была смертная казнь, - сказал Марс. – Сейчас же такого нет, но инстинкты заложенные природой остались. Если гном кому-то предан, то это точно наверняка. – После, словно бы раздумывая и одновременно давая пищу для размышлений добавил леший. – Мне кажется, ваш друг не сам вас предал. Если он сработал на Иуду, то наверняка это его рук дело. Ведь хорошо подготовленный рыцарь умеет путать сознание людей, оказывать на них влияние своими на первый взгляд благородными убеждениями и силой воли. Все эти качества в Иуде и подтверждают его лидерство в восстании против короля.
- Вот видите, я же всегда говорила, что Моисей не причём! – радостно как маленький ребёнок воскликнула Вера, даже хлопая в ладоши. Её звонкая радость была очень кстати в заглохшей темнице, где настроение остальных было подавленным.
- И в этом можно быть уверенными, - подтверждая слова девочки, сказал Марс. – Скорее всего, что небольшая, но искренняя беседа вас с Моисеем убедит его в ужасе собственной ошибки. Только не судите его строго, гномы к этому чувствительны.
Последние слова Марс сказал как то одновременно настороженно и строго словно бы искренне переживал, хотя, наверное, так оно и было. Саша, слушая всё это, поражался тому, как леший быстро менял своё отношение к ним. Если вначале их разговора Марс был строгим, ужасным и диким, то сейчас он готов был стать преданным другом. Однако его мудрым словам юноша почему-то не спешил довериться.
- Возможно это и так, но всё, же я бы предпочёл проверить это при встрече, - высказал он свою точку зрения.
- О, я уверяю тебя, что это не составит большого труда, - сказал Марс.
- Значит, мы ещё сможем его спасти? – делая радостный вывод, спросила Янина, которая ещё раз хотела в этом убедиться и когда на неё саму удивлённо взглянули, она добавила. – Мне приятно осознавать, что Моисей не предавал моего отца и до сих пор остаётся ему, верен. Просто его рассудок смутили.
В словах девушки была теперь точно такая же нотка надежды и радости как у Веры. Со стороны это выглядело весьма наивно.
- И стоит иметь в виду, что Иуде в этом нет равных и убеждение в правоте своих действий его главная сила, - пояснил Марс. – Иначе сами подумайте, как бы он убедил тупобредов стать его армией. Не думаю, что дело здесь только в искренних намерениях помочь, хотя как раз ими та он и прикрывается.
- Ладно, - сказал Саша после того как леший им всё рассказал. - Раз так всё замечательно складывается, может, мы всё-таки подумаем о том, как отсюда выбраться?
Сказав эту фразу, он снова посмотрел на маленькую решётку под потолком и подошёл к стене поближе. Было сразу же ясно, что до неё так просто не добраться. Марс, услышав наивность юноши, решил его критически подбодрить:
- Высота до решётки не меньше трёх метров, а за дверьми куча стражей тупобредов. Да и сама дверь надёжная.
- То есть ты хочешь сказать, что сбежать отсюда не реально? – подозрительно, но не панически спросил Саша не очень, то веря в сказанное. В темноте он пытался разглядеть при этом выражение лица лешего.
- Я не говорил о том, что это не реально, - тут же поправил его Марс. – Однако это сделать не очень-то легко.
- Но нам нужно отсюда выбраться, - вмешалась в разговор Янина, переводя взгляд с одного на другого. Девушка говорила как настоящий воин словно бы напутствие перед боем. – Ведь мы отправились в Волшебное Королевство не для того чтобы попасть в плен, а чтобы обезвредить предателя. Вы сможете помочь нам в этом? И мы вместе убежим.
После наступила не большая пауза. Леший явно что-то знал, но не спешил с ответом. Гоняя мысли в своей голове, он смотрел, то на одного пленника, то на другого и видел, как четыре пары глаз смотрели на него с надеждой, и у каждого она была выражена по-своему. Александр, конечно же, оставался смел и даже высокомерен, а вот Надя своим взглядом, как и Янина просто молила о жалости к ним. По блестящему взгляду Веры было понятно, что ей нужны лишь приключения и поэтому задерживаться, здесь она не желает.
- Да, пожалуй, что я здесь тоже засиделся, - говоря сам собой начал вслух Марс, расхаживая по темнице взад и вперёд, но после всё-таки дал ответ. – И раз в мои обязанности входит помогать заблудившимся в лесу хорошим существам я вам так и быть помогу. Мы побежим сегодня ночью. Когда в крепости не будут спать только караульные. Но имейте в виду что всё должно быть тихо иначе нас как пить дать поймают.
- Разумеется, - ухмыльнувшись, сказал Саша. Слова лешего привели всех в радостное расположение духа и почему-то сразу же давали какую-то уверенность и надежду.
- Как отсюда выбраться я уже давно продумал, - продолжил рассказывать Марс. Из его слов было ясно что он уже давно всё спланировал. – Решётка которую мы видим под потолком находится снаружи прямо над уровнем земли. То есть если вам удастся поднять меня на такую высоту я смогу её вырвать.
- У тебя на это хватит силы?! - недоверчиво спросил Саша которого явно удивили эти слова. Леший не был похож на крепкого кочка.
- Вообще-то Саш, лешие одни из самых сильных физически существ в Волшебном Королевстве, - осторожно сказала Янина, давая юноше понять, что не стоит оскорблять их единственную надежду на спасение.
- Пролезть в это окошечко я думаю должны все, - пропуская слова Саши, мимо ушей продолжил Марс. – Другое дело что при этом мы сильно испачкаемся принцесса.
На удивление уже всех Марс становился всё более заботливым нежели неприветливым и грубым. Он даже стал чтить статус своих пленников. Видимо их рассказ убедил его в том что это хорошие люди.
- Это не имеет значение в данной ситуации, - без колебаний ответила Янина.
- Тогда как только мы выберемся на улицу, то по моим подсчётам должны будем оказаться как раз на внутреннем дворе крепости и поэтому нам придётся быстро бежать, - продолжил Марс и остановился взглядом на близняшках.
- Ну, допустим мы возьмём их на себя, - понимая намёк на медленный бег девочек, сказал Саша.
- В таком случае всё должно получиться, - ответил Марс. – Главное не попасться никому на глаза, что будет очень сложным, учитывая то, что нам даже придётся войти внутрь крепости потому что через высокие стены не перебраться.
- А может нам лучше попробовать сбежать через другую темницу? – предложила Вера, понимая насколько всё сложно. – Ведь получается что та стена выведет нас из крепости сразу же.
- Возможно, это бы и сработало да только вот ломать две крепких двери бесшумно, объясняться с пленниками той темницы, да ещё в придачу ко всему очень длинное ледяное море где вода никогда не застывает, но способна заморозить тебя насмерть за несколько минут если ты в неё попадёшь, - расписывая перспективы, сказал Марс. Вера, услышав такой ответ, даже сглотнула от ужаса. – Нет исключено. Этот вариант точно провальный. – Леший сделал небольшую паузу и продолжил. – Итак, - хлопнув ладошами раздумывая, сказал он. – Выйти из самой крепости, конечно же, будет не просто. Именно поэтому это самая сложная часть плана представление, о которой я не имею.
- То есть ты хочешь сказать, что нам придётся импровизировать?! – возмущённо разводя руками, воскликнул Саша, совсем забывшись, где они находятся, за что сразу же услышал резкий шик от принцессы и Веры. Они обе приложили палец, к губам призывая к тишине. Боязнь быть услышанными нависала весьма сильно. Юноша, конечно же, эмоционально не утих, но обратил на это внимание и стал возмущаться шёпотом, что было крайне забавно. – И только тогда мы возможно сбежим?!
- Да, - ответил ему более спокойный Марс, сам прекрасно понимая, что это не приятная новость. Он, смотря юноше в глаза, показывал ему это всем своим тяжёлым взглядом. – К сожалению, у нас нет никого, кто бы знал крепость. Всех пленников привозят сюда с закрытыми глазами и именно поэтому, никому ещё не удавалось отсюда сбежать.
- А откуда тебе знать, что получится у нас? – уже тоже засомневавшись в успехе операции, спросила Янина, но всё, же шёпотом.
- Да, ладно вам, - отмахнувшись беззаботно, сказала Вера, в чьих глазах снова загорелся азарт приключений. – Это же так здорово!
- Ну, кто-то же должен быть первым, - не обращая внимания на слова девочки, ответил Марс и продолжил делиться планом. – Так вот как только мы любым из способов преодолеем главные ворота, или перелезем удачно через стену мы побежим через Северные Горы в сторону елового леса. Ну, а там конечно уже кому куда нужно. Мне к своим в племя вам к своим.
- Подожди, - подозрительно остановил его Саша и спросил, смотря на лешего прищуренным взглядом. – Откуда ты знаешь, где что находится с каждой стороны крепости, если сам говоришь, что всех в неё вводят с закрытыми глазами? Нескладно получается.
После этих слов в подозрение уже впали все без исключения и пытливо смотрели на лешего. Однако тот не чувствовал себя не уютно.
- Я не думаю, что Иуда такой талантливы солдат и не смог додуматься поставить крепость входом в сторону своего противника, чтобы если на крепость нападут, была возможность выкатить большие орудия, - спокойно ответил Марс. – Я так же более чем уверен в том, что здесь уйма потайных ходов, но вот найти их будет сложно, а перед главными воротами у крепости вообще может быть поднимающийся мост над обрывом или ещё чем-то. – Марс после объяснений сделал не большую паузу и, поменяв интонацию, серьёзно спросил, глядя на пленников. - В общем, так вы хотите сбежать или нет?
Однако ответ на этот вопрос почему-то не прозвучал быстро, как ожидал леший. Саша вдруг почувствовал, как у него в горле появился какой-то колкий комок, помешавший ему сказать да. Юноша даже не мог понять из-за чего это. Принцесса Янина даже, наконец, отпустив всего боящуюся Надю, тихо отошла в сторону и, посмотрев на решётку, опустила взгляд в пол. Однако вскоре решительно подняв, его она, первая нарушила зависшее молчание. Близняшки не осмеливались что-либо сказать, и даже Вера погрустнела, будто ей напомнили о чём-то плохом.
- Что? – удивлённо и ничего не понимая, спросил леший, разведя руки.
- Послушай Марс, - наконец сказал Янина решительным голосом, но в тоже время мягким и благодарным. – Спасибо тебе за то, что хочешь помочь, мы это очень ценим, но, к сожалению, мы пришли сюда, не сбегать. Мы должны остановить Иуду ведь в нас верит всё королевство. Мы их надежда на спасение.
- И кроме того нам нужно вернуть Моисея, - тут же добавила Вера давая понять Марсу насколько всё серьёзно. Так как в последовавшей очередной паузе больше никто не решался что-либо сказать леший решил дать свой совет.
- Послушайте меня очень внимательно, - тихо и серьёзно говорил он, смотря пленникам в глаза. – Конечно же, ваши намерения добрые и вы знали, на что идёте, но сказать честно вы даже не представляете, каким стал этот грязный предатель. – Здесь Марс специально сделал паузу, чтобы подчеркнуть значимость сказанного. - Вразумите сами. У него целая армия, а вас всего четверо. И меч и тот отобран. Вы уже поговорили с ним один на один и поняли своё бессилие. Убеждение на Иуду не действует. Поэтому спасайте свои шкуры и собирайте войско.
- Из кого? – тут же напомнила ему Янина тихо, но эмоционально.
- Я обещаю вам в этом помочь, - тут же сказал Марс. – Мы можем, сбежав, отправится в моё племя. Лешие весьма сильные войны и хорошо знают лес. По крайней мере, лучше, чем тупобреды. И мы тоже не жалуем режим Иуды.
После таких одновременно откровенных и обнадёживающих слов все четверо серьёзно задумались. Впервые за всё путешествие им предлагали серьёзную помощь. И от неё глупо было отказываться, но и верить всем подряд тоже не было правильно. Наконец переглянувшись, Янина и Саша поняли, что особого выбора у них и нет. Близняшки смотрели на них как на настоящих взрослых принимающих ответственное решение.
- Хорошо, - наконец сказала принцесса. – Мы поверим тебе Марс, но только от безысходности. – При этих словах девушка смотрела на лешего очень серьёзно. – И мы искренне надеемся, что ты нас не подставишь.
- Можете быть уверены, я не принадлежу к числу этих изменщиков, - брезгливо, но понимающе ответил Марс и после добавил. – Ну, так что отправляемся в моё племя за подмогой?
При этом леший вытянул свою руку с когтями вперёд, призывая всех сделать так же чтобы, морально закрепить союз. Девушка, взглянув на руку, почему-то почувствовала тепло, и доверие хотя лешие всегда были холодные.
- Но разве мы оставим Моисея здесь? – печальным голосом спросила Надя, видя, как принцесса уже хочет положить свою руку сверху для закрепления.
- Мы вернёмся за ним обязательно, но только чуть попозже, - обнадёживающе ответил Марс. Он посмотрел девочке в глаза как то по-доброму, и та поняла, что леший не врёт. – Даю слово. Хорошо?
Надя лишь своим наивным взглядом посмотрела на лешего и качнула головой в знак доверия и согласия. Теперь казалось, что сомневаться было уже не в чем и принцесса начала медленно вытягивать руку, смотря лешему в глаза, однако Саша её остановил.
– Прежде чем я дам своё согласие можно задать последний вопрос? – эти слова юноша сказал с весьма серьёзным видом, что не могло не насторожить принцессу. Ведь та совсем не ожидала, что воцарившееся доверие и молчание вновь нарушится. Теперь все вопросительно взглянули на Сашу и тот, наконец, договорил. - Слушай Марс скажи, а почему ты сам не сбежал раньше, раз ты знаешь, как это сделать?
- Потому что одному это совершать опасно и практически невозможно, - весьма убедительно ответил леший, давая понять своей интонацией, что подозрений уж чересчур много.
После принцесса Янина, уже больше не раздумывая, положила свою правую руку на руку лешего и тут же почувствовала леденящий холод. Создавалось впечатление, что Марс только что вылез из ледяной воды и промок насквозь. Однако это была их обычная температура тела, при которой они спокойно живут. Люди же им кажутся вечно горящими.
Следующую руку бес колебаний положила Вера. Девочка, поняв то, какое значение этому придают её друзья, считала это весьма важным. Она даже привстала на носочки, чтобы удобно дотянуться своей детской ручкой. Марс и Янина специально опустили свои руки пониже. Следом Надя, как и всегда, последовала за своей сестрой. Она считала, раз так поступают все, значит это разумно.
Наконец когда Саша остался последним и смотрел, с каким энтузиазмом и верой делался этот неформальный обряд, решил тоже принять в нём участие. По сути, юноша понимал, что у них на самом деле просто нет другого выбора. Положив свою руку последним с определённой долей силы, так словно делал ударение в слове, он дал своё согласие.
- Ну, вот и отлично! – негромко и хрипло восклицая, сказал Марс, опуская свою руку, что сделали и остальные вслед за ним. – Теперь мы закрепили свою договорённость морально и того кто её нарушит, постигнет самый страшный суд. – Здесь леший сделал многозначительную паузу и добавил, строго смотря на всех. - Угрызение совести.
- Серьёзный аргумент, - насмешливо сказал себе под нос Саша, слабо веря в суровость этого наказания. Однако что называется учить жизни, его в этот раз никто не стал.
- Так, - продолжал Марс, который уже больше походил на своеобразного инструктора, которого почему-то все слушали, не смотря на грубость голоса. - Раз мы поставили перед собой такие серьёзные задачи на грядущую ночь, то советую сейчас всем хорошенько выспаться, потому что у нас в запасе где-то шесть часов, так как ужин приносили недавно.
- Забавный у тебя способ ориентироваться во времени, - в очередной раз, усмехнувшись, сказал Саша, проходя в темноту темницы и опускаясь на сено. По-видимому, юноша в отличие от своих спутниц совсем забыл про крыс или, по крайней мере, не боялся их. Сухая трава под ним была хоть и жестковатой, ломкой, но всё, же после долгого лесного похода очень приятной. Как только Саша удобно расположился, то практически сразу же почувствовал, как сильно хочет спать. Его веки становились тяжёлыми и слипались. Сквозь звонкую зевоту раздававшуюся эхом он добавил. – Ладно, Марс дело говорит надо выспаться.
- Но здесь, же крысы! – стараясь говорить потише, напомнила ему Янина. При этом Надя вновь прижалась к девушке.
- Не стоит беспокоиться принцесса, - заверяя, сказал Марс, и тоже опускаясь на сено. – Они не нападают на людей.
Этот аргумент хоть и был весомым, но не обнадёживающим. Похоже, что женскому полу не хотелось даже чтобы они просто ползали здесь, но сделать ничего было нельзя. В итоге после нерешительных колебаний Янина первая, а затем и близняшки решили опуститься на настил, но забились в самый дальний угол. Как это было не странно, но сон вскоре одолел всех.

Глава 15

Марс, с огромным усилием вцепившись в маленькую проржавевшую решётку своими земляными холодными пальцами, выражал на своём лице крайнее не удобство положения, в котором он сейчас оказывался. Леший стоял на плечах Саши и можно сказать тянулся изо всех сил до решётки под потолком. Принцесса и полусонные близняшки, смотревшие на всё это со стороны, боялись издать лишний звук и сожалели о том, что ни чем не могут помочь. Саша, стоя лицом к стене, плотно сжал зубы, так как когтистые ноги лешего больно давили на плечи. Про себя юноша поторапливал Марса, не понимая, почему тот так долго возится.
Вскоре в полуночной тишине темницы раздался скрежет, заставивший всех затаить дыхание. Однако никто из тупобредов, похоже, не слышал, как в камнях расшатывали решётку. Леший, чувствуя, что долго он на такой высоте продержаться, не сможет, наконец, дёрнул изо всех сил и решётка вылетела из окошечка, в которое была в монтирована. Отдача при выдёргивании решётки была настолько сильной, что Саша, пошатнувшись вместе с Марсом, упали на пол. Вырванная решётка гулко стукнулась об пол.
- Осторожней! – испуганно спохватившись, сказала Янина под взвизг близняшек. Принцесса тут же подбежала к упавшим и, склонившись, помогала им подняться. – Вы в порядке?
- Вроде бы ничего, - сказал Саша, садясь на пол и держась за затылок. – Только вот головой ударился. Гудит.
- Дай посмотрю, - тут же взволновано сказала Янина, и заботливо потрогав его волосы своими руками. Так как в темноте после наступления ночи вообще ничего не возможно было разглядеть, девушка пыталась определить травму на ощупь. Но, ни следов крови и уж тем более трещин она не нашла. Лишь огромная шишка выпирала теперь на затылке.
- Да нормально всё, - отмахнувшись, сказал Саша и поднялся. Ему никогда не нравилось когда рассматривали какие-либо его раны и ссадины.
- Ну что ж решётку нам вырвать удалось, - сказал Марс, вертя в руках кусок железа, состоящий из соединённых между собой прутьев. Он внимательно её рассмотрел, а после чего указав пальцем на наконечники, добавил. – Да забавные они ребята. Смотрите, на какое маленькое расстояние решётка входила в стену. Ещё и поэтому нам удалось её так просто вырвать.
- Ничего себе просто, - прокомментировал Саша. – Сам отлетел в дальний угол и говорит что это просто.
- Ладно, всё это мелочи, - сменил тему Марс, бесцеремонно бросив решётку обратно на пол. В этот раз она упала более тихо, так как подстилка из сена смягчила удар. Такое поведение лешего встревожило пленников. Они постоянно боялись, что их услышат, однако леший в очередной раз их успокоил. – Да не волнуйтесь вы так. Сейчас вся охрана спит. Тупобреды дневные существа, поэтому они спят ночью как убитые. В этом заключается ошибка Иуды в охране узников. Впрочем, нам какое дело до этого. Сейчас Саша тебе придётся снова меня поднять, чтобы я вылез на улицу и попытался что-то найти на подобии верёвки, чтобы бросить её вам.
- Подожди, - вдруг вновь настороженно сказал Саша, переводя дыхание, участившееся от напряжения. – А почему это ты должен вылезти первым? И где потом нам гарантии, что ты нас не бросишь?
Услышав всё, это леший лишь глубоко и печально вздохнул. Похоже, что его репутация никогда не была благородной и честной.
- Потому что мне не удастся поднять тебя, - пояснил Марс. – Или ты хочешь, чтобы первым вылез кто-нибудь из близняшек? А если там перед окном тупобред с топором? – Подобный аргумент был достаточно веским, чтобы продолжать не доверие. Девочки, услышав эти слова по отношению к себе, даже вздрогнули. - Принцессу тоже никто из нас не поднимет так высоко. Да и вообще она представитель королевской семьи к тому же девушка. Сомневаюсь, что она сможет оказать достойное сопротивление в случае нападения даже одного война. А по поводу того что я не брошу вас подумай сам смогу ли я один вырваться из крепости? Да даже если и смогу, то вы сейчас же можете поднять здесь бунт, и меня накроют.
Когда леший, наконец, закончил говорить, Саша понял насколько сильно, он оскорбил Марса своим не доверием. И в самом деле, им пора было бы уже закончить подобное отношение друг к другу.
- Всё теперь я вас успокоил? – спросил леший, пытаясь услышать ответ, так как ему всё это уже надоело.
- Да прости Марс, просто понимаешь в последнее время, начинаешь доверять очень не многим, - пояснил Саша. – Это всё сложившиеся обстоятельства.
- Господи, когда ж вы научитесь доверять друг другу вечно воюющие люди? - обречённо вздыхая, задал риторический вопрос Марс, но никто из пленников не понял его сути. – Ладно, давай поднимать меня снова.
Больше не медля, Саша, присев на корточки лицом к стене помог руками, заведёнными за спину и скрещёнными в ладонях Марсу подняться ему на плечи. После чего он медленно и с силой поднялся. От такой физической нагрузки у юноши заболела поясница, но он, разумеется, не говорил об этом. Все опять затаили дыхание, когда Марс крепко зацепившись руками за низ окошечка, под потолком стал подтягиваться, а Саша помогать ему в этом руками выпрямляя их вверх и держа лешего за ступни.
Таким образом, у Марса получилось просунуть своё тело в маленькое пространство окна, и крепко держась руками поднять за собой ноги. Вскоре он полностью исчез из виду, оставив пленников в напряжённом ожидании с поднятыми вверх головами. Саша даже не обращал внимания на сильную боль и усталость в плечах и руках от перенапряжения. Молчание возникшие в полуночной тишине одновременно было взволнованным и напряжённым. Марс, исчезнув из виду, больше не подавал ни признаков шума, ни даже тени от его силуэта, хотя было заметно как ярко светила на улице луна ровно поперёк окна темница.
Когда в подобном молчании прошла уже вторая минута, а в окне ничего не менялось Саша первым начал нервничать, но пока выказывал это своим видом. Однако мысль о том, что леший всё-таки их кинул, не покидала его, порождая злобу и гнев. Юноша уже собирался взорваться эмоциями когда, наконец, из маленького окна к их ногам спустили верёвку.
Упав на пол, она издала приглушённый звук и полностью распутавшись, повисла. Как не странно, но она была достаточно прочной, как заметил Саша, взявший первым её в руки и внимательно осмотрев.
- Странно где он её так быстро нашёл, - хмыкнув, сказал юноша, но голос Марса, издаваемый шёпотом, заставил его замолчать и прислушиваться.
- Я привязал её к дереву, - тихо шептал Марс. – Давайте начнём с близняшек я подниму их сам, а следом вы подниметесь.
Переглянувшись, принцесса и Саша в очередной раз убедились, что всё в порядке.
- Так Вера иди сюда, - позвал сестру Саша, поманив жестом руки. Девочка одновременно с интересом и робостью на лице подошла к брату. – Слушай внимательно. Сейчас я привяжу тебе эту верёвку за пояс, а ты будешь держаться за неё руками. Поняла? – Девочка лишь качнула головой. – Иначе подниматься тебе будет очень больно. – Услышав это, рядом стоявшая Надя взволновалась. - Чтобы этого избежать помогай себе ногами, упираясь в стену.
- Хорошо, - сказала Вера. Ей одновременно было и интересно и страшно это делать, но она не отступала. Крепко обвязав верёвку на поясе сестры, Саша ещё раз убедился, что всё надёжно держится, и после чего подняв голову, тихо скомандовал:
- Давай потихоньку.
Услышав команду, Марс сразу же начал медленно тянуть верёвку и Вера, почувствовав давящее напряжение под рёбрами от тугого обхвата петли испуганно вскрикнула. Она заставила взволноваться всех кроме юноши и лешего.
- Держись руками, - тут же напомнил Саша, сестре взяв её за бока и приподняв. Теперь девочка висела в воздухе, не чувствуя пол. – Петля только для страховки чтобы ты не упала.
- Боже мой, - взволнованно прошептала Янина, боясь за девочку. Надя даже опустила взгляд, чтобы не видеть этого.
По выражению лица Веры было заметно насколько ей тяжело висеть на руках. Девочке хотелось быстрее подняться, но Марс специально не спешил, так как не видел, как висит девочка.
- Главное не паникуй Вера, - шёпотом поддерживал сестру Саша, когда его руки уже не доставали до девочки. – Потерпи немного, ты держишься хорошо.
Возможно, что именно эти убеждения помогли девочке сосредоточится и моральная поддержка, оказала свою помощь. Вскоре она исчезла в маленьком окне, точно так же как это сделал Марс. Затаив дыхание оставшиеся в темнице пленники ждали, когда им снова бросят верёвку. Было слышно, как её отвязывали. Наконец в окне снова появилась тень лешего.
- Ловите, - снова прошептал он.
Как только верёвка вновь упала на пол, Саша поднял её и позвал к себе Надю, однако девочка, посмотрев на то, как мучилась её сестра от боли, явно не хотела подниматься таким способом.
- Мне страшно, - жалобным голосом сказала она, опасливо глядя на верёвку.
- Надя у нас нет другого способа выбраться отсюда, - шёпотом, но достаточно строго сказал Саша сестре, чем напугал её ещё больше. Их колебания тянули время, которого было мало.
- Ну, где вы там? – послышался голос Марса из окна.
- Сейчас тут Надя боится подняться, - ответил так же тихо Саша, подняв голову вверх. Услышав слова брата, Вера тут же решила поддержать сестру.
- Надя не бойся, мы тебя выдержим, - обнадёживающе сказала девочка, чьё лицо появилось в окне и теперь казалось ещё более маленьким. Но Надя, похоже, не верила словам сестры и та решила задать весьма жалостливый вопрос. – Неужели ты оставишь меня одну? Я же умру от скуки.
Однако это не смогло переубедить девочку, и она всё ещё стояла в нерешительности, боязливо поглядывая на верёвку.
- Надя, ну пожалуйста, не задерживай нас, - уже даже раздражённо начал говорить Саша, но принцесса, остановив его настороженным взглядом, опустилась на корточки перед девочкой, чтобы быть с ней на одном уровне и попыталась как можно более ласковее убедить её подняться.
- Надя послушай, - убеждённо и обнадёживающе сказала Янина, смотря девочке прямо в глаза. – Ты же пошла с нами, чтобы бороться с Иудой? Так неужели тебя остановит какая-то высота. – Принцесса специально делала паузы между словами, чтобы девочка успевала их обдумать. – Если Вера смогла сделать это, значит, и ты сможешь. Мы же не можем оставить тебя здесь одну. Ведь, правда?
После небольшой паузы Надя лишь качнула головой в знак согласия, всё же боясь что-либо сказать.
- Ну, вот и хорошо, - подбодрив, сказала Янина, выпрямляясь и давая руку девочке. – Пойдём и мя тебе поможем.
Не став больше сопротивляться Надя подала руку, и Саша удивлённый такому способу принцессы найти общий язык с его трусливой сестрой привязал верёвку. Вскоре, уже через минуту вся перепуганная, но, ни разу не вскрикнувшая Надя тоже исчезла в окне. После чего Саша вздохнул с облегчением.
- Слава богу, - сказал он.
- Вас мне поднять не удастся, но верёвка держится крепко, так что поднимайтесь на руках сами, - вновь послышался голос Марса, после чего верёвка в очередной раз упала на пол.
- После тебя принцесса, - показывая рукой на верёвку, сказал Саша. Девушке было приятно услышать от юноши хоть такие хорошие манеры, которых она поначалу в нём вообще не замечала.
- Благодарю, - всё же не скрыв удивления, сказала Янина и без лишних разговор взявшись за верёвку, стала подниматься. Саша, посмотрев, как девушка умело поднимается наверх при помощи рук и ног сильно этому удивился. Ожидая своей очереди, он тихо подошёл к двери темницы и убедился, что их никто не слышал. Наконец когда верёвка была брошена и ему, Саша лихо взобрался наверх быстрее всех. Причиной этому было то, что в школе по физкультуре у Саши всегда были самые лучшие оценки, и для него это не составило труда.
Как только Саша вылез из окна он практически сразу же, оказался подхвачен с обеих сторон под руки Марсом и Принцессой. Причиной этому было то, что окно находилось как раз над уровнем земли, где была застывшая от мороза грязь и глина. Морозный ночной воздух вызывал головокружение своей свежестью после пропахшей сыростью темницы.
Встав на ноги, юноша выпрямился и отряхнулся. Вся его одежда, как и у всех его путников, была измазана грязью. Марс тем временем отвязал верёвку от дерева и бросил её в окно темницы. Было слышно лишь как она, вновь глухо ударившись об пол, упала.
Осмотревшись по сторонам, все заметили, что Марс оказался прав. На внутреннем дворе крепости окружённым со всех сторон высокими каменными стенами не было возможности легко выйти. Спрятавшись за растущим рядом с их окном большим деревом, покрытым ледяной коркой все стали высматривать способ пробраться к выходу.
Ночное звёздное небо, освещаемое луной, казалось само, помогало беглецам рассмотреть пути отхода. На невероятно большом внутреннем дворе было огромное множество различных деревянных построек, возле некоторых из них горели костры, а тупобреды стоя рядом о чём-то оживлённо говорили и пытались согреться.
- Ночная стража, - тихо сказал Марс, вглядываясь во всё внимательно, чтобы не упустить ни одной детали. Посмотрев наверх стен крепости идущих по периметру, леший заметил там пушки и ещё одних тупобредов. – Вооружение у них серьёзное. Значит, поднять шум, мы не имеем права.
- Значит, делаем всё по-тихому, - делая вывод, предложил Саша, тоже пройдясь глазами по окрестностям. Он хоть и впервые в своей жизни видел крепость, но почему-то всегда представлял её именно такой. Сплошные оборонительные сооружения по периметру, колодцы с незамерзающей даже зимой водой, подземелья с продовольствием, загоны для животных возле которых стояли колесницы со шпилями на колёсах. Вглядевшись в них, Саша вначале не поверил своим глазам. Его удивлению не было предела. Существа, которых должны были запрягать по его понятию в колесницы, были ни на кого не похожи. А точнее сказать смешаны до неприличности. Они напоминали носорогов с лосиными рогами на голове. Так они выглядели ещё более воинственными. Слоны же обвешанные железными доспехами имели невероятных размеров бивни способные проткнуть насквозь кого угодно. От такого зрелища эмоции юноши быстро сменились на шокирующиеся. – Марс. Кто это такие?
Его вопрос, изданный испуганным шёпотом, привлёк к себе внимание всех путников рассматривающих двор крепости. Надя от ужаса даже не смогла сдержать писк, но принцесса вовремя её одёрнула, напомнив взглядом, что они сейчас находятся в крайне опасном положении и нужно соблюдать тишину.
- Увы, но это те животные, что пострадали от чёрного колдовства Иуды, - пояснил Марс грустным тоном. – Для того чтобы у его армии был хороший транспорт Иуда предложил скрещивать между собой самых диких и опасных хищников. И как видите, ему это удалось, конечно же, не без колдовства.
- Но это, же бесчеловечно, - шокированным шёпотом сказала Янина, смотря на огнедышащего льва, привязанного на цепях к четырём столбам. Он практически не мог двигаться, а тупобреды что стояли рядом с ним кидали ему тушки зайцев. Хищник злобно ловил их, демонстрируя своё могущество, но, похоже, что тупобредов это не беспокоило. Они лишь шутливо переговаривались друг с другом.
- А разве Иуда это человек? – удивлённо спросил Марс. – Ведь насколько хорошо сейчас видно он совершил преступление и против природы. Я не думаю, что все эти испорченные животные пришли к нему сами. – Здесь леший сделал специальную многозначительную паузу и продолжил. – Нет. Скорее всего, что это были обычные обитатели леса, жившие в естественной среде, но тупобреды завоёвывая королевство, подчинили их себе.
- Ты хочешь сказать, у вас живут тропические животные? – удивлённо спросил Саша, глядя на огнедышащего льва и олененосорога.
- Да, а что тут удивительного? – спросил Марс, не понимая вопроса. Принцесса тоже взглянула на юношу, так как будто тот сказал какую-то глупость.
- Нет, ничего, - мгновение спустя вспомнив, что он не дома ответил Саша. Порой всё же было трудно привыкнуть ко всем неожиданностям Волшебного Королевства, но эти были уж чересчур страшными.
– Ладно, может, тогда двинемся, - поторопил всех Марс. – Мы же, в конце концов, сбегаем. Давайте за мной, только тихо и быстро.
Больше не говоря ни слова, леший, пригнувшись в последний раз, взглянул на двор крепости и, убедившись, что их никто не видит, побежал вдоль каменной обледенелой стены, внимательно смотря под ноги, чтобы не запнуться. Остальные ни задерживаясь, отправились следом. Однако быструю перебежку вдоль стены пришлось остановить уже через несколько метров.
Завернув за угол многоугольной крепости, беглецы увидели хорошо освещаемую уличными факелами брусчатую площадь, на другом конце которой был главный вход с высокими воротами.
- Прячьтесь, - тихо, но достаточно эмоционально сказал Марс сам, приседая за большой камень, что был на углу. Остальные не медля, последовали его примеру. Повертев головой и осмотревшись, Марс, понял, что их прекрасно видно со спины как раз там, откуда они пришли. Оставаться здесь долго было не безопасно. Но тупобреды занятые кормлением животных небыли бдительны в данный момент, однако постовые на башнях вдоль стен могли их заметить. Недолго думая леший быстро поставил задачу. – Так нас замечательно видно, поэтому быстро ищем безопасный путь до тех больших ворот. За ними точно выход.
Такое положение заставило испугаться Надю, но Янина взяла её как всегда под свой контроль, а Саша и Вера высматривали вдалеке, как им пересечь площадь в два раза больше усеянную тупобредами делавшими какую-то работу. Они разгружали мешки огромных размеров, таская их по одному из подъезжавших колесниц запряжённых медверогами, а те в свою очередь отправлялись в другие ворота крепости более маленькими и, по-видимому, ведущими внутрь строения.
- Интересно, что у них в этих мешках? – спросил Саша, пытливо рыская глазами по периметру.
- Я думаю что пища, - как, само собой, разумеется, ответил Марс. – Либо для них самих, либо для их питомцев.
- Какой ужас, - брезгливо сказал Вера, когда заметила, что один из мешков был весь пропитан кровью блестевшей от огня. Она сморщилась всем своим видом, показывая отвращения. – Как они могут это есть?
- Хищники, - пояснил леший. – Это заложено в их природе.
- Марс мне кажется, вдоль левой стены бежать лучше, - высказал своё мнение Саша, уже давно на неё приглядываясь. – Там нет ни каких дверей и окон, но большое количество мелких построек.
- Возможно, ты прав, - взглянув налево, ответил он. – Но ты уверен, что в этих постройках сейчас никого нет. Ведь это укрытия и насколько я понимаю с бойницами. Значит там стоят луки и стрелы.
- Внутри-то они зачем? – удивлённо спросил Саша, вглядываясь в одну из таких маленьких каменных бойниц, видимо безуспешно пытаясь кого-то там разглядеть.
- Это на тот случай если защиту крепости прорвут, - пояснил Марс. – И кстати ввиду того что тронный зал Иуды впереди значит из него есть тайный выход. Это я так для справки.
- А с чего ты взял, что он впереди? – не поняв, спросила Янина.
- А вон видите, слишком много света горит на одном из участков стены там, где ворота, - объяснил Марс. Все сразу же взглянули туда, куда указал леший. И в действительности на верхних этажах горела столько огней, что казалось там просторное помещение.
- Интересно, почему он не спрятал свой кабинет подальше? – удивлённо прокомментировал Саша.
- Возможно, он хочет сказать, что он не трус, - сделал предположение Марс. – Но пути отхода у него есть даже без всяких сомнений. Меня сейчас другое более интересует. Что у них там происходит в зале? А впрочем, это не важно. Так ты настаиваешь на левой стороне?
- А? – не успев так быстро перестроиться в темах разговора, спросил Саша, но всё, же уловил суть вопроса. – Да. Сам же видишь, что с правой стороны вообще не за что спрятаться.
- Это верно, - быстро взглянув на право, согласился Марс. К тому же там велась бурная деятельность по разгрузке мешков. – Вперёд.
После такой короткой, но ясной команды останавливаться было уже нельзя. Когда все пятеро вылезли из своего не надёжного укрытия они быстро побежали вдоль стены. Свет факелов в ночи был очень ярким и когда они приближались к одному из них висящему на стене, то были прекрасно видны. Однако их пока никто не замечал. Казалось, что всё идёт как по маслу. Но лёгкий способ выбраться, отсюда не сработал.
Добежав до одной из бойниц, беглецы как раз были в поле освещения очередного факела, когда из неё выходил тупобред. Он держал в своих когтистых мощных лапах деревянную дубинку, легонько постукивая ею по своей ладошке. Его не добрый чёрный взгляд смотрел прямо на всех пятерых застывших от ужаса на одном месте. Тупобред не долго, думая громко сказал своим рычащим басовым голосом, от которого близняшки даже подпрыгнули:
- А ну стоять!
К счастью из-за идущих неподалёку работ его голос никто не услышал. Не долго, думая Марс и Саша не стали ждать, когда он вновь позовёт подмогу и, пользуясь тем, что рядом никого не было, набросились на тупобреда, повалив его на землю и выхватив тяжёлую деревянную дубинку из рук, леший со всей силой ударил ею тупобреда по голове. При этом издался весьма не приятный хруст черепа, и его владелец потерял сознание.
Облегчённо выдохнув и осмотревшись по сторонам Марс, убедился, что их никто не видел. Бросив дубинку на землю рядом с хозяином, упавшим лицом вниз леший быстро сказал:
- Так бежим, не задерживаемся.
Все пятеро вновь сорвались с места и теперь уже беспрепятственно подгоняемые страхом, встретится с очередным тупобредом они добежали до больших ворот и, нырнув внутрь полутёмного холла, спрятались в углу, переводя дыхание. Из-за бега на морозном свежем воздухе с непривычки было тяжело и больно дышать. Звонкое эхо разносилось от дыхания по всему помещению, но как, ни странно никто не обращал на это внимание. Патрулирующие в высоких коридорах освещаемые факелами у стен и фонарями тупобреды почему-то не слышали беглецов. Возможно, причиной этому был шум разгрузочных работ на улице. Однако Марс, не смотря на это тут же приложив палец к губам, показал всем четверым, что вести себя нужно тише, но успокоить учащенное дыхание было не просто. Все кроме лешего просто распластались по стенам в углу. Ватные ноги с трудом держали на себе.
- Сейчас немного передохнём и будем двигаться дальше, - едва слышно сказал Марс. Его слова хорошо заглушали треск факелов.
Когда прошла минута отдыха и все потихоньку начали приходить в нормальное состояние, Марс уже был готов к дальнейшим действиям, прояснив из затенённого угла всю обстановку. Не говоря больше ни слова, он поманил всех за собой жестом руки и стал первым бежать на цыпочках. Это выглядело весьма забавно со стороны. Когда рваная и не понятная одежда Марса двигалась быстро, но бесшумно. Поняв, наконец, что медлить нельзя все четверо сразу же так же двинулись следом.
Они пробегали прямо на противоположную сторону холла туда, где были коридоры. Тупобреды патрулирующие с дубинками свои посты были всего в нескольких метрах от них, и это напрягало в особенности сильно Сашу, так как он понимал, что защищать всех придётся и ему тоже. Хотя и близняшки с Яниной не чувствовали себя комфортно, но Вера всё же держалась как всегда лучше всех.
- Они что нас не слышат? – удивлённым шёпотом спросил Саша, чей голос был сильно напряжён, когда они добежали до противоположного угла, так же спрятавшись в тени и вновь оценивая обстановку.
- А ты хочешь, чтобы услышали? - удивлённо спросил Марс, но не менее взволновано.
- Просто мы пробежали у них со спины, когда они отвернулись, - казалось, не веря своим словам, удивлялся Саша. – И они нас не заметили. Как то всё это подозрительно.
- Это вы люди подозрительная парода, - пояснил шёпотом Марс. – Вам вечно нужно чтобы всё было громко ярко и запоминающееся. Запомни юноша, жизнью управляют не эмоции и приключения, а разум и способности. – Саша ничего не смог на это ответить, и видимо показал растерянность на своём лице, потому что Марс, махнув рукой, добавил. – Ладно, не бери в голову это моё личное размышление. Бежим вроде в коридоре никого.
И леший был действительно прав. Они бежали одновременно как можно тише и быстрей. Не смотря на странное отсутствие постовых тупобредов миновать длинный узкий коридор, освещённый такими же факелами вдоль стен и лунным светом сквозь высокие окна под потолком, быстро не удалось. Страх встретить кого-нибудь из-за угла заставлял беглецов часто прижиматься к стене и останавливаться. Марс, пользуясь такой ситуацией, делал для себя заметки, что из этого коридора ведёт множество различных ходов и в том числе дубовых дверей и винтовых каменных лестниц. С одной стороны его это радовало, потому что в случае встречи с кем-нибудь было куда бежать, но с другой стороны так, же мог кто-нибудь и выйти из этих многочисленных ходов.
Однако всем пятерым удалось миновать коридор без опаски, которая поджидала их в конце. Так как шаги беглецов были почти бесшумны Марс ещё в пяти метрах от очередного поворота, отчётливо услышал чьи-то голоса. Насторожившись, он жестом показал всем, остановится.
Все четверо бежавшие за ним тут же остановились и тоже стали вслушиваться во вполне разборчивые слова. Марс, недолго думая на цыпочках подошёл к самому углу и быстро выглянул за него, тут же убрав голову и прижавшись к стенке тем самым настораживая всех остальных, но остановить они его не могли, боясь издать любой звук.
То, что леший увидел, совсем его не обрадовало. Примерно десяток тупобредов вооружённых уже мечами и стрелами усиленно патрулировали вход в настежь раскрытые ворота. Судя потому, что из них падал холодный свет, Марс решил, что это главный зал, где заседает на троне предатель Иуда. И сейчас там, по-видимому, происходило что-то очень важное, раз столько охраны было сосредоточено в одном месте.
- Вот что мне нравится в известных личностях, - шёпотом отметил Марс. Пугая всех остальных ещё больше своей уверенностью в безопасности. – Их всегда легко обнаружить, так как рядом с ними должно быть много людей.
- Там есть куда бежать? – шёпотом напомнил ему, зачем они здесь Саша, который был достаточно напряжён. Он, как и все остальные последовал примеру лешего, прижавшись спиной, к стене отделявшей коридор от зала Иуды.
- Не знаю, - ответил Марс не радостным голосом. – Но мне кажется, что сейчас здесь происходит что-то очень важное и не мешало бы послушать.
- Что?! – удивлённым шёпотом воскликнул Саша, за что тут же получил напоминание о сохранении тишины от принцессы. У Веры же опять загорелся взгляд азартом приключений.
- Давайте вот туда в тень тихо и быстро, - скомандовал Марс и, не дожидаясь не чьих комментариев, пробежал на противоположную сторону, спрятавшись за выступ в стене как раз там, куда не падал свет ни от факелов, ни от окна. Ввиду отсутствия смелости все последовали за ним.
Теперь они были всего лишь в трёх метрах от больших ворот, ведущих в зал, и если бы крайний постовой вгляделся в темноту, то он бы спокойно увидел беглецов, но на счастье он похоже не собирался поворачиваться к ним лицом. С этого опасного места слышимость гораздо более лучше и теперь можно было чётко различить каждое слово разносившееся эхом по залу.
- Итак, мои самые одарённые сподвижники и генералы, - начал говорить Иуда весьма торжественным и серьёзным голосом. - Я собрал вас всех сейчас на срочное собрание ввиду изменений обстоятельств. – Так как беглецам была предоставлена возможность только слышать говорящих, но не видеть их, им было трудно оценить, насколько много сподвижников там собралось и кого они из себя представляют. - Поэтому ввиду не отлагательства этого дела я решил сразу же ввести вас в курс всего произошедшего. – После этих слов возникла не большая пауза, словно подчёркивающая ещё большую значимость сказанного. – Вчера наши охотники взяли в плен четверых ценных пленников. – Было даже на слух заметно, как внимательно Иуду все слушали, смакуя его слова. Видимо его действительно считали там самым умным как подумал про себя Саша. – Конечно же, эта операция не была лёгкой, как и вся наша война. Моисей наш засланный новый агент смог привести новую надежду королевства на спасение прямо к нам в руки. Тем самым лишив их этой надежды. Поблагодарите его за отвагу.
Этот призыв дал понять беглецам, что предавший их друг находится сейчас в этом зале. Саша, движимый злостью с силой сжал кулаки, но Марс прекрасно всё, понимая тут, же своей рукой, остановил его помыслы, крепко схватив ею, кисть юноши так, что тот разжал кулак от боли. Так леший умудрился без слов на одних эмоциях объяснить Саше, что вмешиваться сейчас глупо и он был прав. Судя по количеству одобрительных аплодисментов в зале было тупобредов двадцать не меньше. Однако больше всего оскверняло то, что вся эта почесть и слава были в честь предателей.
- Спасибо всем, - послышался до боли знакомый голос гнома видимо кланявшегося в этот момент. Всё это собрание сильно напоминало принцессе церемонию, и она почему-то догадывалась, что всё на самом деле не так как говорил Иуда.
Наверняка предатель что-то скрывал. – Для меня полное равноправие нашего королевства не менее важно, чем для вас. Так что можете, смело считать меня своим единомышленником. – Казалось, что гном увлёкся своей речью, так как говорил всё охотней и эмоциональней. – Да в своё время я ошибался, но Иуда наш с вами общий герой что называется, открыл мне глаза на правду. Поблагодарим же лучше его.
После этих слов послышались одобрительные восклицания. Видимо генералы, бывшие на этом срочном собрании, действительно почитали Иуду, от чего беглецам было не менее противно всё это слышать. В особенности принцессе.
- Они что там все разом с ума сошли? – удивлённым шёпотом спросил Саша, который стоял, прижавшись к стенке и следя за тем, чтобы в коридоре никто не появился. Марс ничего, не ответив, ткнул его локтём в бок, чтобы юноша замолчал. Это было хоть и грубо, но всё, же эффективно. Леший, аккуратно выглядывая из-за угла, наблюдал за патрулирующими тупобредами, чтобы никто из них не пошёл сюда. Однако никто их не услышал, так как из зала раздавались слишком бурные аплодисменты.
- Надеюсь, что нет, - ответила брату Вера, которая ужаснулась от последних слов гнома. Разговор, который был сейчас явно не к месту, прервал вновь начавший говорить Иуда.
- Ладно, - дав понять всем, что сейчас совсем не время для почестей сказал он, и в зале вновь стало тихо. Было слышно как Моисей сел на свой стул, а Иуда похоже расхаживал перед своими советниками, так как его шаги звонким эхом разлетались по залу и холлу. Так как он ходил медленно, то был крайне сосредоточен на своих рассуждениях. – Мне приятна ваша благодарность, но сейчас есть дела по важнее. К тому же все вы знаете, что помогаю я вам от чистого сердца. – Последние слова звучали с особой подозрительной лестью. – Не смотря на все наши победы в битвах и захвату ценных пленников, мы пока ещё не имеем реальной власти над завоёванными территориями, а поэтому остаёмся уязвимы. – Услышав это, все беглецы изумлённо переглянулись и тут же продолжили вслушиваться уже в каждый вздох, выходящий из зала. Никто в королевстве и не подозревал, что у Иуды есть слабое место. Сторонники же приятеля были крайне сосредоточены, чтобы не упустить ни одной детали. – Уязвимость наша состоит в том, - продолжал Иуда серьёзным голосом. – Что несмотря ни на что столица всё же имеет возможность бросать нам вызовы. Ведь пленники, которых мы поймали, шли убивать меня и разрушить наши силы.
- Вот врун, - не выдержав, прошептала Вера. – Мы же шли на переговоры.
Слова мужчины вызвали в зале изумление, так как тупобреды считали, что их главнокомандующий не победим.
- Я знаю, что вы сейчас подумали, - тут же заверил он всех, восстанавливая звенящую тишину. – Мол, я не оправдываю ваших надежд, но чтобы этого не произошло нам нужно дать решающее сражение. – Здесь Иуда специально сделал паузу, чтобы все без исключения оценили значимость этих слов. – Это сражение должно пройти в столице Волшебного Королевства. Только когда мы свергнем Николая Мудрого с престола, мы сможем изменить режим и заставить завоёванные территории, подчинятся нам, а не сопротивляться и это нужно сделать как можно скорее, потому что иначе они нас опередят, раз уже попытались это сделать. Поэтому я предлагаю немедленно собрать войско и выдвинуть его в поход. Они должны будут скрытно добраться до столицы и захватить её. Так же к ним можно присоединить и другие войска находящиеся поблизости. Главное эта операция должна быть совершенно секретной и внезапной, поэтому я и собрал вас ночью. Вы генералы должны собрать эти войска и отправить их в наступление сегодня же ночью. Пересечение лесов должно быть скрытным, а атака на столицу абсолютно внезапной. Кроме того я отправлюсь следом на следующий день чтобы лично принять участие в этом сражении и помочь вам так как дворец Волшебного Королевства и весь город мне хорошо известны.
Услышав, что в планах Иуды есть пункт свержение отца с престола, принцесса еле сдержала себя от вскрика ужаса. Ведь покушение на корону являлось одним из самых страшных деяний. Да и самого отца девушке было жалко. Она сильно переживала за него.
- Если нам удастся это сделать мои дорогие друзья, - продолжал уже более торжественно и напутственно Иуда. – То мы окончательно выиграем эту войну и сможем спокойно существовать. Вас тупобреды больше никто не будет притеснять, выгоняя с собственных земель!
Когда мужчина, наконец, закончил свою речь весьма экспульсивно, в зале повисла небольшая пауза, после чего послышался чей-то незнакомый баритоновый голос. Видимо это был один из тупобредов.
- Мы ценим ваши цели Иуда, но у меня всё, же есть один вопрос, - сказал он так словно в зале проходили споры и он с ними не соглашался. – Почему мы должны делать гораздо больше того что запланировали. Ведь мы уже давно вернули себе свои земли?
Этот вопрос похоже интересовал всех так как из зала явно веяло заинтересованной выжидающей обстановкой да и беглецы давно хотели получить ответ на этот вопрос. Но как оказалось вопреки всем ожиданиям, Иуда не растерялся и нашёл весьма достойный ответ.
- Потому что на завоёванных территориях мы удерживаем порядок силой, а чтобы сломить врага нам нужно отрубить ему голову, - сказал весьма жестоко мужчина. – И я с вами полностью согласен генерал. Мне тоже не хотелось такой большой войны, но так как враг не сдаётся, то она не имеет смысла, если не довести её до конца.
Такие слова явно обрадовали беглецов. Это означало лишь одно, что Иуда на самом деле не может справиться с поставленной задачей легко и просто, но если он нападёт на столицу и выиграет битву, то печальной участи не миновать.
- Вы со мной согласны? – настойчиво спросил Иуда после очередной паузы. В зале, однако, слышалась нервозность и напряжённость, но всё, же уже другой голос более обыкновенный и мягкий дал свой решительный ответ.
- Думаю, вы правы Иуда, - сказал тупобред. – В конце концов, это же вы у нас главный военный стратег.
- Благодарю за доверие, - сказал Иуда, однако в этом голосе отнюдь не было лести. Наоборот, в предатели почему-то присутствовала искренность, не смотря на всё происходящее. – Мне приятно работать, когда меня поддерживает, но, тем не менее, к делу…
Дальнейшие слова Иуды дослушать уже не получилось, так как Надя, которая, как и все, затаив дыхание слушала речь, не выдержала и громко чихнула. Это заставило испугаться всех не на шутку. Марс взволновано заметил, что один из двух тупобредов стоявших к ним ближе всех услышал чихание девочки, разнёсшееся приглушённым эхом по коридорам. Теперь беглецов большего всего беспокоило, чтобы их не заметили, и они прислушивались к разговорам тупобредов, которые были в достаточно мощных доспехах.
- Что это был за шум? – спросил один другого весьма хриплым голосом.
- Не знаю, я ничего не слышал, - пожав плечами и хрюкая, ответил второй. – Может крысы. Их тут много. – Пока оба блюдителя порядка разводили демагогию, Марс успел сориентироваться и на цыпочках перебежал обратно в длинный коридор, откуда они пришли. Все естественно повернулись к нему, а Надя, наконец, отпустила свою руку, которую до сих пор держала, прижав рот и боясь даже пошевелиться. Её глаза от ужаса были слишком широко раскрыты для ребёнка. Леший жестом руки показал всем следовать за ним как можно быстрей и, приложив палец к губам, напоминал о тишине. Теперь он наблюдал за тупобредами с другой стороны и не видел ворот в зал Иуды, но слишком хорошо видел количество охраняющих, их было не меньше десятка и хорошо вооружённых. Не вынуждая себя больше ждать все остальные, наконец, тоже перебежали.
– Не стоит отвлекаться на каждую мелочь, - продолжал тем временем заверять один тупобред другого.
- Нет, я пойду всё-таки проверю, - после не большой паузы обдумав, ответил второй. – А то мало ли что?..
- Он идёт сюда!.. – эмоциональным шёпотом сказал Марс, встревоженный уже не на шутку. Заметив рядом с прижатыми к стенке сокамерниками, приоткрытую дверь в тёмный чулан леший быстро нырнул туда и все остальные последовали за ним. Как только нога Саши скрылась в темноте маленького пустого не освещённого помещения, но уже абсолютно сухого из-за поворота вышел тот самый тупобред. Марс не мог видеть его и поэтому прислушивался к каждому звуку. Было слышно лишь напряжённое смердящее дыхание. Постояв немного и внимательно осмотрев коридор, тупобред развернулся и пошёл на свой пост.
Саша, опасаясь быть замеченным, слегка показался из тени и как только убедился, что всё в порядке облегчённо вздохнув, сказал еле слышным шёпотом:
- Он ушёл.
- Отлично значит бежим скорее отсюда, пока не закончилось их собрание, и они не начали расходиться кто куда, - моментально среагировав, сказал Марс, и первым выйдя в коридор, побежал к ближайшей винтовой лестнице, что была в метрах десяти.
- Но куда? – не понимая, спросила принцесса, напуганная всем происходящим. Однако ответа ей никто не дал.
Все четверо уже просто бежали за Марсом, так словно он был луч света в темноте, который выведет на свободу, хотя в принципе так оно и было. Как, оказалось, подниматься по винтовым каменным лестницам было не просто, особенно если делаешь это как можно быстрей и тише. Кроме того если бы на пути кто-нибудь встретился то бежать можно было бы только обратно. Чрезвычайно узкое расстояние от стены до стены освещалось ночью лишь сквозь узкие, но высокие окна башни, которая поднимала на самый верх крепости, минуя все этажи. Выход был лишь на первый и на саму крышу, куда и выбежали беглецы. Возможно, что она была запасной или специализированной, так как вела к установленным на ней пушкам.
К огромному удивлению всех на башне никого не было, так что скрип распахнувшейся деревянной двери никого не застал врасплох. Беглецы, вновь почувствовав свежий зимний ночной воздух, вырывались к свободе. На верху башни дышалось уже поистине полной грудью, но самое сложное ещё было впереди.
- Странно куда все подевались? - спросила удивлённая Вера, оглядывая каменную площадку башни которую полукругом окружали три бойницы с пушками. Рядом же стоял деревянный сундук полностью забитый ядрами.
- Да действительно странно, - растягивая слова, согласился Марс. – И факела почему-то не горят. – Их леший сразу же заметил на стене. – Хотя луки и стрелы приготовлены. Словно ждут кого-то.
Саша, который никогда в своей жизни, как и близняшки не видел такого оружия, на мгновение задержал на нём взгляд. Настоящий военный лук был достаточно большим и наверняка тяжёлым особенно в натягивании тетивы сплетенной из какой-то чёрной верёвки. Железный чулан полностью набитый стрелами каждое, из которых имело перо как на подбор, стоял рядом, а кожаный ремень, обмякнув, для ношения через плечё упал.
- Я такие только в кино видел, - не сдержав эмоций, сказал Саша, восхищаясь атрибутами.
Тем временем Марс не мешкал, а словно понимал, что добром это не закончится. Посмотрев по сторонам, он заметил по горящим факелам, что на других башнях постовые стоят на своих местах, а это значило, что те, кто должен быть здесь сейчас спустились к залу Иуды. Всё же подойдя к не горящему факелу, висевшему на стенке леший быстро задел его рукой и тут же зажал ею мочку уха, так как обжёг палец.
- Ты чего? – изумлённая глупой выходкой лешего спросила Янина.
- Горячий, - ответил Марс весьма серьёзно. – Значит, они ушли недавно. – Так что у нас есть время для того чтобы сбежать.
- Но как мы это сделаем? – не понимая, спросил Саша, оторвавшись от лука. - Извини, но у нас нет крыльев, чтобы улететь.
Однако этот вопрос не растерял лешего в отличие от остальных явно не знавших что дальше делать. Ни медля, ни секунды Марс подойдя к краю башни и вытянувшись как можно выше, посмотрел вниз. К его громадному изумлению прямо под башней росла высокая крепкая ель и до её макушки, можно было спокойно дотянуться.
- Отлично, - сказал Марс, развернувшись прямо на краю башни и смотря на своих сокамерников. Такое, казалось бы, безрассудное поведение лешего находящегося на краю гибели пугало остальных и они начали в серьёз волноваться.
- Ты давай слезай, пока не упал, - поспешил перебить его Саша. Видя, насколько все взволновались.
- Зачем? – удивлённо хмыкнув, спросил Марс. – Здесь вот верхушка ели мы сможем, по ней спустится. Они словно специально её не спилили. Хотя это глупо, по-моему. Вон там Северные Горы. – Леший, словно не замечая края башни, махнул рукой и показал куда-то в ночную даль. – Спустимся на землю и сразу до них.
Теперь уже все, убедившись, что с Марсом всё в порядке медленно и опасаясь высоты, которой леший, кстати, не боялся тоже подошли к краю. Дерево действительно росло близко. Так что при желании до него можно было спокойно дотянуться рукой, но всё, же подобный план явно не всех устраивал. Особенно близняшек.
- Может,… есть какой-то другой путь? - делая даже паузы между словами, спросила принцесса, не разделявшая героизма лешего. Посмотрев вниз, девушка хоть и не разглядела в темноте землю, но её голова закружилась.
- Нет, - сразу же достаточно резко ответил Марс. – Вы сами подумайте, где ещё будет такой подарок для спуска как крепкое взрослое дерево? – Леший выжидающей посмотрел на всех и продолжил. - Даже на башне никого нет. Да стоит нам сейчас только двинуться даже по стенам между башнями, нас тут же услышат. И потом это же крепость, а не дворец где мы ещё сможем выйти?
Возникла не большая пауза. Всем беглецам кроме Марса было явно неловко. Никто из них видимо не был готов к таким испытаниям, но прислушавшись к шуму, доносящемуся со двора крепости, где велись разгрузки, Саша понял, что леший прав и другого более безопасного выхода у них нет.
- Ладно, давай спускаться, - собрав всю силу воли в кулак, сказал Саша. – Ты всё равно прав.
- Но,… - хотела было что-то возразить Надя, однако никто даже не стал слушать её. Марс вновь как всегда первым спустился на верхушку дерева, после чего Саша стал подавать ему близняшек. Следом шла принцесса, а замыкающим был он сам.
Лезть по дереву было довольно неприятно. Замёрзшие и покрытые изморозью ветки, на самых больших из которых лежал снег были настолько холодными, что руки промёрзли насквозь даже в варежках. Кроме того снег который не всегда падал с веток послуживших опорой напрочь закрывал весь лунный свет и перед глазами была кромешная тьма. Колючие ветки царапали лицо и цеплялись за одежду стараясь нанести как можно больше вреда. Близняшки что боялись спускаться, больше всех тряслись от страха. Из-за этого всем приходилось их морально и физически поддерживать, что существенно снизило скорость спускания вниз, а главное не заметность, но всё, же никто из тупобредов так и не поднял тревогу.
Наконец когда Саша спрыгнул на землю последним и вновь попривык к твёрдой земле леший, оглядевшись, тихо сказал:
- Давайте, бежим. Нам нужно как можно быстрей добраться до гор.
Новость об очередной пробежке без отдыха не обрадовала никого. Побег давался нелегко особенно с учётом того что он длился уже второй час и напряжённое эмоциональное состояние сильно выматывало.

Глава 16

Небольшое, но свободно обозреваемое заснеженное поле разделявшее крепость от первых вершин цепи Северных Гор не было на руку беглецам. Непротоптанные сугробы снега заставляли их проваливаться, в результате чего вся обувь промокла. Поднявшийся на открытой местности пронизывающий насквозь ветер усиливал холод. За спиной были отчётливо слышны отдаляющиеся шумы ночного быта крепости. Постовые на башнях общались между собой, и поначалу их было хорошо слышно, но чем дальше беглецы отдалялись, тем слабее становились их голоса.
Саша, который бежал последним не удержался и на мгновение, остановившись, развернулся, чтобы посмотреть на крепость со стороны, так как он никогда их ещё не видел. Его взору пристало каменное строение, которое вдали не казалось таким уж огромным. Огни на башнях и в окнах создавали светящуюся паутинку, словно разбросанную на одном месте. Ворота в крепость не были видны. Деревянный мостик, который вёл к ним, был поднят над глубоким специально вырытым оврагом и закрывал собой весь обзор. Пушки, торчавшие из бойниц, были направлены по всем направлениям от крепости, словно кто-то собирался её осаждать. Хотя крепость находилась по сути итак в укромном месте, и нападать на неё здесь не было никакого смысла. Ведь если битва будет проиграна, то нападающим некуда будет отступать и в горах на них снова нападут.
Не став долго задерживаться Саша развернулся и побежал догонять остальных. Им удалось за это время отдалиться лишь на двадцать метров, так как снег не позволял сильно разбежаться.
Вскоре поле закончилось и сменилось возвышением, ведущим к ущелью между двумя горами. Никто даже не пытался разговаривать, потому что быстрый подъём стал отнимать все силы, и в груди сильно закололо от разряженного холодного воздуха. Однако как только беглецам удалось зайти за первую гору, пронизывающий ветер уже не был для них помехой, но это не облегчило ситуацию. Марс продолжал подгонять всех, так как близняшки стали просить об отдыхе, но одного напоминания о том, где их вчера схватили, хватило на, то чтобы больше не поднимать эту тем.
Бежать до самого мёртвого леса без передышки было не так-то просто. Кроме того страх быть снова схваченными заставлял прибавлять темпу. Но на этот раз Марс знал, где им нужно пройти и они шли уже совершенно другой дорогой. По самым опасным крутым склонам в ночной тьме. Леший рассчитывал, что тупобреды не осмелятся забираться сюда просто так и он оказался прав. За время перехода Северных Гор им никто ни попался. Однако страху натерпелись все, потому что в буквальном смысле шли по краям пропасти.
К рассвету Северные Горы были минованы, и впереди виделся всё тот же мрачный лес, от которого пахло сырым терпким утренним запахом. Под яркими, но не тёплыми солнечными лучами все пятеро быстро перебежали очередную открытую местность, и только войдя в лес Марс, разрешил всем отдохнуть. Все, сразу же воспользовавшись моментом падали прямо на влажную и грязную землю, не покрытую ни одной снежинкой, но находящейся под мощной кроной деревьев. Несколько минут продолжали оставаться в тишине нарушаемой лишь частым сбившимся дыханием. Однако правильно его восстанавливал только Марс, не садясь на землю и ходя из стороны в сторону, хоть и его ноги были уставшими.
- Итак, сделаем выводы, - начал первым разговор леший, который, похоже, расслабился только сейчас. – На этой территории тупобреды уже не чувствуют себя так вольно поэтому можете себя поздравить мы сбежали. И как видите, я вас не обманул.
Марс специально сделал паузу, словно ожидая реакции.
- Благодарю и прости, что не доверял, - ответил ему быстро Саша, хотевший поскорее услышать что-либо по существу.
- Теперь нам осталось лишь пересечь мрачный лес, а там я отправлюсь к себе в племя за подмогой, а вы должны отправиться в столицу, чтобы предупредить короля об опасности, так как я думаю, войско тупобредов уже вышло, - продолжал Марс. – И кстати говоря если они обнаружили что мы сбежали до того как войско ушло я более чем уверен что в их задачу входит так же и погоня за нами. Впрочем, не важно. – Тут же отмахнувшись от своих собственных выводов, продолжал рассуждать леший. – Иуда всё равно выйдет сегодня следом и обязательно проверит темницу, обнаружив, что нас там нет, он будет в ярости самолично нас искать.
- Может нам лучше тогда отправится с тобой? – тут же испугавшись, спросила Вера. – А то ведь на нас могут напасть.
- Нет, вы должны предупредить короля и быстрее чем туда доберутся тупобреды иначе, в чём же тогда смысл нашей операции? – задал риторический вопрос Марс пытаясь вразумить своих путников. Не дождавшись ответа, он добавил. – Будьте логичны.
- Да ты прав хоть это и неприятная новость, но нам придётся разделиться, - подытожил Саша, наконец, первым поднявшись с земли и почувствовав себя комфортней. Жжение в груди от бега угасло, и можно было спокойно дышать, но ноги по-прежнему гудели так, что даже ходить было больно. – Теперь же я смело тебе доверяю и уверен, что ты придёшь к нам на помощь.
Эти весьма мирные и достаточно сильные слова сильно подняли общий дух путников. Теперь между ними была вновь полная гармония. Правда, никто из близняшек, а так же принцесса не осмеливались соглашаться с решением лешего. Видно было, что Саше не совсем доверяют, так как их взгляды с мольбой устремлялись на Марса, но тот словно в упор их не замечал, а юноша повёл себя достаточно воспитанно, чтобы показать, что он заметил подобное отношение к себе.
- Ну, вот и отлично, - радостно сказал Марс, видно было, что ему не хотелось долго рассуждать на эту тему. – Тогда давайте прощаться.
- Что прямо сейчас?! – всё же не выдержав, безнадёжно спросила Янина, даже поднявшись на ноги и растерянно уставившись на обоих. Подобная реакция не доверия заставила Марса и Сашу переглянуться, но они поняли друг друга без слов и леший продолжил.
- Да сейчас, - настойчиво сказал он. – Мне отсюда гораздо ближе наперерез. Я ведь достаточно хорошо знаю мрачный лес. С вами я лишь потеряю время, да и вам надо поторапливаться. Останавливайтесь как можно реже. Ну ладно всё до встречи, не сомневайтесь в том, что я приду не один.
После леший хотел было уже двинуться в путь, но Саша подал ему руку для пожатия и тот, задержавшись на мгновенье от удивления, взаимно пожал её. Это символическое молчание лишь усилило их доверие. Не став больше задерживаться Марс по-мужски резко развернулся и быстро стал скрываться во мраке леса. Все четверо долго смотрели ему вслед.
Путь домой, как известно всегда проходит короче, чем вперёд, но, увы, не в этом случае. Пройти в одиночку без проводников мрачный лес для путников было не так-то просто. Им казалось, что хищники следили за ними из каждого угла и именно поэтому привал был сделан только на ночлег. Наследующий день им уже удалось выйти из мрака и Саша с Яниной надеялись, что к вечеру они дойдут до старика и снова у него заночуют. Этой новости особенно обрадовались близняшки, которым понравилась ночь, проведённая в исконно русской избе.
Однако именно там их ждала неприятность. К вечеру, когда начинало сильно смеркаться, а мороз всё усиливался, и было слышно колыхание от сильного ветра макушек могучих елей, путники вновь вышли на поляну, где стояла изба старика. По мере приближения их настроение улучшалось, так как все предвкушали тепло и уют, но потушенный в окнах свет заставил всех насторожиться. Второй признак, который Саша заметил с большей настороженностью, было то, что из печной трубы не шёл дым. Наконец подойдя совсем близко, путники просто ужаснулись потому, что дверь в избу была приоткрыта, а внутри была кромешная тьма. Саша, недолго думая полез за спичками, которые дал ему леший, когда они разлучались. Он поднял валявшуюся рядом деревяшку и собирался её поджечь.
- Что ты делаешь? – удивлённо спросила Янина, остановив его за руку.
- Ты же можешь устроить пожар! – взволнованным голосом сказала Вера, поддерживая принцессу. Они все были в недоумении.
- Да успокойтесь вы, - отмахнувшись, сказал Саша. – Я просто делаю факел, чтобы осмотреться. – Надо же узнать что произошло.
- Всё равно не забывай, что здесь всё деревянное, - облегчённо сказала Янина. После чего осмотрев внимательно избу, без признаков жизни она добавила. – Может он всё-таки просто куда-то ушёл. Ведь он же странник.
- Нет, - уверенный в своих словах сказал Саша и выпрямившись с зажженной деревяшкой. – Этот старик отшельник, но уже не путешественник. Он бы так не забросил свой дом.
- Думаешь, здесь поработали тупобреды? – спросила Янина таким робким голосом, словно сказала какое-то ругательство. Ей хотелось признать это меньше всего, хотя факты были неоспоримы.
- Других мотивов я не вижу, - рассуждая, сказал Саша. Он вдруг был чрезвычайно серьёзен, но уже не труслив и это не поддельное мужество в нём начинало потихоньку восхищать принцессу. Правда она этого не показывала.
- Но для чего им на него нападать? – не понимая, спросила Надя. – Что он им сделал?
- Я думаю, что Моисей об этом позаботился, - предположил Саша. – Старик ведь нам помог для благородных целей, а гном увидел в нём противника и мог доложить об этом тупобредам.
В это было не просто поверить, но это было так. Внутри избы был полный беспорядок. В мерцающем свете самодельного факела путники, с ужасом затаив дыхание рассматривали весь беспорядок, что был наведён в избе. Вещи из сундука, крышка которого была откинута назад, разбросаны стол и лавки перевёрнуты, шкаф с книгами опустошён. И даже лампадки были разбиты. Видно было, что работали с особой жестокостью.
- Я думаю, - наконец тихо сказал Саша после осмотра избы всем остальным стоявшим как громом поражённые от изумления. – Нам нельзя здесь долго задерживаться. Раз тупобреды знают о нашей дружбе со стариком, они могут предположить, что мы здесь остановимся на ночлег и вновь взять нас в плен. – После юноша сделал задумчивую паузу и, приняв решение, говорил уже быстро и даже командно. – Так что давайте бежим отсюда. Быстрей!
Не дожидаясь ни чьих комментариев, Саша неожиданно для девочки схватил Надю за руку и выбежал из избы, потушив шипящий факел в снегу, он стал двигаться за избу в сторону леса.
- Стой! Подожди! – кричали ему в след Вера и Янина выбежав следом и не успев во время с ориентироваться. Но юноша их не слушал. Саша, не останавливаясь, бежал до тех пор, пока они не скрылись в лесу.
- Почему ты решил, что в лесу будет безопасней ночевать? – спросила, наконец, принцесса запыхавшимся от бега голосом то, что хотела, когда они остановились перевести дух. В лесу было настолько темно, что даже стоя друг напротив друга, путники не могли себя разглядеть.
- Потому что мы не будем устраивать ночлег, - объяснил Саша.
- Почему? – жалобно спросила Надя даже молящим от усталости голосом.
- Марс же ясно сказал, что за нами уже должна идти погоня не глупите, - напомнил им Саша. – В лесу им будет сложнее нас найти.
- Но я хочу спать, - закапризничала Надя, дёргая брата за руку. Саша посмотрел на сестру и заметил, что та действительно еле стояла на ногах. Недолго думая он взял её к себе на руки, удивив тем самым всех присутствующих.
- Попытайся выспаться так, - сказал Саша. – Пока Вера ещё может идти. Потом поменяетесь.
Вторя девочка, действительно выглядела более крепкой и готовой пройти ещё определённо расстояние. Принцесса, которая была тоже уставшей и хотела спать не позволила себе сказать об этом. Она вновь восхищалась мужеством юноши, который предложил идти ночью хотя бы пешком.
Таким образом, путники вышли из леса на второй день к той самой дороге докуда их довёз кучер на санях. Идти по широкой накатанной дороге было гораздо удобней, чем по переметённой, а порой и плохо протоптанной тропинке лесов и полей. Саша, который в эти два дня ещё и нёс своих сестёр по очереди, когда они уставали, был изнеможён под конец пути, но показывать этого, он не смел. Принцесса чтобы хоть как-то поддержать бодрый дух в компании старалась как можно больше и веселее общаться.
Наконец когда подходил к концу ещё один день пути все четверо, наконец, достигли цели. Войдя в ворота столицы Волшебного Королевства, ровно в полдень они заметили, что за время их отсутствия ничего не изменилось. С учётом лишь того что новый год уже закончился и украшения были убраны. Но маленькие деревянные домики гномов и уютные пещеры зверей выглядели всё так, же по-прежнему мило. На крышах всех строений лежал пушистыми чистыми охапками снег, а дороги были накатаны санями. Фонари не освещали город, так как солнце светило очень ярко и даже пригревало. Суетливые жители бегали по рынкам и лавкам, занимаясь своими обычными делами. На вошедших в главные ворота путешественников никто не обращал внимание и даже на принцессу. Девушку это хоть и удивило, но она была рада, что подданные её не замечают. Ведь они вернулись не с добрыми новостями, которых так ждали жители. Янине даже не получалось смотреть прохожим в глаза. Измождённые близняшки уже не могли ни чему удивляться и мечтали только об одном как бы по быстрее выспаться, но виднеющийся вдали высокий дворец приближался всё медленней и медленней. Кроме того все четверо были сильно испачканы и поэтому не могли казаться столь привлекательными хотя людей в королевстве было не так уж много.
На брусчатой площади ёлка была уже убрана, однако сделанные из снега и льда горки со сказочными фигурами персонажей всё ещё стояли на своих местах и теперь здесь катались только дети. Сам же дворец ничуть не изменился. Он был всё так же прекрасен в лучах солнца, что отражались от золотого напыления, сделанного в колоннах при входе. Перед дворцом был приготовлен экипаж, за которым сидел кучер, а возле ворот ведущих внутрь стоял всё тот же рыцарь постовой. Поднявшись по мраморным ступенькам из последних сил, Янина вместе со всеми подошла к нему и, взглянув усталым взглядом, сказала:
- Мы вернулись. Не могли бы вы доложить отцу, чтобы нас приняли.
Рыцарь, похоже, не сразу поняв, кто перед ним стоит с трудом разглядел в Янине принцессу, и тут же встав по стойке, смирно отдал честь, сказав командным голосом:
- Сию секунду ваше высочество!

Глава 17

Уже через пять минут после прихода во дворец все четверо стояли в тронном зале, а Николай Мудрый обнимал каждого из них по очереди, искренне радуясь возвращению. Саше он, по-мужски крепко, пожал руку.
- Ну, давайте рассказывайте, с чем вернулись?! – оживлённо спрашивал король, встав напротив путников в своём чёрном плаще. Он опять не сидел на своём золотом троне, а рыцари в доспехах стояли на своих постах.
- Увы, нам нечем порадовать тебя отец, - взяв на себя смелость, сказать правду, ответила Янина с тяжёлым вздохом. С лица мужчины моментально исчезла надежда и появлялась печаль. – Всё обошлось, не так как мы задумывали.
- А как? – поскорее желая всё узнать, спросил Николай Мудрый. Он явно спешил всё узнать. – Что случилось? И кстати где Моисей?
- Он предал вас, - тут же ответил Саша весьма сурово. Янина была явно не готова сказать этого, из-за чего даже вздрогнула от неожиданности.
- Предал? – изумлённый больше не доверием чем фактом спросил король. Однако лица всех четверых убедили его в том, что это не шутки. После не большой паузы он лишь смог сипло прошептать упавшим голосом. – Но как? Из-за чего?
- Иуда изначально переманил его на свою сторону и до определённого момента Моисей был его тайным агентом, - пояснил Саша. – Его задачей было привести нас не к крепости предателя, а в ловушку устроенную в Северных Горах тупобредами. Так мы попали к ним в плен.
Услышав всё это, король явно не знал что сказать. Он схватился за голову руками пропустив пальцы в волосы и опустив взгляд, издал нервный рык, что разнёсся эхом, больше похожий на звериный. Близняшки даже вздрогнули от неожиданности, а Янина, похоже, ещё никогда не видела своего отца в таком состоянии. Из её глаз выкатилась слеза и, оставляя мокрый тонкий след, покатилась по щеке. Боль, возникшая в груди, была не мыслимой.
- Как он мог?.. – не веря сказанному, задавал сам себе вопросы король, расхаживая по тронному залу из стороны в сторону и нервно ослабляя воротник мантии. - Лучший рыцарь королевства… Я ведь доверял ему…
- Возможно, ваше величество Моисей попал под чары Иуды, - позволила себе вмешаться в разговор Вера, которая в отличие от своей сестры ещё могла не только стоять на ногах, но и трезво мыслить. – Его ещё можно будет переубедить в неправоте своего поступка.
- Вера не говори ерунды! – тоже не выдерживая, прикрикнул на сестру Саша. Он сам уже не удерживался на месте и начинал ходить из стороны в сторону. – Ты же видела, как жестоко поступили со стариком по его наводке.
- С каким стариком? – спросил король, желая знать всё и стараясь хоть как то сдерживать себя.
- Да так отшельник один в лесу, - отмахнулся Саша. – Настоящий сумасшедший. Живёт один, грезит путешествиями. Мы у него ночевали, а обратно пошли, его изба разгромлена, а сам старик пропал.
- Погодите, а как вам удалось сбежать? – спросил Николай Мудрый которого только сейчас осенил этот вопрос.
- Нам помог леший по имени Марс, - ответила Янина старясь не показывать того что она чуть ли не разрыдалась. – Мы оказались с ним в одной камере. Он сказал что одному ему сбежать не получалось, но как видишь отец вместе нам это удалось.
- Так почему же тогда он не с вами? – спросил всё ещё не понимающий король. – Или он ушёл к своим в племя?
Прежде чем ответить на этот вопрос принцесса и юноша переглянулись и решили, наконец, что пора уже выложить всю страшную правду. Короля это насторожило.
- В общем, ваше величество за нами как вы понимаете, конечно же, идёт погоня и, кроме того, - здесь Саша сделал очередную паузу и всё же мрачным голосом сказал. – Громаднейшее войско тупобредов во главе с самим Иудой сейчас движется прямо сюда. Они хотят объявить нам финальную битву без предупреждения, так как захваченные ими города не сдаются, оказывая сопротивление.
Услышав это, Николай Мудрый даже застыл на некоторое время. Похоже, что он не ожидал такого поворота событий. Молча и тяжело опустив голову, он лишь тихо сказал:
- Надо будет наградить всех жителей этих городов. Столицу нам не отвоевать тем более два лучших война наши враги.
Король явно имел в виду Иуду и Моисея что предали его ради собственных целей. Самое страшное было то, что подобным им больше не было.
- Нет отвоевать, - наконец сказала Янина. – Марс уже наверняка выдвинулся к нам на помощь вместе со всеми войнами своего племени. А ты же знаешь пап, что леших в мрачном лесу немало и они куда более стратегические охотники, чем тупобреды. У нас есть шанс.
- Ты хочешь сказать, что у нас будет войско? – удивлённо спросил король, не поверив своим ушам.
- Именно, - подтвердила принцесса уже более позитивным голосом. – И мы сможем дать отпор. От нас только требуется полная собранность и разумность в действиях.
- Но у нас не осталось лучших военных стратегов, - напомнил дочери уже более задумчивый отец, нежели разъярённый собственным бессилием. – Ты же знаешь дочь, что я монарх, но воен.
- Им будет Саша и Марс, - не задумываясь, сказала Янина. Такой весьма самоуверенный тон просто не мог не поразить юношу.
- Что?! – изумился Саша, так что его голос раздался эхом по залу. Он, широко раскрыв глаза, уставился на девушку. – О чём ты говоришь я ведь даже не смог оказать сопротивление Иуде, когда нас взяли в плен, украв к тому же ещё и меч.
- Вы хотите сказать, что реликвия доблести, сделанная гномами, находится сейчас в руках предателей?! – вновь заводясь, спросил Николай Мудрый, взглянув на всех четверых. Близняшки при этом лишь стыдливо опустили глаза, так как будто это была их вина, хотя возможно они делали это инстинктивно, когда их кто-либо ругал. Саша же не решался ответить на этот вопрос.
- Тупобреды напали внезапно из засады, - напомнила отцу Янина печальным, но в тоже время каким-то успокаивающим голосом. После она взглянула на юношу и добавила. – А ты Саша всё равно ничего бы не смог сделать, находясь прямо в сердце врага. И кроме того вспомни как вы с Марсом обезвредили заметившего нас при побеге тупобреда.
- Но он был один, а нас двое! - продолжал возмущаться Саша. Такая слава ему была не нужна. – Я даже представления никакого не имею о битвах тем более средневековых, а вы мне предлагаете стать одним из главнокомандующих! Вы что спятили?! Может ещё, Веру с Надей подключим?!
- А что я согласна! – тут же опять радостно заиграв глазами, сказала Вера.
- Нет уж, к этому безумию я тебя не допущу! – тут же, как то неожиданно резко и по-взрослому возразил Саша. – Ты моя младшая сестра и должна меня слушаться.
Вера лишь молча, хлопала глазами в ответ.
- Нет, ты имеешь представление, - возразила ему принцесса уже тоже в более грубой форме, но всё, же спокойно. - Разумеется, к сражению никто не допустит близняшек, но у тебя уже есть определённый опыт и знания которыми ты можешь пользоваться. Вспомни, как ты просчитал ситуацию о том, что нельзя оставаться в опустошённой избе и о том, как можно снегом согреть руки. Неужели тебе мало этих примеров?
- Да это пустяковое дело и не говори мне, что ты не знала про снег, я всё равно не поверю, - отмахнувшись от таких глупых выводов, сказал Саша.
- Не важно, знала я это или нет, - вновь просто ласково и рассудительно ответила Янина. – Главное ты смог вовремя с ориентироваться и подсказать, что нужно сделать в той или иной ситуации. – Здесь принцесса сделала специальную паузу, чтобы подчеркнуть значимость слов, которые она говорила, смотря юноше прямо в глаза. – И мысль о побеге первого посетила тебя, а Марс его улучшил как знаток обстановки.
- Да враньё, всё это! - в очередной раз, махнув рукой и даже повернув голову в сторону сказал Саша. Ему уже было не комфортно от того что его личности уделялось столько внимания которого он считал не заслуженным и даже вымышленным.
- Нет не враньё, - продолжала всё так же Янина, стоя напротив и не отводя свой необыкновенный взгляд как, показалось юноше отчаянно прогонявшего от себя эти странные мысли. – Ты обладаешь хорошим даром собранности, но в тебе не хватает смелости, чтобы взять на себя такую ответственность. Однако Саша помни, что именно она сделает тебя настоящим героем королевства.
Последние слова девушка проговаривала очень чётко и медленно, чтобы каждый смысл доходил до мозга и показывал своё значение. У самого юноши даже не было никаких эмоций, чтобы выразить то, что он сейчас чувствовал. Повернув голову обратно он удивился от того каким серьёзным и даже восхищённым взглядом смотрела на него принцесса. Кроме того близняшки впервые слышащие подобное о своём брате похоже поняли что они его не до оценивали. Совесть не позволяла им не сказать ни звука.
- Прояви отвагу, - продолжила Янина. – Простой сделай ещё один не достающий шаг.
- Никогда бы не подумал, что обо мне так считают, - удивлённо сказал Саша наконец после затянувшейся паузы.
- Возможно, ты до сих пор просто ещё не проявлял себя, - сделала всё так же спокойно предположение Янина.
- Да, да это так! – тут же встряла в разговор Вера, видя как неловко её брату. – До сих пор с ним ещё не случалось ни одного приключения, как и с нами!
- Вот и отлично, - тоже резко вмешался в разговор Николай Мудрый и, встав напротив Саши, потеснил дочь. Возможно, на это у него было несколько причин. – Тогда я смело могу доверить судьбу королевства в ваши руки юноша. Ведь одному мне не справиться.
Король по мужски, вытянул руку вперёд и Саша, поколебавшись от нерешительности и смущения, оказанного такой, честью пожал её.
- Ну что, сколько по вашим подсчётам у нас есть времени на подготовку? – тут же оживлённо продолжал спрашивать король, отходя от Саши. Он опять вернулся к делу.
На этот вопрос сразу же никто не решался ответить, потому что было трудно даже предположить, насколько быстро действуют тупобреды, особенно во главе с разъярённым Иудой.
- Я думаю всего лишь несколько часов, - всё же грустным голосом ответила Янина, поняв, что от неё это будет звучать не так безразлично.
- Несколько часов?! – не удержавшись, воскликнул Николай Мудрый, и вновь начал мерить шагами зал ходя из стороны в сторону. Он даже запустил пальцы в волосы от отчаянья, отчего сделал их лишь ещё более беспорядочными.
- Но мы спешили, как могли папа! - наивно оправдывалась принцесса, а Саша еле себя сдерживал, чтобы не высказаться о том, что им удалось пережить.
- Да я понимаю, но почему вы не сказали сразу же? – удивлённо спросил король, широко выпучив глаза. – Вы чего хотите сдать столицу тупобредам? Нам же нужно организовать хоть какую-то защиту до прихода Иуды!
- Прости, - только сейчас поняв свою ошибку, сказала Янина. Ведь она как принцесса должна была доложить о готовящемся нападении в первую очередь, а уже потом рассказывать всё остальное.
- К чёрту твоё прости! – весьма грубо ответил отец, и тут же заглядывая за спины стоящих перед ним, обратился к стражам. – Рыцари готовьте укрепления, предупредите жителей и защитите город всеми возможными способами! Это ваш долг.
- Слушаюсь Ваше Величество! – встав по стойке, смирно сказал рыцарь-гном и, развернувшись, лязгая тяжёлыми доспехами, вышел из зала.
- Вот только теперь мы начнём готовиться к битве, а вы пришли полчаса назад, сейчас любая секунда дорога, - уже по мягче сказал Николай Мудрый.
- Но к нам, же ещё присоединятся лешие, - напомнила отцу Янина, пытаясь оправдаться.
- А где гарантия, что они прейдут вовремя? – спросил король. – Сейчас начинаются настоящие военные действия, которые никогда не предсказуемы.
- Вот видите, а вы ещё хотите назначить меня главнокомандующим, - прокомментировал Саша. – Вы и сами прекрасно всё просчитываете.
- Это даже не обсуждается, - возразил Николай Мудрый, строго подняв палец. – Запомни юноша одна голова хорошо, а две всегда лучше. – После король сделал небольшую паузу и наконец, перевёл тему разговора. – Ну, вроде бы мы всё обсудили. Теперь вам надо немного отдохнуть прежде чем мы вступим в битву. Я думаю, что мои войны всё же достойно их встретят.

Глава 18

На самом деле ждать в предвкушении решающего сражения оказалось не так-то просто. Сашу постоянно мучили мысли о том, как уже совсем скоро он будет сражаться в первый раз в своей жизни. И самое главное ему не было известно, когда именно начнётся битва. Хотя в таком состоянии были все без исключения. Но всё, же поданная еда смогла на время усыпить всех четверых.
Сам же Николай Мудрый долго не мог прийти в себя от того что Моисей тоже его предал. В сердце у него по-прежнему звенел оскал. Боль казалось, разрывала на куски, ведь предательств в его жизни было не первое. Хождение по тронному залу немного успокаивало его, а чашка горячего чёрного чая хоть немного согревало изнутри холод судьбы. Сосредоточится, на предстоящей битве было не просто.
Тем временем на улице жители столицы восприняли весть о готовящемся на них нападении с тревогой, но умелые дисциплинированные рыцари убедили всех не поддаваться панике и слушать их указания. После того как были отобраны добровольцы готовые защищать королевство коих составляли все мужчины, остальных попросили спрятаться в своих домах. Ворота в столицу закрыли на замок, так что пройти сквозь них было не возможно, но они были всего лишь фикцией. На самом деле ограждающие стены отсутствовали, и нападать можно было с любой стороны. В этом то и была проблема.
Рыцари выставили все катапульты по периметру, чтобы закидать противника камнями. Так же вдоль, были зажжены множество костров, чтобы рыцари не только лучше всё видели и грелись, но ещё и поджигали стрелы луков. Небо было затянуто.
Дожидаться нападения врага было хуже некуда. Все в королевстве и даже близняшки волновались на столько что не находили себе места. Напряжённая тишина, возникшая в городе давила ещё больше, особенно когда наступила полночь и вокруг стояла абсолютная темнота. Врагов вдали не было видно, а вот столица была вся как на ладони. Однако Саша и Николай Мудрый решили, что так будет лучше, хотя возможно не разумней.
Когда, наконец, прошёл ещё один час и рыцари-гномы в доспехах околели от лютого мороза со сквозным ветром окончательно, послышался какой-то шум.
Шум напоминал топот копыт, но как было известно, тупобреды никогда не ездили на лошадях поэтому это многих удивило. Генералы-гномы, пытавшиеся хоть что-то разобрать в темноте, никак не решались отдать приказ о начале атаки. Вдруг это было войско леших. Саша же тоже, как и король не был уверен в том кто там впереди.
В результате столица угодила в ловушку. Тупобреды возглавляемые лучшими полководцами проанализировали ситуацию, и их стратегия была безупречной. Появившись в пределах падающего от огня света, они уже застали рыцарей-гномов врасплох. Рассчитывать на дальний бой было бессмысленно, и поэтому пришлось вступить в схватку в ближнем бою. Саша, тоже взявший себе новый меч, вышел на поле боя. И хоть страх брал его, но юноша старался переломить себя.
Влетев на территорию города, тупобреды попутно подожгли главные ворота. Медвероги, на которых они скакали, оказались на удивление быстрыми, так что попасть в кого-то было достаточно трудно. Топот от их копыт был настолько сильным, что даже земля тряслась под ногами.
Тупобреды чьё численное преимущество было в разы больше, не просто сломило сопротивление гномов и животных, но так, же достаточно резво разрушало город, поджигая всё, что попадалось на пути. Цель их была, конечно же, дворец Николая Мудрого. Сам король, видя, как худо обстоят дела, понимал, что долго они продержаться не смогут без поддержки.
Однако войско леших не заставило себя ждать. Оно прибыло всего лишь получасом позже, когда помощь была нужна как никогда, потому что гномы даже уже не сражались, а просто прятались за разные укрытия, пытаясь уцелеть, равно как и животные.
Появление хорошо вооружённых леших с мечами и щитами в тяжёлых мощных доспехах и на конях повергло тупобредов в недоумение. Они даже на мгновение впали в лёгкий ступор, не зная, что им делать и собирались поддаться панике, но чёткий голос Моисея ставшего главнокомандующим этой операции строго приказал им:
- Не отступать ни перед чем! Это всего лишь лешие! Неужели вы с ними не справитесь?!
Этот клич заставил тупобредов собраться и, поверив в свои силы вступить в бой с лешими. Теперь во время сражения рыцарей на мечах разрушение города, равно как и продвижение захватчиков к цели было приостановлено. Пожары хоть и не утихали кругом, но всё, же возникновение новых пока не предвиделось. Николай Мудрый обрадовавшись, что подмога, наконец, пожаловала, решил самолично выйти на поле боя особенно после появления на нём предателя Моисея.
- Отец нет, пожалуйста, не ходи туда! – умоляла принцесса Янина, повиснув у мужчины на шее и не пуская его из тронного зала.
- Дочь моя успокойся, - ответил уверенный в себе король. – Я всё же ещё не так плохо сражаюсь. И кроме того мой выход должен поднять боевой дух моего войска и всех жителей. Я и так показал свою трусость из-за того что не вышел сразу.
- Но,… - хотела было что-то возразить Янина, однако отец полный решимости оставил её с близняшками и приказал дать ему оружие и доспехи.
- Всё будет хорошо моя милая, - добавил он уходя. – Лучше присмотри за близняшками, а мне необходимо встретиться с Моисеем.
Уговоры остаться были бесполезны Николай Мудрый без колебаний, лихо запрыгнув на своего белого коня и накрыв доспехи сверху тёплой фиолетовой мантией поскакал в гущу сражений. Оказаться на поле боя ему пришлось, чуть ли ни в первый раз в жизни, но не пойти он не мог. Кругом звенела сталь мечей, были слышны вскрики людей от боли и ржание лошадей под гномами. Медвероги же были более устойчивы к такому хаосу, что царил вокруг.
Благодаря огромному войску леших и всеобщему усилию жителей тупобредов удалось начать вытеснять из города заставляя сдавать завоёванные позиции, но, увы, битва на этом не закончилось. Практически сразу же у армии Иуды неожиданно появилось подкрепление, но теперь уже во главе с самим Иудой. Грязный предатель, одетый во всё чёрное скакал на абсолютно чёрном коне, а в правой руке он держал свой меч и лихо размахивал им поражая врагов. Следом за Иудой чувствовалась какая-то негативная тёмная энергия, так как будто он тянул её за собой.
Из-за подкрепления противника пришлось усилить сопротивление, что было уже не просто даже с лешими. Вход пошли катапульты, так как сражение растянулось от ворот и почти до самого дворца из-за чего их применение стало возможным.
Николай Мудрый, как и Саша принимали участие в битвах. Им обоим на глаза уже не раз попадался Моисей, но он постоянно избегал встречи с ними из-за чего вступить в диалог, не получалось. А вот что касается Иуды, то он, похоже, был целеустремлён и двигался прямо к дворцу никому не помогая и лишь убирая преграду со своего пути. Мужчина даже не обращал внимания на одобрительные возгласы тупобредов увидевших своего главнокомандующего бегущего к цели, которую они так давно пытаются завоевать.
Тем временем Саша всё же продолжал настаивать на своём. Он, протискиваясь сквозь всех, пытался пробраться на площадь туда, где находился Моисей с несколькими тупобредами. Гном-рыцарь, хорошо знавший территорию, легко ориентировался вокруг. В итоге юноше это удалось, и он оказался лицом к лицу с предателем.
- Достаточно бегать Моисей! – сказал достаточно строго Саша, слегка запыхавшись и держа в руках острый меч. Они стояли друг напротив друга. Гном вначале хотел скрыться, но понимал, что это бесполезно, так как его загнали. За спиной невдалеке находился Николай Мудрый тоже спешивший к ним. – Нам всё равно придётся кое-что обсудить!
- Нам нечего с тобой обсуждать Александр! – злобно ответил гном. Он в последний раз попытался вырваться из окружения, но тщетно. И хоть кругом было полно тупобредов, но лешие доставляли им достаточно проблем.
- А я думаю, есть! – возразил Саша, подходя всё ближе и ближе. – Ведь ты поступил достаточно подло предав ни только друзей, но и честь короля! Ты ни чем не отличаешься от своего главнокомандующего!
- Да что ты в этом понимаешь?! – зло воскликнул Моисей.
- Да уж мне кажется, побольше твоёго раз он до сих пор верен мне! – воскликнул Николай Мудрый, наконец пробравшийся к ним в плотную и тоже наведя свой меч на Моисея.
- Ваше Величество! – перекрикивая шум битвы, презрительно сказал Моисей. Похоже, что он нисколько не испугался того что против него было двое противников. – Как видите, вы ведёте себя немного неправильно по отношению ко всему населению Волшебного Королевства, и сегодня мы собираемся исправить этот недостаток раз и навсегда!
- Если конечно у вас это получится! – злобно ответил ему Саша, сверля гнома ненавистным взглядом. – Просто я думаю врятли ты сам, захотел перейти на сторону Иуды и поэтому ещё неизвестно, сколько ты продержишься!
- И кто же, по-твоему, заставил его предать вас?! – вдруг спросил до боли знакомы басовый холодный голос Иуды. После чего Саша сразу же почувствовал, как к его шее прислонился острый как бритва холодный меч. Оружие пошатывалось в руке мужчины, потому что тот сидел верхом на своём чёрном коне из-за чего вероятность случайного пореза возрастала. Саша боялся сейчас даже дышать.
- Опусти оружие! – воскликнул Николай Мудрый, наведя свой меч уже на Иуду, но тот словно ничего не слышав, спрыгнул с коня и продолжал пытливо ждать ответа. Моисей явно чувствовал себя в безопасности.
- Я думаю твои магические способности, - наконец ответил Саша, стараясь держать себя под контролем, хотя ему было достаточно неуютно с клинком у шеи. Марс находящийся неподалёку, где находится Иуда и то, что там намечается дуэль, прямиком двинулся на помощь. Янина, наблюдавшая за этой сценой из окна, вместе с близняшками волновалась в двойне и за отца и за юношу. Она уже начала проникаться к нему чувствами и не могла ни кем пожертвовать.
- Ты вновь заставляешь меня, тебя уважать за твои умственные способности, - ответил, немного помолчав, Иуда и вдруг отпустил меч, после чего потеснив Моисея, встал напротив Саши. – Но знаешь, я никому не позволю нарушать мои планы. Ваш побег из плена мне слишком дорого обошёлся. Ведь как ты видишь, мои войны сейчас страдают.
- Они страдают по твоей вине! - возразил ему Саша. – И ты прекрасно это знаешь Иуда! Ты мог попытаться прийти с миром, но нет, ты предпочёл войну, потому что либо сам хочешь быть героем, либо хочешь завоевать королевство и стать его почётным жителем! Хотя в принципе это одно и то же!
- Мне казалось, я тебе уже говорил юнец, что к нам не прислушались, - неуклонно возразил Иуда.
- Значит, надо было пробовать ещё раз! – ответил Саша. – Зачем ты приносишь столько страданий ни в чём не повинным жителям?!
- Это всё пустые разговоры! – резко прервал его Иуда. Он поднял свою левую ладонь, тем самым призывая к вниманию. – Так мы никогда ни о чём не договоримся! Вы нанесли мне сильнейший удар все те, кто сбежал из плена и поэтому тебя я вызываю на дуэль! Я даже возвращаю тебе меч!
Иуда не шутил он действительно достал из внутреннего пояса своего плаща конфискованный у Саши меч и бросил его юноше перед ногами. Тот со звяканьем упал на землю. Наступила пауза. Обстановка действительно была довольно странной и напряжённой. Саша не зная как расценивать то, что сейчас происходило, всё же наклонился и поднял меч с земли. Он был тяжёлым кроме того руки юноши сами налились каким-то свинцом от того что он впервые собирался сражаться с человеком не на жизнь, а на смерть. Никто из находящихся рядом не мог помочь, так как цель появления Саши в Волшебном Королевстве была именно эта дуэль.
- Сражайся, будь же настоящим мужчиной! – продолжал вести себя вызывающе Иуда. Саша, поколебавшись, посмотрел на короля стоявшего рядом, но тот вдруг стал неожиданно не подвижным, так словно его в один миг заморозили в лёд. Испугавшись ещё больше, Саша резко повернул голову в сторону Марса и понял, что тот находится в таком же состоянии, так как застыл в момент шага. Остальные же войны, включая Моисея, участвовали в битве так, что их двоих не замечали.
- Что ты с ними сделал?! – разгневанно спросил Саша, сверля Иуду ненавистным взглядом.
- Не беспокойся они в полном порядке, просто так будет лучше, ведь хорошо когда тебе никто не мешает! – пояснил Иуда начавший размахивать своим мечом. Мужчина пока ещё не атаковал, но реакция юноши уже сработала, он сделал короткий защитный жест. – А ты неплохо защищаешься!
Саша, ещё немного поколебавшись, понял, что покончить с этим можно только одним способом раз и навсегда. Ни как себя заранее не выдавая, он наконец нанёс удар первым. Оказалось, что сражаться на достаточно тяжёлых мечах было делом не простым. Всё туловище, находящееся в движении моментально уставало, но сбрасывать обороты было нельзя, так как моментально можно было получить смертельный удар.
Среди все общего шума битвы стуканье двух мечей Иуды и Саши вызывало не только сильное эхо, но даже и искры, разлетавшиеся в разные стороны. За время поединка они умудрились передвинуться с главной площади вовнутрь дворца ворота, в которые были взорваны тупобредами. Лешие хоть и помогали им, но всё, же не всё шло так гладко.
Оказавшись, в конце концов, на крыше дворца, где был смотровой балкон, Иуда и Саша утихомирив свой порыв эмоций, остановили дуэль и на мгновение стали друг против друга, не опуская оружие. Теперь вся площадь и вся битва были у них как на ладони. Увидев, то, сколько разрушений нанесла армия завоевателей, Саша повергся в ужас. Почти вся столица была разрушена, а её беззащитные жители в панике прятались в развалинах домов.
- Посмотри!!! – не выдержав, воскликнул Саша, смотря то на площадь, то Иуде в глаза, в которых читался восторг за успех операции. – Посмотри, что ты наделал!!! И ты это называешь добром Иуда?! Ты принёс страх, ужас и разрушения в дом не повинным гномам и зверям! За что?! За то, что сам не можешь прийти с ними к договорённости?! – Саша вновь сделал паузу, он даже в глубине души удивлялся, что Иуда его ещё слушает ведь на самом деле, юноша устал и не хотел сражаться. Он почему-то хотел решить всё дипломатично. – Увы, ты совсем не добрый! Ты и есть тот самый Робин Гуд, чья сущность добиться славы! Чего тебе у короля не хватало?!
- Я же тебе уже говорил юнец, что мы никогда не поймём, друг друга! – ответил ему неуклонно Иуда. – Так чего ты хочешь?! Призвать меня одуматься?! Знай это бесполезно! Конечно же, я хочу стать впоследствии королём иначе стал бы я всё это затевать?! И кстати Моисей будет моей правой рукой!
- В этом не было никаких сомнений! – зло ответил Саша. – Я не удивлюсь, если и тупобреды находятся под твоим колдовским влиянием!
- А здесь ты просчитался юный друг! – победоносно воскликнул Иуда. – Такие животные как тупобреды не могут быть подвержены колдовству, так что это их воля! Видимо я достаточно хорошо убеждаю!
Наступила не большая пауза. Саша думал, что ему ответить на эти слова. Он прекрасно видел, что компромисса между ними не будет, а ситуацию решать надо было как можно быстрей, пока ещё не пострадало много народа.
- А ты знаешь Иуда! - вновь продолжил Саша. – Есть одна такая мудрость! Если отрубить змее голову, то вся угроза спадёт на нет!
- И что ты хочешь этим сказать?! – спросил Иуда слегка дрогнувшим от волнения голосом так как на самом деле он прекрасно понимал значение этих слов.
- Я хочу сказать то что после твоей гибели армию тупобредов будет так же легко переубедить вернуться к дипломатии! – воскликнул Саша. – Ведь вы уже давно отвоевали свои территории!
- Моё место займёт Моисей! – кидая последний жалкий аргумент, ответил Иуда.
- Нет не займёт! – самоуверенно ответил Саша. – У него просто не хватит духу этого сделать! И ты прекрасно это знаешь!
Иуда почему-то не спешил с ответом. Но видимо Саша разозлил его, окончательно делая это специально для того, чтобы Иуда потерял бдительность и сражаться с ним стало легче.
- Значит, юнец ты умрёшь прямо сейчас и знай что выбора у тебя нет! – воскликнул Иуда, взбесившимся голосом поднимая меч перед собой.
- Нет, приятель выбор есть всегда! – продолжал оставаться невозмутимым Саша хотя на самом деле страха уже давно овладел им. Страх за то что на нём лежала слишком большая ответственность.
Ни говоря больше, ни слова Иуда первым ринулся в атаку с просто зверским боевым кличем, пытаясь эмоционально надавить на противника. Саша лишь защищался, старясь вести себя невозмутимо и ждать, когда же Иуда просчитается, так как он фехтовал гораздо лучше.
Поединок, начавшийся между ними вновь на балконе, принял гораздо, более мощные обороты. Сталь мечей с трудом выдерживала натиск сопротивления и чудом не ломалась. Вибрации от удара проходили по рукам с такой силой, что казалось оружие, выпадет из рук. Ведя бой в движении, Иуда чувствовал себя достаточно уверенно, чего нельзя было сказать о Саше.
Когда они, увлёкшись поединком, умудрились перейти с балкона в коридор дворца, положение так же ухудшило близкое расположение ваз стоявших вдоль стен. Задача не задеть их была очень сложной, и даже Иуда старался выполнять её.
Наконец не вытерпев, узких коридоров и всего что мешалось под ногами, мужчина не вытерпел и воспользовался своими способностями. Совершенно внезапно для Саши всё вокруг стены, интерьер и даже бегавшая неподалёку в ужасе прислуга начали расплываться в какое-то общее серое пятно. Водоворот закручивал все яркие краски окружающего мира в одну точку, и казалось, пытался сузить до минимума. Кроме того самое страшное было то, что всё не просто исчезало в не бытие, но ещё и земля под ногами пропадала. Дуэль пришлось приостановить из-за того что оба дуэлянта просто падали вниз. Юноша, не знавший, что его ждёт внизу, был не на шутку испуган, а вот Иуда ещё пытался атаковать, размахивая, мечём в пустую по серому воздуху, создавая соответствующий режущий звук.

Глава 19

После того как падение наконец закончилось внезапно под ногами появился натёртый до блеска бетонный пол. Вновь встать на твёрдое было достаточно не привычно после такого падения. Серый густой туман начинал потихоньку рассеиваться. Саша, продолжая отбиваться от более яростных атак Иуды, хотел, чтобы это произошло быстрее. Ведь разглядеть что-либо вокруг было не так-то просто. Лишь искры на месте скрещивания мечей выдавали место расположения дуэлянтов.
Однако уже через две минуты туман почти исчез и Саша сильно удивился тому, что они находились на одной из станций метро. Все решётчатые ворота, что вели к эскалаторам, были закрыты. На станции абсолютно никого не было. Теперь их дуэль проходила рядом с колоннами украшенными мрамором и клумбой цветов. Люстры, висевшие на потолке, дребезжали от не понятных вибраций. Иуда, похоже, всё ещё продолжал колдовать.
- Остановись, ты сумасшедший! – вдруг неожиданно резко из всех сил выкрикнул ему Саша, но всё, же не опуская меча. Иуда, который уже занёс руку для нового удара, вдруг почему-то остановился, но продолжал ненавистно смотреть на юношу.
- Что ты хочешь глупец?! – посмеиваясь и скорчив лицо от злости, спросил саркастически Иуда. – Нам вроде больше нечего обсуждать!
- Я хочу остановить тебя! – ответил ему Саша, пользуясь моментом. Он импровизировал и явно не знал, что делать дальше. – Прекрати все свои колдовские бредни и разрушения! Зачем ты перенёс нас сюда?!
- Затем что здесь нам никто не помешает, а там, в коридоре я чувствовал чужую для себя атмосферу, теперь же мы оба в одинаковых условиях! – прокомментировал Иуда.
- Тогда останови свою армию! - продолжал Саша. – Давай сразимся с тобой один на один! Зачем губить ни в чём не повинных существ?!
На эти слова Иуда не сдержался и разошёлся дьявольски злым и холодным смехом, разносившемуся по всей станции и казалось пробиравшего до мозга костей.
- Ну, ты и весельчак парень! - саркастически сказал Иуда, но всё, же смех его был не долгим. – И ты думаешь, я поведусь на эту глупость?!
- Да поведёшься! – самоуверенно ответил ему Саша. – Иначе я не буду с тобой сражаться и тебе никогда не одолеть нас!
- Твой героизм просто глупость! – брызжа слюной, зло выкрикнул Иуда. Он с ужасом для себя заметил, что перед ним стоял равный ему по силе и возможностям соперник хоть и не обладающий магической силой. Саша, поняв это, увидел испуг в глазах Иуды. Чёрный шальной взгляд быстро забегал и заблестел. – Ты же знаешь, что я сильней тебя!
- А может, мы сначала это проверим! – предложил Саша, продолжая стоять на своём.
- Нет, мне никто и никогда не ставил условий, слишком много вы моих планов порушили! – воскликнул Иуда и стал наносить удар, за ударом рассекая воздух, но, ни один из них не доходил до цели даже близко. Саша на миг сам удивился тому, как он ловко увернулся от всех ударов так, словно фехтование и дуэлянство было его профилем.
Во взгляде Иуды виделось, как это выводило его из себя и он, наконец, взорвавшись, щёлкнул пальцами правой руки, издав при этом громкий вскрик ярости, устроил на станции пожар. Огонь охватил всё вокруг и заставлял уварачиваться от его высоких горячих языков пламени.
Наконец когда мужчина почувствовал, что никак не может попасть по Саше, он взбесился окончательно и резко остановившись, посмотрел на юношу расширенными дикими глазами:
- Хорошо! Я принимаю твои условия, но тогда ты выходишь со мной на дуэль!
- Безприкасловно! – ответил Саша, перекрикивая шум пламени. Он прекрасно понимал, что так будет лучше. Огонь, горевший на станции метро, хоть и был обжигающим, но всё, же даже почему-то не портил внешнего вида строении, так словно ничего и не было. Саша сильно удивлялся про себя тому, что сигнализация ещё не сработала, и пожарные не приехали. По-видимому, это тоже были проделки Иуды.
Вновь с силой скрестив мечи, дуэлянты начали сражаться, двигаясь вдоль платформы. Саша прекрасно знавший, что они под напряжением боялся упасть туда, а Иуда же был смел как никогда. От их стальных клинков вновь летели искры, а шум стукающегося железа разносился гулким далёким эхом.
Мужчина поняв, что ему так просто не одолеть Сашу решил вновь воспользоваться своими возможностями. Несколько отступившись во время поединка, он быстро вытянул скрещённые руки вперёд, и из его ладоней вылетела мощнейшая струя солёной морской воды. От напора и неожиданности Саша сбило с ног, и он отлетел до противоположного края платформы, врезавшись в стену спиной, так что в той появились трещины.
Как не странно, но с самим Сашей ничего не случилось. Кроме сильнейшей боли в спине от удара он ничего не испытал. Подобное явление вновь поразило юношу, но удивляться времени не было. Саша стал пытаться сообразить, как же ему уничтожить Иуду. Посмотрев на то, как его соперник лихо двигается по краю платформы, выжидая, когда Саша вновь поднимется на ноги, юношу осенило. Раз мужчина не знает, что рельсы под напряжением значит, его можно на них столкнуть.
Собравшись с силами, Саша стал быстро двигаться навстречу Иуде, но тот не дожидаясь возвращения юноши, вновь вытянул руки вперёд. Саша уже знавший то, что сейчас будет, резко отклонился в сторону и спрятался за одну из квадратных колон. Он сделал это действительно вовремя, потому что сразу же на том месте, где он только что был, пронёсся целый град больших камней, которые запросто могли покалечить его. Однако пронёсшись мимо, они лишь мощно обстреляли стену, оставив в нем очередные вмятины, и с грохотом попадали на пол.
Иуда явно взбешённый от того что с ним всё же не сражаются ещё много раз выпускал разряд молний, света и огня. Саша, который пережидал все эти атаки, за колонной воспользовавшись моментом пока мужчина был в гневе, быстрыми перебежками приближался к нему с другой стороны колон там, где не было линии огня. Наконец дойдя до той, которая была перед самим Иудой, юноша спрятался за неё и стал выжидать момент.
- Может, хватит прятаться эй ты трус?! – громко и раздражённо спросил Иуда, наконец, прекратив свой стихийный обстрел станции, разрушив уже всю стену и добравшись до потайного служебного помещения, бывшего за ней. Мужчина, не выдержав, стал быстро идти туда где, по его мнению, на старом месте прятался Саша.
Однако он успел сделать всего лишь несколько шагов, после чего юноша, воспользовавшись моментом, выбежал из своего нового укрытия на платформу за спину Иуде и громко сказал:
- С чего мне не прятаться?! Лично я не хочу быть утоплены, покалеченным или сожжённым!
Не ожидав такого хода событий, Иуда на мгновение растерялся. Саша, не дожидаясь первым, замахнулся на очередную атаку, прежде добавив:
- Позволь и нам напасть со спины предатель!
После чего Саша стал, интенсивно размахивать мечём нанося точные удары, но все они не доходили до цели только потому, что Иуда слишком хорошо защищался. На лице мужчины читался такой гнев, что казалось глаза его, вылетят из орбит от напряжения. Саша же понимая, что и фехтованием ему не одолеть мужчину стал наносить удары со всей силой энергично крича при этом. Он не на секунду не останавливался и был всё время с правой стороны не давая Иуде времени нанести удар. В итоге мужчине пришлось невольно сдвинуться ближе к рельсам не смотря на то, что он пытался отступить назад.
Когда Иуда, наконец, стоял уже на самом краю Саша не растерявшись в прыжке пнул мужчине ногой в грудь и тот потеряв равновесие поскользнувшись на гладком отполированном полу упал спиной прямо на рельсы. Сквозь него тут же прошёл мощный разряд электрического тока. Всё тело Иуды засверкало, синим светом, а сам он дико кричал от боли корчась и пытаясь безуспешно подняться. Разряды тока заставили его впасть в конвульсию и мучительно умирать, так как от боли он не мог даже дышать. Нервная система предателя постепенно поражалась.
Саша не сразу поняв как у него всё получилось не смог смотреть на это. Зажмурившись он отвернулся в сторону и жалел, что не мог заткнуть уши основательно, так как крики были просто душераздирающими. Вскоре почувствовался неприятный горелый запах волос и одежды. Ещё через полминуты Иуда уже не кричал и даже не шевелился. Он постепенно сгорал от проходящего сквозь него тока, пока в итоге его тело не было испепелено основательно вплоть до самых костей.

Глава 20

Учащённый пульс и быстрое дыхание ещё долго не оставляли Сашу. Сердце билось так, словно хотело выскочить из груди. Глаза боязливо в ожидании чего омерзительного, но всё, же взглянули на рельсы. Как, оказалось, там было уже пусто. Слегка удивившись этому, юноша почувствовал облегчение и наконец, ослабив кисть правой руки, отпустил меч. Тот со звонким грохотом разнёсшимся эхом по станции упал на мраморный пол. Треск пожара устроенного Иудой постепенно угасал за спиной у Саши, и теперь были видны лишь небольшие участки огоньков на развалинах стены.
Вновь возобновившееся тишина на станции была даже слегка пугающей, но всё, же приятной. Казалось, что последняя угроза миновала.
Однако как только Саша успел об этом подумать висящий перед ним рекламный постер с изображением украшенной шарами ёлки и Деда Мороза начал сиять. Юноша, прищурив глаза, заметил, что на рисунке были изображены те же самые шары, что они купили на новый год с близняшками. А голубые игривые глаза Деда Мороза кого-то очень сильно напоминали, но Саша никак не мог вспомнить кого.
Золотое сияние, которое исходило опять же из середины игрушечного шара на картинки начало превращаться в круг большого диаметра. Ворота в Волшебное Королевство снова открывались. Наконец дойдя до уровня человеческого роста круг, закончил расширяться и стал испускать больше сияния. Прикрыв глаза рукой, от ослепления Саша стал, медленно пятится, назад догадываясь, что сейчас кто-нибудь выйдет. Как оказалось, он не ошибся.
Прямо из глубины круга к нему шёл какой-то тёмный низкорослый не более метра силуэт больше напоминавший гнома, чем ребёнка. Ещё через несколько шагов из круга уже широко и добродушно улыбаясь, выходил Моисей. С распростёртыми объятьями он двигался на встречу к юноше, идя прямо по воздуху не задевая рельс там, где только что сгорал Иуда.
Саша был в непонимании от увиденного. Его изумление резко сменилось гневом, и он уже поджидал, когда Моисей подойдёт поближе. Как только он встал на платформу и сделал ещё несколько шагов, Саша не выдержал и налетел на него.
- Ах, ты дрянь! – воскликнул юноша, разгневанным голосом взяв гнома грубо за грудки и подняв на уровень своих глаз. Теперь ноги Моисея беспорядочно болтались, а руками он пытался отцепить желе6зную хватку Саши. В глазах гнома появился испуг в основном от неожиданности. – Ты всех нас предал! Всех! Даже своего короля! Тебя тоже следует прикончить, как и Иуду!
- НЕТ! НЕТ! Стой! Подожди! – быстро затараторил Моисей, когда Саша стремительно понёс его к рельсам. Юноша наклонился так, что ноги гнома почти доставали до рельс, и его могло самого ударить током, но Саша, не моргая, смотрел предателю в глаза, с удовольствием видя в них ужас. Он был крайне разгневан. Моисей, уже сипя от трудной возможности дышать, отчаянно продолжал. – Ты не всё знаешь!
- Чего я не знаю?! – продолжал допрашивать Саша, ни на секунду не становясь жалостливее. – Что ты ещё сделал такого омерзительного?!
- Саша остановись! – вдруг послышался резкий испуганный голос близняшек и Янины, говорящих наперебой от переживания за безопасность гнома. – Это не он!
- Его заставил Иуда! – быстро добавила Вера.
- Да именно так! – тут же подтвердила второпях принцесса. – Ты же знаешь, что он умеет заставлять людей подчиняться своей воле! Так вот Моисей и стал одной из таких жертв!
Саша всё же, не веря быстро тому, что сказано, взглянул сперва подозрительно на всех троих выбежавших за это время из круга, а потом резко повернул свой взгляд обратно к Моисею и заметил, что тот говорил ему, то же самое отчаянным выражением лица.
- Именно, - только и смог просипеть гном. Саша, решив всё же проверить, резко развернувшись, опустил Моисея на платформу, но, всё же согнувшись, держал за грудки, продолжая допрос.
- Быстро рассказывай, когда и где ты попал под его влияние? Ну не думай! - Саша специально торопил еле державшегося на ногах от слабого удушья Моисея, чтобы тот не мог сосредоточиться и соврать.
- В лесу, когда шёл к вам! – не выдержав напряжения, воскликнул в ответ Моисей. – Тупобреды подкараулили меня там, видимо кто-то им сказал о том, что мы обратимся к вам за помощью, но вот кто до сих пор неизвестно. Возможно какие-нибудь из животных. Волки. Они ведь за то чтобы свергнуть короля. Выведали всё и передали Иуде.
- И что именно они с тобой сделали, что ты был вне своего настоящего сознания?! – на миг, поверив, быстро спросил Саша. – Ну, отвечай!
- С ними был Иуда, и он внушил мне служить ему при помощи транса! - воскликнул в ответ Моисей. Он сам уже нервничал от их беседы. – Я правду говорю! Ты же сам видишь, Иуда мёртв, и все его проклятия сняты, так как его грязная душа не поддерживает их своей энергией!
После этих слова Саша в последний раз, на миг, задумавшись, наконец, ослабел, подобрел и, расслабившись, улыбнулся. Он по-братски похлопал Моисея по плечу, так что тот даже слегка подкосился в коленях.
- Прости друг, - наконец добрым извиняющимся голосом сказал Саша. – Я ведь всего этого не знал. Ты не в обиде на меня?
И хоть юноша говорил не совсем правду, ведь ему уже давали намёки, что на гнома возможно наложено заклятье Моисей всё же тоже подобрел и понял всё без лишних слов.
- Ну, конечно нет, - вновь широко улыбнувшись, сказал Моисей, и юноша присев на корточки обнял гнома по-дружески.
- Вот и славно, что мы во всём разобрались, - вдруг послышался голос Николая Мудрого. Услышав короля, Саша и Моисей моментально выпрямились и уже вели себя как на приёме, не позволяя себе лишних вольностей. Юноша только сейчас заметил, что на станции помимо всех прочих был ещё и Марс. Его воинственный вид был измученным, нескольких ран на теле кровоточили, но всё, же взгляд и лицо его было радостным и улыбающимся. Таким Саша лешего ещё не видел ни разу.
- Ваше Величество! – тут же громко отдав честь, сказал Моисей. Гном, похоже, чувствовал себя слегка неудобно из-за содеянного, находясь перед королём. Как заметил Саша, сам Николай Мудрый тоже был измучен битвой. Все его доспехи были грязными и помятыми, но всё же, в общем, он был цел и невредим. – Я ещё не просил у вас прощения за!..
Однако договорить Саше не дали. Король, подняв правую ладонь, призвал рыцаря к молчанию и тот бес колебаний повиновался. Тем временем Николай Мудрый подошёл к ним обоим, и как-то по-отцовски посмотрев в глаза, сказал:
- Вы оба будете удостоены наивысших наград и статуса в Волшебном Королевстве за свой неоценимый вклад за его освобождение от предательской нечисти.
Гном был явно поражён, услышав такое. Рыцарю казалось, что его как минимум ждёт выговор за провал ответственного перед всем народом задания. Да и Саша явно не знал как ему себя вести и что говорить.
- Ведь на военных заданиях случается разное, и неужели вы мне прикажите Граф Моисей вас за это наказывать? - усмехнувшись, спросил король.
- Граф?! – не веря своим ушам, воскликнул Моисей. Он не ожидал в таком раннем возрасте получить наивысшую награду королевства. Но, всё, же быстро опомнившись, бойко добавил. – Благодарю Ваше Величество!
- Это тебя благодарит народ за храбрость, - усмехнувшись, добавил король и наконец, его взгляд перевёлся на Сашу. Юноша от неожиданности даже сглотнул и у него во рту мгновенно пересохло. Николай мудрый явно думал, что ему сказать и наконец, решил. – А для тебя мой друг и друг всего нашего королевства мне кажется нужно что-то другое.
Ничего больше не добавляя, Николай Мудрый развернулся и отошёл в сторону. Саше при этих словах короля на мгновение показалось, что он может читать мысли, а значит, теперь он знает его тайное желание, которое юноша никому не рассказывал. Взгляд Саши невольно проскользнул по глазам принцессы, и он увидел в них какое-то непонятное тепло.
- Подождите! – вдруг громко воскликнула Вера, когда почувствовала долгую заминку. – А как же Марс?! Ведь он тоже помог нам выиграть битву!
- Возможно, - вдруг рассудительно сказал сам леший, выходя на середину платформы из тени. – Да я привёл с собой громадную армию, которая помогла жителям города сопротивляться и не отдать город, но всё это пустяки по сравнению с тем, что сделал Саша.
- Вы о чём? – удивлённо не понимая, спросил юноша, когда заметил что, все смотрят на него благодарственным взглядом, а близняшки вдруг стали неожиданно горды за своего брата.
- Не скромничай Александр, - продолжал серьёзным голосом Марс. – Тебе здесь все скажут, что мы уже не выдерживали и сдавали позиции и если бы ты не предложил Иуде остановить бой, мы возможно бы проиграли сражение. Ты поступил очень героически, взяв всю опасность на себя. Ты настоящий смелый и отважный герой и в этом не может быть сомнений.
- Иуда просто вызвал меня на дуэль, и я думаю, что каждый из вас поступил бы так же, - стал оправдываться Саша, отказываясь принимать такой статус.
- Скорее всего, ты прав, но в данный момент речь идёт о тебе, потому что на твои плечи выпало это бремя, и ты его принял, а не сдался, - добавил Николай Мудрый.
- Погодите, - вдруг опомнившись, сказал Саша забывший спросить то, что хотел. – Значит, он всё-таки поступил честно и выполнил эти условия?
- О, да, - усмехнувшись, подтвердил леший. – Никто из нас не мог пошевелиться, пока между вами шла дуэль. Все застыли в самых разных позах во время боя, а после смерти Иуды проклятия, наложенные на рассудок тупобредов и других хищников, были сняты. Они все сдались без боя.
- Значит, опасность миновала? - убеждаясь, спросил Саша.
- Без всяких сомнений, - ответил Моисей. – И всё это благодаря вам троим. Без вашей помощи мы бы так и вели эту страшную никчёмную войну.
- И давайте, чтобы эта война больше не повторилась, вы всё же прислушайтесь к словам Иуды и пересмотрите своё отношение к тупобредам, они ведь тоже живые существа, а то знаете рисковать вот так вот, больше не хочется, - после не большой паузы сказал Саша. В нём это явно давно сидело. Пережитки смертельной опасности не просто оставили свой след, но ещё и заставили повзрослеть юношу. Теперь он уже был совсем не таким беззаботным, как раньше, а стал более задумчивым. Хотя возможно сам не осознавал ещё этого.
- Да, мы тоже хотели вам об этом сказать! – тут же оживлённо вмешалась в разговор Вера, говорившая как всегда за себя и за сестру. Обе девочки, сорвавшись с прежнего места, подбежали к брату, а Марс лишь посторонился, уступая им место.
- В этом я с вами абсолютно, согласен, - тут же поддержал слова героев Николай Мудрый. – Обещаю по своему возвращению домой сразу же заняться переговорами по этому поводу.
- Подождите! – вдруг взволнованно сказала Надя, так словно её что-то осенило. В голосе девочки чувствовалась печаль. – Вы хотите сказать, что мы больше не вернёмся в Волшебное Королевство?
После этих слов уже все трое взглянули на короля, которому в любом случае надо было ответить на этот вопрос. Так как ни от лешего, ни от принцессы ничего не зависело.
- Увы, юные дети у всего бывает конец и как всегда этот конец неожидан и грустен, - только разведя руками, сказал Николай Мудрый. Он смотрел, всем троим в глаза. Близняшки наполнялись тоской.
- Но мы ведь так и не увидели все чудеса королевства, неужели мы больше там никогда не побываем? – спросила Надя, не охотно веря в сказанное.
- Зато вы помогли нам от чистого сердца и сотворили добро для множества неизвестных для вас жителей, - тут же поправил слова девочки король присев перед ней на корточки, чтобы они были на одном уровне. – Да и потом разве интересно видеть, то, что уже видели? – Здесь Николай Мудрый сделал специальную паузу и, не дождавшись ответа, продолжил. – В жизни ещё много чего интересного, а на следующий год вы уже будете более взрослыми, и вам станет не так интересна эта сказка.
- Нам будет всего по семь лет, - стараясь найти какие-то аргументы, беспомощно вставила Вера.
- Вот именно и вы скоро поймёте, как начнёт меняться ваша жизнь, - подчёркивая первые слова, сказал король. – Просто дождитесь осени, а сейчас вы должны уйти, чтобы дать возможность другим детям посетить Волшебное Королевство. Так ведь будет честно?
На этот вопрос Николай Мудрый не требовал ответа, он лишь любя улыбнулся девочкам и заметил в их печальных глазах понимание.
- Да так будет честно, - всё же ответила Надя, когда король выпрямился.
- Ну, вот и хорошо, что мы друг друга поняли, - сказал Николай Мудрый, после чего он немного отступил назад и стал вновь говорить, но уже на другую тему, которая сразу, же прогнала тоску с лиц близняшек. – Что ж теперь я думаю, перед тем как мы расстанемся, вы бы хотели получить свои подарки в знак нашей благодарности за оказанную помощь?
Саша услышав об этом не почувствовал особой радости. Его беспокоило совсем другое. То, что принцессу Янину он больше никогда не увидит и остаться с этой мыслью он не мог, поэтому внутри у него шли мучительные решения.
- Подарки?! – загоревшись искрящимся взглядом, в один голос спросили Вера и Надя.
Однако король больше уже ничего не добавлял, из светящегося круга показался чей-то высокий худощавый силуэт. По мере приближения он становился всё больше и больше. На миг могло даже показаться, что у него не получится выйти из круга, но с этим проблем не возникло. Дед Мороз как всегда в своём красном одеянии с белым воротником и высоким сверкающим посохом вышел по воздуху на платформу. Его белоснежная борода спускалась до пояса, а ярко-голубые игривые глаза были до боли знакомы Саше и кого-то очень напоминали. Девочки, увидев очередного сказочного персонажа, впали в оцепенение. Надя как всегда испугавшись и за скромничав, отступила на шаг назад, а Вера же наоборот засияла ещё больше слегка приоткрыв рот от радости. Саша же увидев Деда Мороза не почувствовал особой радости так как его желания он врятли смог бы выполнить, но надеялся что хотя бы сёстры будут довольны.
- Здравствуйте всем! – радостным басовым сипловатым голосом сказал старик, широко раздвигая руки, словно желая обнять всех. Снежная пурга, что поднялась за ним, когда он выходил из круга, потихоньку угасла и медленно как чаинки в кружке опустилась на пол. – Я чувствовал, меня здесь ждали?!
- О да это так почтеннейший, - любезно заговорил с ним Николай Мудрый. Дед Мороз сразу же обратил на него внимание.
- Ваше Величество, какая честь, - тоже любезно поприветствовал собеседника старик.
- Благодарю, - ответил король, хорошо знавший этикет общения. Во время их разговора, остальные лишь молча, стояли, а близняшки не сводили глаз со старика. – Вас тоже приятно видеть к тому же после такой задержки, где вы, кстати, пропадали всё это время?
- О, мой король я был действительно сильно занят! – растягивая звонко слова, продолжал Дед Мороз. – Мне пришлось в этом году отложить своё прибытие на некоторое время из-за срочных дел. Я помогал кое-кому достигнуть своей цели.
- Но я надеюсь всё у вас прошло удачно? – поинтересовался Николай Мудрый, не особо настаивая на подробностях личного дела старика.
- Более чем, - всё так же добродушно ответил Дед Мороз и его взгляд скользнул по всем присутствующим на станции. Марс при этом вёл себя как то обыкновенно, словно знал о чём идёт речь. Саша же даже сморщил лоб от напряжения мыслей мучавших его.
- Ну, вот и славно потому что позвал я вас для того чтобы наградить троих наших гостей от всей души помогших нам в освобождении королевства, - продолжал король. – Я думаю, будет справедливо, если в знак благодарности вы выполните одно из желаний каждого из них.
Дед Мороз развернувшись, посмотрел на Сашу, Веру и Надю которые, молча, смотрели на него в ответ. Однако по выражением лиц было заметно, что только близняшки хотели поговорить со стариком, их брат был почему-то настроен не дружелюбно.
- Ну, здравствуйте мои дорогие, - вежливо и приветственно сказал он. – Что ж давайте будем награждать вас тем, что вы хотите. Вы же не против? – При этих словах старик ехидно улыбнулся и его белая борода с усами дрогнули. – Ну, кто будет первый, не стесняйтесь, подходите?
Дед Мороз, легонька стукнув своим посохом об пол, так что по станции разнеслось тихое эхо, сотворил из воздуха себе деревянный кривой табурет и живо уселся на него перед всеми.
- Может быть, ты хочешь Надя? - любезно предложил старик, добрым взглядом посмотрев на девочку явно не решавшуюся вообще подходить. Видимо Дед Мороз знал, что Вера подойдёт в любом случае, поэтому не приглашал её.
Девочка, услышав своё имя, даже вздрогнула и, испугавшись, спрятала глаза так, словно натворила что-то плохое.
- Иди Надя не бойся, - сказала вдруг заботливо Вера и, взяв сестру за руку, помогла ей подойти ближе. Старик посмотрел на Веру благодарственным взглядом, после чего предложил Наде сесть к нему на коленки. Девочка, немного поколебавшись, всё же решилась сделать это. Вера без лишних слов всё, поняв, отошла назад чтобы не мешать.
- Ну что же ты хочешь Надежда? - спросил заботливо Дед Мороз пытаясь заглянуть в опущенные от волнения глаза девочки.
- Не знаю, - скромно пожав плечами, тихо ответила девочка. Она явно стеснялась того что все кто был на станции пристально наблюдали за ними, а главное прекрасно всё слышали.
- Может тогда скажешь мне на ухо так чтобы никто не слышал твоего желания кроме меня, - продолжал предлагать Дед Мороз, видя, что ребёнок стесняется. – Не стесняйся.
Надя, не сразу набравшись смелости, всё же не выдержала и, потянувшись к левому уху старика, наклонившего поближе голову, прошептала еле слышно, что её действительно никто не мог услышать:
- Я хочу стать смелее.
После чего Надя резко отодвинулась назад, а Дед Мороз всё поняв без лишних слов, сделал весьма задумчивое выражение лица.
- Да это не плохое, а главное нужное желание, - наконец даже как-то серьёзно сказал старик. – Что ж будет обязательно исполнено Надежда главное надейся как и твоё имя и всё получится. Можешь идти.
Девочка так быстро соскочила с коленок Деда Мороза, словно её ошпарило горячей водой, но почему-то внутри у неё впервые за долгое время появилась какая-то лёгкость, а от страха и трусости не осталось и следа. Не сдерживая весёлой радостной улыбки, она вернулась к остальным смотревшим на неё удивлённо.
- Что ж теперь твоё желание Вера, - подозвал вторую девочку старик и та без всяких колебаний тут же села к Деду Морозу на коленки. – Чего же хочешь ты?
На этот вопрос как не странно Вера ответила не быстро. Вначале все думали что девочка не знает что выбрать, но как оказалось она поступила примеру своей сестры и, потянувшись к уху, прошептала:
- Я уже получила всё что хотела в этом году поэтому можно попросить вас помирить наших родителей. Чтобы они никогда не ругались иначе мне опять будет страшно.
Услышав такую просьбу от ребёнка, Дед Мороз стал на удивления очень серьёзным, но, всё же посмотрев девочке прямо в глаза, он понял, что это, к сожалению, правда.
- Я был наслышан о твоём благородстве Вера, но не думал что ты настолько сильно думаешь о других, - тихо сказал старик чтобы их никто не слышал. – Разумеется, я выполню твою просьбу ты главное сама верь в то что просишь. Верь так же как веришь в новогоднее чудо. Хорошо?
- Хорошо, - ответила девочка, благодарственно улыбнувшись. – Спасибо вам дедушка!
С этими радостными словами Вера соскочила с коленок старика и вернулась к сестре. Следующая очередь была Саши, но он явно не спешил идти к Деду Морозу более желая его разоблачить, так как знакомый взгляд ярко-голубых сияющих глаз не давал ему покоя.
- Ну что ж Александр сейчас твоя очередь, что ты попросишь? – до невозможности вежливо спросил Дед Мороз поманив юношу рукой, но тот не сдвинулся с места.
- Простите, но можно я останусь при своём мнении и воздержусь так как вы всё равно не дадите мне того чего я хочу, - такой неимоверно вежливый ответ Саши удивил без исключения всех. Сильнее всех изумились близняшки, так как просто не узнавали своего заносчивого прежде брата.
На этот вопрос старик ответил не сразу. Он прищурился каким-то играющим, но осмысливающим взглядом и внимательно посмотрел в глаза Саше. Тот отвечал ему тем же. В это мгновение юношу посетило жуткое чувство того что его мысли читают как книгу без каких либо препятствий и он ничего не может с этим поделать.
- Думаю, что именно так мы и поступим тем, более у двух людей, здесь присутствующих уже есть то чего они так хотят, - улыбнувшись ответил Дед Мороз первым разорвавший это зрительный контакт и мигом взглянув на принцессу. – Ну, что ж а теперь я с вами прощаюсь, так как мне пора лететь в другое место, где меня заждались ведь праздник хоть и прошёл, но его ещё никто не отменял. Удачи вам.
После этих слов Дед Мороз легонько и даже эстетично хлопнув в ладоши и испарился в воздухе вместе со своим табуретом. Эхо от хлопка ещё немного угасало, а оседающий снег на том месте ложился на платформу и таял.
- О чём это он? – недоумевая спросила Вера пытливо взглянув на брата, однако на её вопрос никто не стал отвечать. Взгляд Янины и Саши пересёкся, словно сам собой и они поняли всё без лишних слов.
- Ну, ладно теперь нам пора прощаться, - чтобы разрядить обстановку сказал Моисей после не ловкой паузы. – На этом наши пути, увы, расходятся.
- Да ты прав Моисей, - сказал Николай Мудрый и они стали пожимать руку Саше, прекратившему из-за этого смотреть на Янину и пытавшегося выразить на своём лице вежливость. Их прощание как всегда было грустным, но тёплым. – Что ж до свидания мои юные герои и удачи вам.
- Благодарю и вам того же, - ответил Саша бывший от волнения слегка рассеянным.
- Я надеюсь, мы с тобой больше не в соре? – весело подшутив спросил Моисей пожимая руку юноше, пока король общался с близняшками.
- Конечно же, нет, всё в порядке, - таким же тоном ответил Саша. – Давай удачи тебе и будь осторожней на следующих заданиях.
- Я люблю риск, но всё равно спасибо, - сказал Моисей и на очередное удивление всем гном и юноша пре обнялись по-братски, хотя изначально они недолюбливали друг друга. После к юноше подошёл леший, бывший весь в ссадинах после боя.
- Хочу сказать ты молодец Саша, - начал первый Марс. – Если бы не твоё проявление храбрости кто знает, чем бы всё это закончилось.
- Да, ладно, - отмахнувшись сказал юноша. – Без твоей помощи мы бы тоже ничего не смогли сделать, так что эта победа общая на блага всего королевства.
- Наверное, - иронично усмехнувшись сказал Марс. – По крайней мере, я хочу надеяться, что от неё будет толк.
- Я тоже, - сказал Саша, и они крепко по-мужски пожали друг другу руки. Этим было сказано всё. – Удачи тебе.
- И тебе, - ответил Марс и пошёл прощаться с близняшками.
Наконец очередь дошла до принцессы, которая уже успела весело поболтать с Верой и Надей на прощанье. По девушке было видно, что она тоже хочет о чём-то поговорить как и Саша.
- Вот и всё Ваше Высочество больше мы с вами и не увидимся, - грустно начал юноша взглянув принцессе в глаза. Та не убирала взгляд полный необъяснимого сияния. – Прощайте всего вам доброго.
- Никогда не прощайся с живыми, - рассудительно ответила Янина, своим чрезвычайно ласковым тоном. Они говорили так тихо, что все остальные увлечённые беседой их не слышали. – Я говорю тебе до свидание, а это значит, что возможно мы ещё увидимся.
- Но ведь Д… - здесь Саша запнулся потому что до сих пор не мог поверить в этого сказочного персонажа, а главное в его существование. Кроме того впервые в жизни он чувствовал что нравится девушке и это кружило ему голову не позволяя здраво мыслить. – Твой отец сказал, что мы сюда больше не вернёмся.
- Да это так, - спокойно ответила Янина, словно это её и не заботило, хотя Саша сильно грустил по этому поводу. – Но ты верь, что мы с тобой обязательно встретимся, потому что наши сердца зовут друг друга и чтобы не ошибиться, я оставлю тебе знак.
- Какой знак? – спросил в недоумении Саша, но ответом на это вопрос был лёгкий как шёлк и быстрый как молния поцелуй в щёку, из-за чего дрожь прошла по всему телу и жизнь юноши моментально разделилась на, до и после. В сознании всё перевернулось и он изумлёнными, но полными счастья глазами смотрел на девушку. Она отвечала ему, счастливой улыбкой в конце лишь добавив. – Это тебе проявленное мужество и храбрость.
После не став больше поддаваться искушениям и проявлять мотивацию девушка отстранилась. Кроме того хоть они и были ровесники субординация при отце не должна была быть нарушена.
- Ну-с как то так, - сказал Николай Мудрый, разводя руками и спиной направляясь к сияющему кругу. Марс, Моисей и принцесса Янина последовали за ним. Гном с девушкой смотрели на всех троих особенно грустно. Саша же забыв про всё, не сводил взгляд с Янины и даже не обращал внимания на слова короля. – На этом всё. Домой я думаю, доберётесь на метро.
- Подождите! – вдруг опомнившись, второпях воскликнула Вера, перед тем как король уже хотел шагнуть в круг. – Как мы отправимся домой станция ведь разрушена?
Девочка указала своей маленькой правой ручкой на то, что было справа от неё. Куча обломков камней и строительной пыли осевшей на пот от взрывов. Чёрные пятна на местах горения огня.
- Верное замечание, - усмехнувшись, сказал Николай Мудрый, осмотрев следы дуэли между юношей и предателем. Если бы эти разрушения увидели работники станции то им мы пришлось работать несколько дней в отличие от того что сделал король. Беззаботно пожав плечами, он сказал как, само собой разумеется. – Моисей наведи порядок, будь любезен.
- Слушаюсь Ваше Величество, - гордо сказал гном, и без лишних слов щёлкнув пальцами правой руки, в мгновение ока заставил мелкие песчинки пыли, и куски камней собираться в том порядке, в котором они были. Этот процесс восстановления проходил не долго, но эффектно. Словно можно было наблюдать чуть более замедленную обратную реакцию взрыва.
Наконец когда все трещинки на стене были окончательно заделаны, так что ничего не было, заметно, а ожоги на стенах исчезли, гном любуясь своей работой, отряхнул руки, так словно замарал их. – Ну, вот теперь всё в порядке. – После он ещё раз взглянул на всех троих и добавил. – До свиданья добрые друзья.
Затем гном резко развернувшись, последовал за уже уходящим вдаль Марсом и королём. Принцесса, показывая всем своим видом, что выбора нет, пошла за ними следом.
- До свидания, - только и смогли добавить тихо близняшки, помахав принцессе вслед. Она ответила им тем же, после чего в последний раз посмотрев Саше нежно прямо в глаза исчезла так как сияющий круг погас не оставив на месте своего недавнего существования ни малейшего следа. Все трое ещё какое-то время смотрели на это новогодний плакат с весёлым изображением Деда Мороза. Близняшки даже не удержались от того чтобы не проронить несколько слезинок.
- Ладно, нам надо спешить домой пока родители не спохватились, - напомнил им Саша, первым с тяжестью придя в себя.
- Но они, же застыли до тех пор, пока мы не вернёмся? – удивлённо напомнила Надя, которая уже сейчас говорила достаточно уверенным в себе голосом. Её желание было исполнено и действовало. Саша же не мог, здесь долго находится, потому что для него всё было отчасти печально.
- И что ты предлагаешь, Надя смотреть на плакат, жить в мечтах и не освободить маму с папой? – удивлённо и даже как-то вновь злобно спросил Саша, словно что-то было не по него. Под таким напором и престольным взглядом девочка всё же почувствовала себя неловко. – Ты же слышала, что мы туда больше не вернёмся. Запомни, не бывает постоянного чуда. Хорошего должно быть по не многу всегда. – Саша сделал печальную паузу хорошо видную в его глазах и, выпрямившись, добавил. – К сожалению.
- Да Надя, Саша, скорее всего прав, - встала на позицию брата Вера более вежливо. – Надо жить своей настоящей жизнью, а не грезить о других. Поехали домой. Ведь мы и так многое пережили, будет что рассказать.
- Только если кто-то вам поверит, - усмехнувшись, сказал Саша, смотря на свои наручные часы, а потом сравниваясь со временем открытия метрополитена. - Отлично через двадцать минут будет первый поезд. Только нам бы надо сесть так чтобы нас не было видно. Пойдёмте на лавку.
- А почему ты думаешь, что нам не поверят? – удивлённо спросила Вера, когда они шли в самый дальний угол станции, где не было камер наблюдения.
- Потому что вы сами изначально в это не верили или я не прав? – спросил, рассуждая Саша, после чего он первый сел на деревянную скамейку уступая место сёстрам. Они залезли рядом.
- Ну так, то да, - вспомнив, сказала Надя сама, усмехнувшись от забавности ситуации. – Я пока всё своими глазами не увидела, с трудом верила.
- Вот и я о том же, - пояснил Саша. – Так что иногда лучше не всё рассказывать, чтобы не выглядеть сумасшедшим на фоне других.
- И даже маме с папой?! – удивлённо спросила Вера, взглянув на брата.
- Они посчитают это твоей шуткой, потому что ты ничего не сможешь представить в доказательство, - пояснил, зевая Саша. Он вдруг почувствовал, что очень сильно хочет спать, с трудом сдерживая зевоту.
- Как это?! – удивлённо спросила Надя. – Дед Мороз же исполнил наши желания, и их результат мы можем наблюдать.
- Возможно, - подтвердил Саша. – Но только всё, же убедительнее будет, когда перед тобой что-то осязаемое. Согласись?
На этот вопрос девочки ничего не ответили. Погрустнев, они поняли, что гордится им, по сути, нечем, так как всё это было приключение подобное сну.
- Да не переживайте вы так сильно, - сказал Саша заметив реакцию близняшек. Он старался приободрить их. – Главное что все мы трое как заметил король, и старик изменились внутренне, а это самое главное. Возможно, именно это Моисей и хотел нам подарить, когда пришёл к Вере в спальню.
Подобное объяснение всё же приподняло настроение всех троих. Наконец дождавшись открытия метро все трое стали ждать, когда же появиться первый поезд в нужном направлении. Как оказалось в шесть утра людей на метро ездило очень мало, поэтому станция всё равно оставалась практически пустой. Лишь не большая горстка людей спустилась на эскалаторе и разбрелась по платформам.
Когда звенящая тишина на станции была, наконец нарушена шумом приближающегося в туннеле поезда все трое поспешили к платформе. Их появления никто из присутствующих не заметил, так как всем казалось, что они спускались вместе на эскалаторе.
Мощный тёплый поток воздуха из чёрного туннеля трепал волосы стоящим людям, снявшим шапки. После чего появился яркий жёлтый свет фонаря из-за поворота, и поезд быстро выехал на станцию. Слегка испугавшись грохота девочки, которые ещё мало ездили на метро отпрянули назад.
Войдя в пустые вагоны, после остановки поезда все трое уселись в углу и стали, молча ждать своей станции. Ехать пришлось долго, так как все трое находились сейчас в противоположном конце города. Первое время Саша обращавший внимание на входящих и выходящих из вагона других пассажиров с удивлением замечал то насколько они обычные. Юноша думал о том, как им хорошо ведь они и понятия не имеют о Волшебном Королевстве и оно им даром не нужно. Однако вскоре его мысли стали путаться и Саша задремал.
Проехать свою станцию им бы ни как не удалось, ведь Саша просыпался каждый раз от голоса звучащего по рации и объявляющего станции.
- «Осторожно двери закрываются…» - было, наверное, самым надоедливым для пассажиров.
Всё же через минут сорок была, наконец объявлена нужная станция и Саша разбудив заснувших от скуки сестёр, вышел с ними на платформу. Интерес девочек быстро пропал к метро, так как в окно ничего не было видно, а усталость давила на веки.
Выйдя на улицу, все трое поёжились от утреннего холода и бегом направились к своему дому. Здесь всё было как обычно. В районе частных владений как оказалось, время было действительно застывшим, всё находилось ровно в таких местах, в каких было заколдованно. Саша, удивившись этому, взглянул на свои наручные часы и с удивлением заметил, что время было снова шесть утра двадцать три минуты. Похоже, что всё это были проделки Моисея и Деда Мороза.
Подходя к своему украшенному дому, дети увидели своего отца который, застыв стоя с грустным выражением лица, смотрел куда-то вдаль стоя к ним боком. В домах соседей горел свет и там, похоже, тоже все были замерзшими.
- Папа! Папочка! – громко воскликнули близняшки, увидев отца, похоже, наблюдавшего звёздное небо. Сёстры сорвались с места и побежали обнимать отца, однако у Саши хватило ловкости поймать их за руки.
- Нет, стойте! – взволнованным голосом сказал им юноша сам, всматриваясь в отца. Он почему-то догадывался, что отец сейчас как статуя и лучше его не видеть в таком состоянии.
- Ты чего Саш? – удивлённо спросила Вера, пытаясь вырвать свою руку, но у неё это не получалось. Саша держал их обоих крепко. – Это же наш папа! Всё уже закончилось!
- Нет, не закончилось, - уже тихо и серьёзно повторил Саша, похоже что-то обдумывая. Надя тоже безуспешно пыталась вырваться из мёртвой хватки брата.
- Да о чём это ты?! – удивлённо спросила она. – Отпусти мне же больно.
- Я вас отпущу, - продолжал всё так же серьёзно брат. – Но при одном условии, что вы не идёте сейчас, ни к маме, ни к папе, а сразу, же спать так, словно ничего и не было. Колдовство со всех снимется, когда мы снова заснём. Сейчас же они как статуи.
- Как статуи? – ужаснувшись, тихо повторила Надя. После чего они с Верой прекратили своё бессмысленное сопротивление и с ужасом посмотрели на отца ещё раз. Издалека эта картина не выглядела жуткой, но вблизи наверняка было пугающе видеть человека без признаков жизни.

Глава 21

- Пойдёмте скорее, - тихо и еле сдерживая слёзы, и панику сказала, наконец, Вера после не большой паузы и все трое побежали в дом. Саша решил для убедительности сначала уложить сестёр, а потом уже пойти к себе. Ведь он понимал насколько это жутко, когда твои родители не двигаются.
Утром, когда рождественские яркие солнечные лучи освещали комнату сквозь окно Вера проснулась от того что ей в нос ударил резкий ароматный запах пирога с рыбой. Видимо мама его уже разогревала в духовке как подумала девочка.
Резко подорвавшись с кровати прямо в пижаме, Вера не став ничего заправлять, подбежала к спящей на соседней кровати сестре и, растормошив её, громко сказала:
- Вставай Надя! Мама уже готовит завтрак!
- А? Что? – сонным сиплым голосом спросила вторая девочка, протирая глаза и садясь на кровати. Она не успевала быстро уловить смысл сказанного, однако Вера не повторяла дважды.
- Пошли, скорей! – лишь добавила она через плечо неугомонно и тут же первая вылетела из комнаты, с размахом раскрыв дверь. Подбежав по коридору к двери брата, которая ещё была заперта, Вера сильно в неё забарабанила. Создавалось впечатление, что девочка хочет выбить её на радостях. – Вставай на завтрак, соня! Хватит спать!
Из-за двери послышалось лишь невнятное бульканье. По-видимому, Саша и Надя были настолько сильно вымотаны пережитым приключением, что не могли первого января проснуться, рано предпочитая понежиться в кроватях. Вера же, как всегда была самой энергичной и неугомонной. Не став их больше дожидаться она громко топая, быстро сбежала вниз по лестнице.
- Мама! Мама с добрым утром! - воскликнула Вера, так что её было слышно на весь дом. Такому неожиданному и эффектному появлению дочери женщина весьма удивилась, но, конечно же, ответила ей люба.
- С добрым утром, моё солнышко! - ласково сказала Татьяна, обняв дочь, на миг, оторвавшись от плиты. – Выспалась?
- Да, - ответила всё так же радостно Вера. После чего она, не удержавшись, подбежала к отцу, который не менее весёлый сидел за столом и смотрел телевизор, видимо ожидая, пирога. – Привет папочка!
- Привет дорогая! – ответил Евгений по отцовски и, помогая Вере залезть на её деревянный стул. Девочке было радостно снова оказаться дома, но всё же она с трудом сдерживала себя от того чтобы ничего не разболтать. Сейчас её больше радовало то, что её родители общаются как прежде мирно, и между ними нет ссоры.
- А где остальные? – спросила мама, доставая пирог, который был уже готов и ставя его на стол. Евгений и Вера сразу же потянулись к нему носами. – У меня всё готово.
- Я их разбудила, но они, по-моему, не торопились, - ответила Вера уже увлечённая пирогом.
- Мм.… Как вкусно пахнет, - растягивая от удовольствия слова, сказал Евгений. – Готовишь как всегда превосходно.
- Рада стараться, - улыбнувшись и слегка покраснев от комплимента, сказала Татьяна. – Надо сходить позвать их, а то ведь это первый завтрак в этом году.
- Я схожу, - тут же подорвавшись, сказал Евгений и, встав с места, пошёл в спальни к Наде и Саше.
- Ну, давай я тебе пока наложу, - сказала Татьяна, видя, как дочь уже не может сдерживать себя перед такой вкуснотищей.
- Мама, а вы вчера долго ещё не спали? – спросила Вера, которая всё же желала проверить исполнение своего желания. Женщина, разрезав пирог, положила не большой кусок дочери на тарелку.
- Да нет милая, - ответила Татьяна. – Так посмотрели телевизор и тоже спать. – В голосе женщины не было грусти, как заметила девочка и это её радовало. Значит, всё было действительно в порядке. Про работу у папы она решила сейчас не спрашивать, потому что считала данное время не подходящим. – Мы же сегодня собрались ехать к бабушке там все соберутся и тёти и дяди.
- Правда?! – не удержавшись всё-таки от радости, спросила Вера. Она просто сияла от счастья, что её желание было исполнено. – Вы же вроде бы передумали вчера?
- О чём это ты? – удивлённо и не понимая, спросила мама. – Никто ничего не передумывал.
- Значит, мне показалось, - беззаботно улыбнувшись, сказала Вера и стала пить чай с пирогом. Теперь её праздничное настроение было ещё в несколько раз веселей.
- А вот и мы! – громко сказал Евгений, входя первым на кухню. За ним следом сонные и тоже в пижамах шли Саша и Надя.
- С добрым утром мои дорогие! - радостно говорила мама, целуя каждого из входящих. – Давайте садитесь же, наконец, все за стол.
- Ну, мам, - всё же отмахнувшись от женщины, сказал Саша, когда та пыталась поцеловать его в щёку. – Опять ты ко мне пристаёшь.
- Ой, да ладно тебе, жалко, что ли, - пытаясь за смущать сына, сказала Татьяна, но Сашу это не взяло, однако вот близняшки подавили смешок. Они теперь знали, что на самом деле их брат не такой уж серьёзный, каким хочет казаться.
- Причём здесь это? – возмущённо продолжал Саша. – Просто не хочу и всё.
- Ладно, вы прекратите мне тут мужика смущать, - шутливо сказал отец, похлопав сына по плечу. – Скоро и наше время прейдёт, и мы всем покажем! – После Евгений приступив к своему куску пирога, удивлённо спросил, переведя разговор на другую тему. – Мне вот удивительно, почему Вера с Надей сегодня не сразу вспомнили о подарках. Ведь Дед Мороз не забыл про вас, в этом году вы хорошо себя вели.
Близняшки одновременно замерев со своими пирогами в руках, переглянулись. Они и в самом деле забыли о том, что в этом году ещё не искали подарков под ёлкой. Девочки уже хотели всё побросать и сорваться с места, но мама немного строго остановила их.
- Так давайте сперва нормально позавтракаем, а потом вы пойдёте смотреть свои подарки, - сказала Татьяна. Девочки одновременно погрустнев, остановились. Спорить с мамой они не могли себе ещё позволить, как это делал Саша. – Тем более нам всем ещё сегодня нужно будет ходить по гостям и там вам тоже надарят подарки.
И это было правдой. Ведь в семье Ивановых это уже стало традицией обмениваться подарками на новый год первого января. После того как мучительно долгий для сестёр завтрак наконец был завершён все пятеро направились к ёлке. Саша же первый год почувствовал радость, когда заметил на лицах сестёр радостные улыбки от новых игрушек. Ему самому родители подарили то, о чём он давно мечтал новый сенсорный телефон.
Счастье в этот момент в семье казалось безграничным. Дети хвастались и обсуждали друг перед другом подарки, а родители были просто счастливы, наблюдать радостные лица.
Наконец к обеду с трудом по ленивому собравшись, всё семейство, вышло на улицу с пакетами которые несли Евгений и Саша. В них были подарки для всей родни. Как оказалось, на улице было не так уж и тепло, не смотря на яркое солнце стоять на месте перед домом, и ждать такси было достаточно холодно.
Наутро такого грандиозного праздника в районе частных владений было неимоверно тихо. Никто никуда ни ездил, и даже простых прохожих не было. На белоснежном снегу были видны следы от петард и фейерверков, которые вчера взрывались, озаряя небо.
- Надеюсь, они сегодня не будут долго ехать, - сказал Евгений, понимая, что долгое стояние на улице может заставить замёрзнуть. Но, по-видимому, его услышали. Примерно через полминуты жёлтое такси уже заворачивало к ним на улицу и, подъехав к дому, остановилось.
Заметив на руках у Саши и Евгения поклажу, водитель сразу же вышел из машины это был солидный мужчина пятидесяти лет, полной комплекции и с пышными усами. На его голове была фуражка, а сам он был одет в тёплую шерстяную кофту и джинсы.
- С новым годом! – добродушно сказал таксист, открывая багажник. – Позвольте, я положу ваши вещи.
- С новым годом! – так же доброжелательно ответило всё семейство. Саша и Евгений подали таксисту пакеты. В это время Татьяна, уже открыв дверь на заднее сидение, звала близняшек садиться.
- Идём мам, - ответили они ей хором и живо забрались в машину. Тем временем Саша, отдав первым свою поклажу, пошёл садиться рядом, но в этот момент произошло, то, что заставило его остановиться и замереть на месте.
Из рядом стоящего соседского дома тоже выходила компания людей, в которой присутствовала молодая девушка. На вид ей было лет семнадцать, и она очень походила на Принцессу Янину, как заметил юноша, особенно когда их взгляды пересеклись. В ярко-голубых глазах девушки Саша заметил радость и приветствие. В его сознании даже на миг промелькнуло, что они знакомы. Однако соседка приветливо улыбнулась и на этом разомкнула тот самый завораживающий миг…
- Ты чего Саш садись, давай гости ждать не будут, - шутливо сказал отец, идя к переднему сидению и возвращая сына к реальности.
- А?.. – растерянно спросил юноша, не быстро повернув голову в сторону отца выдавая глубокую задумчивость. Заметив это, отец посмотрел туда, куда был только что направлен взгляд юноши и сразу же всё понял, заметив там новую соседку. – Да, нет ничего.
- Да почему Саша? – вдруг как то понимающе спросил отец, радостно усмехнувшись. – Может быть. Очень даже может быть.
Евгений открыв дверь сел в машину и Саша в последний раз посмотрев на ту компанию соседей снова заметил, что девушка смотрит на него словно зная, что им нужно поговорить. Неужели это она и есть, подумал про себя Саша, но был уверен, что это бред.
Наконец показав всем своим видом, что ему пора ехать Саша увидел в ответ понимающий, но ждущий взгляд. Это невероятно тепло согрело его душу и вновь расцветшее от грусти сердце. Посмотрев в окно такси он заметил, как близняшки видят это девушку и посмеиваются между собой. Девушка отвечал им тем же. Похоже судьба на этот раз не отвернулась от юноши. Сев в такси он закрыл дверь, и они поехали в город, на прощанье Саша помахал девушке рукой, и та ответила тем же. Видимо именно это и имела в виду принцесса, когда они расставались на станции, подумал Саша и приятно улыбнулся сам себе. Теперь его жизнь должна была измениться.



Читатели (587) Добавить отзыв
 

Проза: романы, повести, рассказы